Une mère des années 50 trouve sa vocation d'espionne dans le roman captivant 'Une femme d'intelligence'

ParCarol Memmott 15 juillet 2021 à 15h00 EDT ParCarol Memmott 15 juillet 2021 à 15h00 EDT

Peu de temps après la fin de la Seconde Guerre mondiale, la paranoïa de la guerre froide s'est propagée comme un virus. Les Américains ont été avertis que le communisme infectait le pays, et s'il n'était pas éradiqué, la démocratie imploserait. Comme l'écrit Karin Tanabe dans son roman historique audacieux Une femme intelligente , en 1954, le mot Rouge était partout : Rouges russes, Chine rouge ceci et cela, contrôle des syndicats rouges, avertissements contre les enseignants rouges. Le Conseil de contrôle des activités subversives a été formé par notre gouvernement pour trouver et écraser la menace rouge en Amérique, des salles de classe aux salles de conférence.

Alors que le gouvernement tentait d'éliminer les communistes, réels et imaginaires, les femmes américaines repensent leur rôle dans la société. Rester à la maison et élever une famille était considéré comme un devoir sacré, mais un nombre croissant de femmes souhaitaient une carrière en dehors de la maison. Comme Peggy Olson dans Des hommes fous , ils rejetaient le stéréotype de June Cleaver et optaient pour un chèque de paie.

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Une de ces femmes est Katharina Rina West Edgeworth, la jeune mère et épouse brillante et sophistiquée au centre de A Woman of Intelligence. Parlant couramment quatre langues, Rina a travaillé pendant six ans comme interprète aux Nations Unies avant de démissionner pour rester à la maison avec ses enfants. C'est ce que son mari, Tom, voulait et, sans surprise, les hommes avec qui elle travaillait aussi. Un collègue lui a dit que la vue de son ventre de femme enceinte dans les couloirs de l'ONU mettait les gens mal à l'aise.

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Le mari de Rina est chef de chirurgie pédiatrique à Lenox Hill, ils vivent dans un immeuble d'appartements de luxe et Rina porte des vêtements de marque. La seule chose qui manque dans sa vie est la joie. Et comme l'oiseau proverbial dans une cage dorée, elle regarde par les fenêtres de son appartement de la Cinquième Avenue en se demandant comment elle l'a perdu. J'avais oublié que la liberté était la chose la plus glamour que l'on puisse posséder. Elle aime ses enfants, mais son esprit n'est plus pétillant de rigueur intellectuelle ; il bouillonnait d'ennui en français, italien, allemand et anglais.

La vie a de plus grands projets pour Rina. Elle est approchée par un agent du FBI qui lui demande de s'insinuer dans la vie de Jacob Gornev, un homme qu'elle a connu à l'université de Columbia. Jacob est membre du Parti communiste et transmet des documents américains aux Russes. Sa mission en tant qu'informateur : gagner sa confiance en lui faisant croire qu'elle livre des documents gouvernementaux pour un groupe de façade communiste et rendre compte au FBI de ses activités. (Tanabe dit que l'idée de son histoire intrigante était inspiré en partie par Elizabeth Bentley , un Américain qui espionnait pour les Soviétiques dans les années 40 puis avoua tout au FBI.)

La demande de l'agent ramène Rina à la vie. Pourquoi serais-je réduite à n'être qu'une simple femme au foyer ? Et si j'étais vraiment la personne parfaite pour le poste ? Elle accepte donc volontiers et découvre qu'elle ne s'était pas sentie aussi vivante depuis des mois.

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Les sensations extérieures dans ce roman quasi-espion augmentent lorsque des agents infiltrés sont exposés, des meurtres se produisent, des documents sont transmis et Rina essaie de cacher sa vie secrète à son mari. Les frissons internes appartiennent à Rina, qui recommence à s'aimer.

Les romans historiques centrés sur les femmes sont obsédés par des questions d'exactitude. D'où la remarque de l'auteur.

Il y a tellement de dialogues percutants et d'humour drôle-triste dans ce roman. Lorsque Tom ne peut pas comprendre les défis de l'accouchement ou de s'occuper des enfants à temps plein, sa mère le met au clair : vous, les hommes, refusez de tout reconnaître. Donner naissance? Ce n'est pas exactement un long cocktail nu avec toute la faveur à la fin. Lorsqu'un psychiatre dit à Rina qu'elle a trop de temps libre et recommande le macramé ou la courtepointe, elle dit : J'ai une maîtrise de Columbia, et ce n'est pas en courtepointe. Dans ce cas, répond-il, je vous laisse une bouteille de Thorazine.

C'est une pièce d'époque du milieu du 20e siècle, mais oh, comme tout cela semble familier : les femmes sont jugées pour ne pas avoir d'enfants, pour retarder la maternité ou pour avoir des enfants et ne pas rester à la maison. Plus radicalement encore, Tanabe écrit à propos de quelque chose dont beaucoup d'hommes et de femmes répugnent encore à parler : que les femmes peuvent aimer leurs enfants mais avoir toujours envie et besoin d'une vie en dehors de la maison.

Carol Memmott est un écrivain à Austin.

Une femme intelligente

Par Karin Tanabe

Saint-Martin. 368 pages 27,99 $

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