La beauté, à quel prix ? ‘If I Had Your Face’ explore la vie des femmes au milieu d’attentes contre nature.

ParJung Yun | 21 avril 2020 ParJung Yun | 21 avril 2020

Dans un monologue de Saturday Night Live de 2015, la comédienne Amy Schumer a critiqué le manque de femmes d'apparence régulière à Hollywood. Montrant ses joues rondes et pleines avec fierté, Schumer a déclaré: Nous devons être un modèle pour ces petites filles, car qui ont-elles? Tout ce qu'ils ont, littéralement, ce sont les Kardashian. . . . Toute une famille de femmes qui prennent les visages avec lesquels elles sont nées comme une suggestion légère. Plus tard cette année-là, je me suis rendu à Séoul en mission pour un magazine et j'ai visité plusieurs cliniques de chirurgie plastique, où j'ai souvent pensé au commentaire de Schumer. Dans les halls et les salles d'attente, j'ai vu des photos surdimensionnées et sur papier glacé des réussites des cliniques - des femmes avec des visages si radicalement modifiés qu'il était difficile de croire que les photos avant et après représentaient les mêmes personnes.

Les nouveaux débuts de Frances Cha, Si j'avais ton visage , se déroule dans la Corée du Sud contemporaine, la capitale mondiale de la chirurgie plastique, où environ 1 femme sur 3 choisira de subir une intervention avant l'âge de 30 ans. En plus d'examiner les normes de beauté incroyablement élevées du pays et l'obsession des apparences, le roman s'attaque à d'autres constructions sociétales difficiles à surmonter, telles que la classe, le patriarcat et l'inégalité.

Le roman de Cha tourne autour de quatre jeunes femmes qui vivent dans le même immeuble. Il y a Kyuri, dont les nombreuses interventions chirurgicales lui ont valu un emploi dans un salon de coiffure, un type de bar populaire où les hommes paient pour boire avec de belles femmes. Sa colocataire, Miho, est une artiste prometteuse qui a déjà étudié à New York et a un riche petit ami coréen. De l'autre côté du couloir se trouve une autre paire de colocataires – Ara, une coiffeuse muette traumatisée par un événement mystérieux de son passé, et Sujin, qui rêve de travailler aux côtés de Kyuri dans un salon à 10 pour cent, qui emploie soi-disant les plus belles 10 pour cent de filles dans l'industrie - où la madame ne nous pousse pas ouvertement à avoir des relations sexuelles avec des clients.



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À une exception notable près, les hommes qui peuplent ce roman ne sont pas décrits comme des amis, encore moins des alliés. Ils mentent, trichent, abusent, boivent à l'excès et/ou considèrent les femmes autour d'eux comme des objets. En général, plus l'homme est riche, plus son comportement est arrogant et intitulé. Bruce, le client habituel du salon de chambre de Kyuri, la couvre de sacs à main de créateurs coûteux lorsqu'il ne la traite pas avec agressivité ou dédain, tandis que le petit ami de Miho, Hanbin, s'engage dans une relation inappropriée avec une connaissance mutuelle. Les deux hommes sont membres de l'élite ultra-riche qui finira par épouser des femmes des mêmes types de familles dans lesquelles elles sont nées.

Semblable au film Parasite de Bong Joon Ho, lauréat d'un Oscar, le livre de Cha rend habilement compte d'une société dans laquelle la mobilité ascendante est extraordinairement difficile, et ce qui passe comme un avancement pour les femmes pauvres est souvent écrasant l'âme. Sujin, par exemple, obtient enfin les chirurgies qu'elle a toujours voulues, ce qui entraîne une longue et douloureuse convalescence. Malheureusement, l'attrait de gagner un salaire plus élevé dans un salon de coiffure est de courte durée, car l'ancienne manucure voit ce à quoi elle est réellement parvenue. Miho, qui côtoyait autrefois à New York des enfants riches [coréens] qui ont étudié en Amérique pour le lycée et l'université, trouve ces couches sociales beaucoup plus difficiles à traverser maintenant qu'elle est de retour à Séoul. La mère consciente du statut de son petit ami l'évite activement, et dans les rares occasions où ils interagissent, elle condescend à Miho, lui disant : C'est tellement merveilleux qu'il y ait tant d'opportunités pour des gens comme vous, n'est-ce pas ? Notre pays est devenu un endroit tellement encourageant.

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L'ironie cruelle de ces déclarations est que la prospérité et le succès sont visibles de manière provocante dans la société sud-coréenne, et pourtant encore si inaccessibles pour ceux qui manquent de cette combinaison magique et financière de connexions, d'éducation et/ou de beauté. Lors d'un voyage de retour chez elle, Ara examine la construction de nouveaux gratte-ciel brillants bordant l'autoroute alors qu'elle quitte l'étalement urbain de Séoul. Des centaines, non, des milliers d'appartements, si loin du cœur de la capitale, et pourtant je ne pourrai jamais m'en payer un seul, peu importe combien j'économise toute ma vie. D'une certaine manière, je serai heureux quand nous serons presque à la maison et que le paysage se transformera en rizières et en parcelles agricoles, et je me souviendrai du chemin parcouru, au lieu de ce que je ne peux pas atteindre.

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L'expérience de Cha en tant qu'ancienne rédactrice en chef des voyages et de la culture pour CNN à Séoul lui sert bien car elle donne vie à la ville et au pays. Et son excellente description de la difficulté pour les jeunes Sud-Coréens d'aller de l'avant trouvera probablement un écho auprès de la génération Y américaine et des membres de la génération Z pour qui l'accession à la propriété, l'avancement professionnel et un âge adulte sans dette semblent insaisissables, surtout maintenant. Il y a cependant quelques cas où le roman tente d'incorporer un trop grand nombre de titres coréens familiers (l'obsession de la K-pop, le faible taux de natalité du pays) ; et certaines intrigues semblent un peu décevantes une fois finalement réalisées.

Heureusement, ce sont des exceptions mineures dans un rendu par ailleurs puissant et provocateur de la société sud-coréenne contemporaine, qui pourrait être considérée comme sombre si ce n'est pour les femmes elles-mêmes, qui surprennent parfois par leur compassion et leur bravoure. Au fond, If I Had Your Face est un roman sur la force, l'esprit, la résilience des femmes et le réconfort que l'amitié peut parfois apporter.

Jung Yun | , l'auteur du roman Shelter, est professeur assistant d'anglais à l'université George Washington.

SI J'AI EU VOTRE VISAGE

Par Frances Cha

Ballantine. 288 pages 27 $

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