L'image de Vincent Van Gogh est ancrée dans notre mémoire culturelle. Ses lettres compliquent la vue.

Champ de blé avec des corbeaux, par Vincent van Gogh, 1890. 'J'ai peint trois autres grandes toiles, van Gogh a écrit à Theo van Gogh et la femme de Theo, Jo van Gogh-Bonger, en 1890. Ce sont d'immenses étendues de champs de blé sous la turbulence ciel, et je me suis fait un devoir d'essayer d'exprimer la tristesse, l'extrême solitude. Vous le verrez bientôt, j'espère - car j'espère vous les apporter à Paris le plus tôt possible, car je croirais presque que ces toiles vous diront ce que je ne peux pas dire avec des mots, ce que je considère sain et fortifiant sur la campagne. (Musée Van Gogh, Amsterdam (Fondation Vincent van Gogh))

ParReagan Upshaw 17 septembre 2020 ParReagan Upshaw 17 septembre 2020

De L'agonie et l'extase, avec Charlton Heston dans le rôle de Michel-Ange, à Pollock, avec Ed Harris, les films hollywoodiens sur la vie d'artistes torturés ont été une herbe à chat pour le grand public, et aucun artiste n'a attiré une plus grande part d'attention que Vincent van Gogh .

Kirk Douglas, dans Lust for Life de 1956, a cimenté l'image dominante de l'artiste néerlandais : un génie torturé, impuissant en proie à une vision que personne d'autre ne pouvait voir. La ressemblance de Douglas avec van Gogh a fixé l'apparition de l'artiste dans la culture populaire, et il est sûr de dire qu'aujourd'hui, les personnes n'ayant qu'une connaissance générale de l'art peuvent identifier van Gogh d'après l'un de ses autoportraits, le considérant comme le fou qui a coupé son oreille.



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Le vrai homme était beaucoup plus complexe, le fils d'un pasteur respectable, lettré, parlant couramment trois langues, qui a commencé sa carrière artistique en tant que marchand d'art. Sa personnalité transparaît dans ses lettres, dont des parties ont été publiées quelques années après sa mort en juillet 1890, largement considérées comme un suicide.

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Vincent van Gogh: A Life in Letters est une sélection magnifiquement réalisée d'environ un dixième de ses lettres survivantes, rassemblées par Nienke Bakker, Leo Jansen et Hans Luijten du musée Van Gogh à partir d'une collection complète publiée il y a une décennie.

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Aussi convaincant qu'il puisse être, van Gogh était un personnage difficile à vivre, et son apparence reflétait l'agitation intérieure. Il avait un tic facial et ses mains semblaient constamment en mouvement, écrivent les éditeurs. Les gens avaient souvent peur de lui, à cause de son apparence sauvage et négligée et de sa manière intense de parler. Une partie de cette apparence sauvage et négligée peut simplement être le résultat de la pauvreté, mais il ne fait aucun doute que la conviction de van Gogh qu'il avait toujours raison pourrait le rendre aussi ennuyeux qu'un cousin à moitié ivre et complètement opiniâtre à une table de Thanksgiving. Son frère cadet Théo a accompli des miracles pour le soutenir et sans aucun doute, à sa mort, est monté à une place bien méritée à la droite de Dieu pour avoir résisté à la tentation d'étrangler le peintre à de nombreuses reprises.

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La correspondance des grands artistes et idéalistes de l'histoire de l'Homme occidental concerne principalement l'argent, a écrit Kenneth Rexroth, dont van Gogh dans ce numéro. Même dans cette brève sélection de ses lettres, l'argent, ou son absence, est une préoccupation constante. Oh, Théo, écrit-il en 1883 depuis La Haye, je pourrais faire beaucoup plus de progrès si j'étais un peu mieux. Un rêve récurrent tout au long de la correspondance est un déménagement à la campagne ou, s'il est déjà dans le pays, dans un autre pays où un studio sera beaucoup moins cher et la nourriture nourrissante et bon marché.

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Mais malgré de tels rêves, van Gogh avait besoin de la compagnie d'autres artistes, ne serait-ce que pour discuter, et la correspondance prend particulièrement vie en 1886, lorsqu'il rejoint son frère à Paris. Il n'y a qu'un Paris, écrit-il à un ami artiste anglais, et si dure que soit la vie ici et si elle devenait de plus en plus dure encore — l'air français éclaircit le cerveau et fait un bien — un monde de bien.

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Sous l'influence des impressionnistes dont il a vu les œuvres à Paris, van Gogh a abandonné les tons de terre des peintres hollandais inspirés de Barbizon qui l'avaient influencé au début de sa carrière pour les couleurs vives que nous associons maintenant à son travail. En visitant les ateliers d'artistes tels que Gauguin, Seurat et Émile Bernard, il a pris sa place parmi l'avant-garde radicale, bien qu'il soit trop indépendant pour poursuivre une connexion avec un groupe formel. En 1888, lorsqu'il quitte Paris pour Arles dans le sud de la France, à la recherche d'une lumière plus vive et d'un logement moins cher, il se sait l'un des chefs de file de sa génération artistique.

L'été et l'automne 1888 ont produit les chefs-d'œuvre pour lesquels van Gogh est célèbre aujourd'hui. Ses lettres à Gauguin ont finalement persuadé l'artiste de le rejoindre, mais une panne complète à la fin de l'année a conduit van Gogh dans un asile. L'effondrement avait probablement diverses causes : mauvaise alimentation et malnutrition, crises bénignes ressemblant à de l'épilepsie, effets des maladies sexuellement transmissibles qu'il avait contractées au fil des ans et sa nature déjà nerveuse. Après neuf mois à l'asile, il écrivait à Théo avec une pointe d'humour peu caractéristique, j'essaye d'aller mieux maintenant comme quelqu'un qui, ayant voulu se suicider, trouvant l'eau trop froide, essaie de rattraper la berge . Moins d'un an après avoir écrit cette lettre, sorti de l'asile et vivant dans un petit village au nord de Paris, ses souffrances ont pris fin.

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Le pistolet maintenant rouillé qui aurait été utilisé par van Gogh pour se suicider a été vendu aux enchères à Paris il y a quelques mois pour plus de 180 000 $, une indication de la fascination que l'artiste exerce toujours pour nous. Une visite à presque n'importe quel magasin de musée aujourd'hui produira une pléthore d'articles inspirés de van Gogh, des puzzles et des poupées aux tasses à café et aux foulards en soie. C'est l'énorme popularité de l'art de van Gogh qui alimente notre désir d'un lien avec l'homme, un homme qui parle encore avec tant d'éloquence dans ces lettres.

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Reagan Upshaw est marchand d'art et critique à Beacon, N.Y.

Vincent Van Gogh

Une vie en lettres

Edité par Nienke Bakker, Leo Jansen et Hans Luijten

Tamise et Hudson. 448 pages 39,95 $

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