Les artistes autochtones trouvent un nouveau champion surprenant : Steve Martin

Depuis quelques années, le comédien Steve Martin, exposé à la Gagosian Gallery ce mois-ci à New York, a puisé son inspiration dans l'art aborigène. (Rick Wenner/Pour la CBW)

Par Sébastien Smee 16 mai 2019 Par Sébastien Smee 16 mai 2019

NEW YORK – Vous pourriez commencer cette histoire dans le désert de Gibson en Australie en 1984. Ou vous pourriez la commencer dans l'appartement de Steve Martin dans l'Upper West Side en 2015. Peu importe. La partie remarquable est simplement que ces deux temps et lieux se sont réunis.

Mais ok. Fin de l'été 2015 : L'humoriste Steve Martin, qui vient de fêter ses 70 ans, est chez lui en train de lire la rubrique beaux-arts du New York Times. Outre ses carrières dans la comédie, le théâtre, l'écriture et le banjo, Martin - c'est bien connu - est un passionné d'art. Dans l'appartement qu'il partage avec sa femme, Anne Stringfield, se trouvent des peintures de Francis Bacon, Lucian Freud et David Hockney, ainsi que de nombreux artistes modernes américains, dont Edward Hopper. Mais Martin est plus qu'un simple collectionneur. Il a écrit un roman se déroulant dans le monde de l'art contemporain et une pièce de théâtre se déroulant à Montmartre, en France, à l'époque de Picasso. Plus récemment, il a même été le conservateur d'une exposition de musée itinérante acclamée.



Ce n'est donc pas une grande surprise que Martin lise les critiques d'art. Mais ce jour-là, il y a une histoire à propos de quelque chose qu'il n'a jamais vu auparavant - l'art d'un artiste aborigène australien à la fin de la cinquantaine qui a sa première exposition solo à New York.

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Martin est tellement frappé par l'histoire qu'il enfourche son vélo - il fait chaud - et se rend au centre-ville jusqu'au Salon 94, une galerie commerciale sur le Bowery.

L'exposition est remplie de grandes peintures de Warlimpirrnga Tjapaltjarri, chacune dans une palette épurée et minimaliste. Leurs motifs asymétriques de lignes pointillées parallèles semblent onduler et bourdonner lorsqu'ils se déplacent sur la toile. Martin est ébloui. Il achète un des tableaux et l'accroche près du Bacon et du Freud. C'est plus gros que les deux. Il ne sait pas quoi en penser.

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À ce stade de sa vie, et bien qu'il vienne d'entrer dans sa huitième décennie, Martin n'est pas vraiment inactif. Étoile brillante , la comédie musicale qu'il a écrite avec l'auteur-compositeur-interprète Edie Brickell, est sur le point d'ouvrir au Kennedy Center avant de se diriger vers Broadway. Il travaille sur une pièce de théâtre, Pluie de météorites . Il joue avec le comédien Martin Short. Et oh, oui, lui et Stringfield ont un enfant de 2 ans.

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Mais le nouveau tableau de sa maison lui a en quelque sorte accroché.

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Quatre ans plus tard, lors d'un déjeuner à Manhattan, Martin tente de s'expliquer. Après une vie de collection d'art, vos yeux recherchent quelque chose que vous n'avez jamais vu auparavant. Lorsque vous regardez [le travail de Tjapaltjarri] pour la première fois, vous pensez que c'est une sorte d'art op. Mais ce n'est absolument pas le cas. C'est un paysage vallonné.

L'art aborigène domine souvent les discussions sur le monde de l'art en Australie. Depuis l'achat de ce premier tableau, Martin (qui souligne qu'il n'est en aucun cas le premier collectionneur passionné d'art aborigène dans ce pays, encore moins en Australie ou en Europe) est devenu un peu obsédé. Il a acheté plus de deux douzaines de peintures aborigènes, a lu tout ce qu'il peut sur le sujet et a sollicité des conseils sur le domaine auprès d'universitaires et d'experts.

Il a appris sur les origines de la peinture aborigène dans les années 1970, sur la façon de comprendre les œuvres - elles semblent abstraites mais ressemblent à des vues aériennes ou des diagrammes qui intègrent des récits, à la fois réels et mythologiques - et sur l'importance de la provenance.

Vous entrez sans éducation et vous êtes sur eBay, vous savez, en train de regarder les choses, dit Martin. Et puis vous commencez à vous instruire. Il y a tellement d'histoire bien écrite sur le sujet parce qu'il a essentiellement commencé en 1970, et donc des gens sont vivants qui étaient là. Il y a des documents que j'adore, du genre : « Et puis ils ont peint 70 tableaux et nous les avons mis dans une Toyota et nous avons conduit jusqu'à Alice Springs, et nous les avons emmenés à cet endroit, et c'est l'inventaire X. »

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Martin, 73 ans, a appris toutes sortes de détails, comme par exemple que les peintures aborigènes sont peintes sur des toiles au sol. Ce qui signifie n'importe quel chemin, explique-t-il. Ils se déplacent et ils déplacent la toile.

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Nous avons une photo à la maison par Emily Kngwarreye [l'artiste aborigène le plus acclamé], qui a des empreintes de chien dessus. L'un des dealers a dit : « Oui, j'étais là-bas. » Il a dit : « Le chien l'a traversé – et elle s'en moquait complètement. »

La préoccupation croissante de Martin est remarquée en Australie. Et cela commence à avoir des effets tangibles ici aux États-Unis.

En janvier, Martin a loué deux chambres à Uovo, un entrepôt d'art dans le Queens. Il accrocha les tableaux qu'il avait achetés en prenant soin de leur placement et de leur éclairage. Les deux galeries étaient feutrées et sereines, comme de petites chapelles. L'exposition était accompagnée d'un catalogue mince, avec un essai d'introduction extrêmement clair de Martin.

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Il était curieux de voir à quoi ressemblait l'œuvre, car il n'en avait pas vu une partie depuis son acquisition. Mais Martin était aussi désireux de montrer aux autres. Il a invité un petit nombre de personnes du monde de l'art et s'est rendu dans le Queens pour rencontrer tous ceux qui acceptaient.

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L'une de ces personnes était Yukultji Napangati, 49 ans. Elle et Tjapaltjarri (qui a peint la première œuvre achetée par Martin) faisaient partie de ce qu'on appelle le groupe Pintupi Nine ou premier groupe de contact - un groupe indigène qui a erré dans le désert vivant une existence traditionnelle et n'est venu que en contact avec la société australienne en 1984.

Cette histoire, dit Martin, m'a tué. Tué JE.

Plus tôt cette année, Yukultji et sa fille ont dîné avec Martin dans son appartement. Mais en 1984, c'était une adolescente mince aux cheveux coupés ras, ne portant qu'une ceinture de cheveux traditionnelle autour de la taille. Elle n'avait jamais vu de Blancs et toute sa vie avait été consacrée à se déplacer dans une petite zone du désert de Gibson.

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Une sécheresse prolongée signifiait que le groupe manquait de nourriture et d'eau et que les adultes manquaient de partenaires appropriés. Alors deux d'entre eux, dont Tjapaltjarri, ont commencé à chercher d'autres Pintupi. Ils sont tombés sur un Landcruiser en panne et ont approché deux hommes vêtus, un père et son fils (tous deux autochtones) d'une communauté éloignée de Kiwirrkurra, à proximité, pour leur demander de l'eau.

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C'était une situation tendue. Tjapaltjarri, qui était nu, portait une longue lance. Le père remplissait un seau d'eau lorsque son fils a soudainement pris peur et a tiré avec son fusil de chasse en panique. Tout le monde s'est dispersé.

Le lendemain, après que la nouvelle de la rencontre se soit répandue à Kiwirrkurra, des membres de la communauté sont partis à la recherche du groupe perdu. Ils ont dit : « Nous sommes votre famille, voulez-vous entrer ? » Ils l'ont rendu facultatif, dit Martin. L'offre a été acceptée. Et puis - c'est une histoire incroyable - deux de ces personnes sont devenues de grands artistes internationaux.

Lorsque Yukultji, qui a commencé à peindre au début des années 1990, est venue dans le Queens pour voir le spectacle que Martin avait organisé, elle a emmené sa fille adulte. Martin a déclaré que tandis que la fille expliquait le tableau et racontait des anecdotes sur les premiers jours, Yukultji semblait être fascinée par son propre travail, le touchant et – me semblait-il – revivant le sens et la création de l'œuvre. Ensuite, ils sont venus à la maison et nous avons passé un bon moment à rire et à profiter de notre enfant. J'ai joué du banjo pour elle et elle avait l'air assez captivée par la musique.

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Peu de temps après le spectacle dans le Queens, Martin déjeunait avec Larry Gagosian, largement considéré comme le marchand d'art le plus puissant du monde. Lorsque Gagosian lui a demandé ce qu'il faisait, Martin a montré au marchand des peintures aborigènes sur son iPad.

Et il dit : « Qu'est-ce que c'est que ça ? » Et j'ai dit : « La peinture autochtone.

Les exposition, Peintres du désert d'Australie, chez Gagosian La galerie Madison Avenue dans l'Upper East Side a ouvert ses portes ce mois-ci. Toutes les peintures ont été réalisées au cours des 30 dernières années par des peintres aborigènes des régions désertiques du centre et de l'ouest de l'Australie. L'un est emprunté à la collection d'art aborigène Kluge-Ruhe de l'Université de Virginie, la principale collection publique d'art aborigène aux États-Unis ; le reste appartient à Martin et Stringfield. Aucun n'est à vendre.

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Martin espère simplement que de bonnes choses sortiront du spectacle. Ce qu'il aimerait vraiment (et des discussions sont en cours), c'est une exposition muséale ciblée et soigneusement sélectionnée.

Je suis en quelque sorte en faveur d'une petite salle dans une grande institution, dit-il. Parce que c'est tellement impactant dans ces petits espaces. Sans essayer de raconter l'histoire, sans être didactique, vous pouvez simplement dire : « Images, regardez ! »

L'espoir, partagé par les champions de l'art aborigène en Australie, est que les gens viendront voir ces peintures sur un pied d'égalité avec d'autres œuvres modernes et contemporaines, plutôt que de les encercler en tant qu'art ethnographique.

Je pense que si vous en placiez un chez Sotheby's dans la vente d'art contemporain, dit Martin, les gens diraient: 'Uh-huh, il est tout à fait logique que ce soit là.' Il n'y a rien de mal à ce que ce soit ethnographique. Mais je maintiens que l'art aborigène peut vivre au Musée d'art moderne sans désignation particulière.

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J'aime l'idée qu'avant 1970, il y avait du sable, de la peinture corporelle et de la sculpture. Et puis tout ce téléchargement sur carton et toile vient spontanément. Je veux dire, c'est comme, wow !

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Une partie de ce qui fascine Martin dans l'art aborigène est ce qu'il appelle son manque d'ironie. Contrairement à beaucoup d'art contemporain, dit-il, il n'est pas question qu'il soit sûr ou audacieux. L'œuvre est directement proportionnée aux émotions de l'artiste.

Martin aime aussi le fait que les artistes indigènes « chauds » soient plus âgés.

Bill Whiskey, dit-il, a commencé à peindre à l'âge de 85 ans. Emily Kame Kngwarreye a commencé à 70 ans. Yukultji Napangati et Warlimpirrnga Tjapaltjarri continuent de faire un excellent travail, à certains égards le meilleur de leur carrière.

Plutôt que de perdre en qualité, comme certains mouvements le font après une première floraison, l'œuvre a eu tendance à s'affiner. Cette histoire, qui a réuni des nomades du désert, des comédiens jouant du banjo, des marchands d'art milliardaires et bien d'autres encore, est donc loin d'être terminée.

Martin, quant à lui, parle comme s'il venait de commencer.

Peintres du désert d'Australie Jusqu'au 3 juillet à la Gagosian Gallery, 976 Madison Ave., New York. gagosian.com .

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