Algèbre et Feu

AU COURS DE SES près de 30 ans de carrière, John Barth s'est montré maître d'une remarquable variété de formes littéraires : à la fois le roman court et long, la fiction courte, la nouvelle. Des sections de vers (certains burlesques, d'autres non) sont incluses dans plusieurs de ses fictions. Une longue pièce de distique rimée qui parodie délicieusement Oedipus Rex apparaît dans Giles Goat-Boy. Récemment, il a parlé à un intervieweur d'un scénario télévisé sur lequel il travaillait.

Et ensuite ? Dans The Friday Book, nous apprenons que depuis toujours (depuis 1960 du moins, date à laquelle il a commencé à donner des conférences publiques dans diverses universités), il a également été intrigué par la forme d'essai. Son intérêt pour la non-fiction est devenu si fort que, comme il l'explique, il lui fait maintenant une place dans son emploi du temps d'écriture. « Quatre matins par semaine de septembre à mai, j'ai depuis quelques années le privilège d'inventer et d'écrire mes histoires dans une agréable maison blanche de la ville de Baltimore, où l'après-midi j'enseigne à l'Université Johns Hopkins. Les jeudis soirs normaux, ma femme et moi traversons le pont de la baie de Chesapeake jusqu'à une agréable maison rouge sur Langford Creek, au large de la rivière Chester, au large de cette même baie, où le vendredi matin. . . Je me rafraîchis la tête avec une sorte de formulation de phrases, de préférence des non-fictions.' D'où le contenu de ce livre et la signification de son titre.

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Ces années de vendredis représentent un volume suffisant. En plus de trois avant-propos et de deux épigraphes volumineuses (« les notes préliminaires et autres documents d'introduction doivent être évités dans la mesure du possible », remarque drôlement Barth), 37 articles sur l'écriture, la philosophie et la théorie esthétique sont rassemblés ici. Certains ne sont pas tant des essais que des introductions à des lectures ou des remarques faites par Barth alors qu'il siégeait à des panels littéraires. Celles-ci sont par définition courtes et peu développées, mais néanmoins fascinantes. Beaucoup d'autres, cependant, sont des essais - longs, élaborés, pleinement développés et encore plus fascinants. À une exception près (un autobiographique de 1982 « Some Reasons Why I Tell the Stories I Tell the Way I Tell Them . . . »), les sections sont organisées dans l’ordre de leur composition, à partir de 1960. Chacune a une note d’en-tête, souvent longue , cela explique les circonstances dans lesquelles il a été rédigé.



Plusieurs pièces ont été publiées auparavant - les vues très discutées, souvent mal comprises, donc controversées de Barth sur l'état de la fiction moderne, « La littérature de l'épuisement » (1967), et ce qu'il décrit comme son compagnon correctif, « La littérature de réapprovisionnement » (1980). Une postface de 1964 à l'édition Signet de Roderick Random de Smollett est incluse, tout comme un essai du Penn State Festschrift de 1973 sur ce conte cadre de contes cadre, The Ocean of Story. Il y a des articles de The New York Times Book Review, The Boston Globe, The CBW et Esquire, sans parler des sources moins disponibles. Les dévots de Barth seront ravis de rassembler ces divers objets et de débarrasser leurs étagères des coupures jaunies et froissées depuis longtemps. Les nouveaux venus à Barth auront le plaisir de faire leur première connaissance.

Mais même les fans de Barth rencontreront l'inconnu, car beaucoup de ces articles du vendredi n'ont jamais été imprimés jusqu'à présent. Parmi ceux-ci, un essai sur le roman le plus récent de Barth, Sabbatical, est un plaisir particulier. Un autre, « The Self in Fiction », contient un résumé étourdissant et compact de deux pages à l'envers de l'histoire de la littérature. Un autre encore, le dernier et parmi les plus agréables, propose une explication ingénieuse, biologique (pourrait dire fertile) de la stratégie narrative (sexuelle ?) de Shéhérazade pour lui sauver la vie en racontant des histoires à son roi pendant mille et une nuits. Pourquoi ce numéro en particulier ? demande Barth. Et qu'en est-il de ces trois enfants qu'elle évoque soudain à la fin du cycle ?

Ces pièces du vendredi ont les qualités suggérées par le titre métaphorique de l'une d'entre elles, « L'algèbre et le feu ». Compétence et connaissance, technique et information - ils sont l'algèbre. Et le feu, c'est la passion - pour les idées, pour la littérature, pour les mots.

Qu'il s'agisse de modernisme, de postmodernisme, de sémiotique, d'Homère, de Cervantes, de Borges, de crabes bleus ou de nids de balbuzards pêcheurs, Barth démontre un enthousiasme pour la vie de l'esprit, une joie de penser (et d'exprimer ces pensées) qui devient contagieuse. En effet, si vous vous êtes déjà demandé ce que signifient modernisme, postmodernisme et sémiotique, vous avez trouvé le bon endroit pour apprendre. Un lecteur quitte The Friday Book en se sentant intellectuellement plus rassasié, verbalement plus habile, mentalement stimulé, avec l'algèbre et le feu qui lui sont propres.