Alexander Saxton décède ; l'écrivain a fait des contributions provocatrices à l'érudition

Lorsqu'Alexander Saxton a quitté Harvard en 1939, son conseiller pédagogique l'a exhorté à consulter un psychiatre. Ses parents étaient bouleversés. Mais le désir du Dr Saxton de fixer les termes de sa vie l'emmènerait loin des salles couvertes de lierre qu'il trouvait étouffantes.

Pour satisfaire ses parents, il a terminé ses études de premier cycle à l'Université de Chicago. Puis, le fils de deux professionnels est devenu ouvrier et organisateur syndical, travaillant dans des rotondes ferroviaires, des aciéries, des chantiers navals et de la construction. Il a rejoint le Parti communiste et a écrit des œuvres très appréciées de la littérature prolétarienne des années 1940.

Dans les années 1950, ses aspirations littéraires ont été annulées par le maccarthysme et le Dr Saxton a de nouveau changé de cap. Il a obtenu un doctorat en histoire de l'Université de Californie à Berkeley et est devenu professeur titulaire à l'Université de Californie à Los Angeles, où il a milité pour les études ethniques et s'est fait connaître en tant qu'auteur de The Indispensable Enemy: Labour and the Anti-Chinese Movement in California, qui est considéré comme un classique dans l'étude de la race en Amérique.



Il a continué à écrire jusqu'à sa retraite, publiant deux livres majeurs dans ses 70 et 80 ans, dont L'ascension et la chute de la République blanche (1990), une étude historique du racisme blanc.

Lorsque la détérioration de la santé a rendu impossible pour le Dr Saxton d'écrire, de faire des promenades et de vivre de manière indépendante, le chercheur-activiste a pris une décision finale. Le 20 août, il est décédé d'une blessure par balle auto-infligée à son domicile de Lone Pine, en Californie, a déclaré sa fille, Catherine Steele. Il avait 93 ans.

Alexander Saxton, historien et romancier qui a étudié la diversité raciale et ethnique en Amérique, est décédé le 20 août. (Avec l'aimable autorisation du Centre d'études asiatiques-américaines de l'UCLA)

Steele a dit qu'elle regrettait la décision de son père mais comprenait ses raisons. Il a mené sa vie d'une manière qui a soutenu sa conviction qu'en tant qu'êtres humains, nous avons des choix à faire ; nous sommes responsables des choix et des conséquences, a-t-elle déclaré.

À l'UCLA, où le Dr Saxton a enseigné de 1968 à 1990, ces choix comprenaient de mener des batailles acharnées pour apporter la diversité raciale et ethnique à la faculté et d'aider à créer l'un des premiers programmes d'études d'Amérique asiatique du pays. Il a également fait des contributions provocatrices à l'érudition, parmi les plus citées est son papier de 1975 , Blackface Minstrelsy et Jacksonian Ideology, qui reliaient les spectacles de ménestrels de la fin des années 1800 à l'idéologie raciste.

Très peu d'historiens de cette génération ont combiné une adhésion aussi profonde à la littérature, à l'histoire, à la culture populaire et à la politique américaines, a déclaré Gary B. Nash, un ami et professeur émérite d'histoire, à propos de la carrière inhabituelle du Dr Saxton.

Né le 16 juillet 1919 à Great Barrington, dans le Massachusetts, le Dr Saxton a grandi à New York, le deuxième des deux fils d'Eugene Saxton, rédacteur en chef chez Harper & Brothers, et de sa femme, Martha, professeur de littérature dans une école privée. . Ils l'ont élevé dans ce que l'historien Robert W. Rydell a décrit dans un essai biographique comme une maison de classe moyenne, légèrement bohème, où des auteurs de renom tels qu'Aldous Huxley et Thornton Wilder étaient des invités fréquents.

Enfant pendant la Dépression, le Dr Saxton n'a jamais eu faim, mais il en a vu beaucoup qui l'ont fait. Voir une telle souffrance a éveillé le désir d'apprendre comment les gens vivaient dans l'autre Amérique - la vraie Amérique, comme je le pensais, l'Amérique industrielle - et d'écrire sur leur vie, a-t-il raconté dans un essai publié dans Amerasia Journal en 2000.

Lorsqu'il est arrivé à Chicago en 1940, il est allé travailler six jours par semaine, pour 25 cents de l'heure, à réparer des locomotives. Pendant la Seconde Guerre mondiale, il a servi dans la marine marchande, transportant des munitions à travers le Pacifique et l'Atlantique Nord.

Il a épousé Gertrude Wright, une camarade de classe de l'Université de Chicago, en 1941. Après la guerre, il a déménagé avec elle et leurs deux filles en Californie du Nord, où il a travaillé comme charpentier de construction tout en participant à des causes de gauche et en écrivant des romans, dont le semi-autobiographique Grand Crossing (1943) et The Great Midland (1948).

Sa femme est décédée il y a environ 10 ans et sa fille Christine est décédée en 1990. En plus de Steele, les survivants comprennent un petit-fils; et un arrière-petit-fils.

En 1951, le Dr Saxton a été convoqué devant le House Un-American Activities Committee, ce qui lui a coûté des offres pour enseigner et écrire des scénarios. Son troisième roman, Bright Web in the Darkness, a été publié en 1958 mais n'a pas rapporté d'argent. En 1959, il a quitté le Parti communiste, mais n'en est pas venu à s'en excuser.

Après avoir obtenu son doctorat en 1967, il a transformé sa thèse en The Indispensable Enemy, un examen historique du mouvement anti-chinois en Californie du XIXe siècle qui a montré à quel point le racisme était crucial pour l'industrialisation des États-Unis.

Dans ses dernières années, le Dr Saxton a participé régulièrement au pèlerinage de Manzanar, un rituel annuel au lieu historique national de Manzanar près de Lone Pine pour se souvenir de l'internement des Américains d'origine japonaise pendant la Seconde Guerre mondiale.

Il n'était pas simplement un universitaire, a déclaré Bruce Embrey, coprésident du comité Manzanar. Il y avait pour lui une tension entre la politique du monde réel et l'écriture à son sujet. Il a été engagé toute sa vie.

- Los Angeles Times