Amazing Grace

MARGOT FONTEYN : Une vie

Par Meredith Daneman

Viking. 654 p. 32,95 $



Lorsque le Sadler's Wells Ballet de Grande-Bretagne est arrivé à l'ancien Metropolitan Opera House en 1955, mes colocataires et moi (les danseurs tous les trois) nous nous sommes relayés toute la journée debout dans une file qui serpentait autour du pâté de maisons. Ce dont je me souviens le plus clairement de la performance de ce soir-là, c'est Margot Fonteyn dans 'Firebird' de Mikhail Fokine. Nous étions habitués à la puissance froide et intransigeante de Maria Tallchief dans la version de George Balanchine de l'œuvre. Fonteyn, coiffé d'un véritable bonnet de guerre de chef de clan en plumes rouges, était une flamme bondissante et tremblante – passionnée mais pas totalement humaine. Un demi-siècle plus tard, j'apprends de la nouvelle biographie de Meredith Daneman, Margot Fonteyn : A Life, que la créatrice du rôle, Tamara Karsavina, avait poussé la danseuse anglaise à cette caractérisation : 'Tu es un oiseau sauvage, Margot', lui dit Karsavina, 'Vous n'avez jamais senti une main humaine sur votre corps auparavant, vous n'avez jamais été attrapé et c'est terrible.' C'est ce que Fonteyn nous a montré ce soir-là.

Cette idée n'est pas la seule que j'ai tirée du livre de Daneman. La sienne est la plus complète de toutes les biographies à ce jour, y compris l'Autobiographie de Fonteyn. Daneman est venu à sa tâche en tant qu'ancienne danseuse (avec l'Australian Ballet) et fan; la première photographie pensive qui orne la couverture du livre est celle qui a été suspendue pendant des années au-dessus du lit de l'auteur. Qu'elle comprenne si bien le monde du ballet et les exigences physiques de la danse est l'un des plus grands atouts du livre. Daneman a également écrit quatre romans, donc, bien que son récit soit ancré dans une recherche massive, il est façonné comme un drame.

Ici, les fans peuvent apprendre des choses sur la plus grande ballerine britannique et la muse du plus grand chorégraphe britannique, Frederick Ashton, qu'ils préféreraient ne pas savoir. L'une des qualités les plus mémorables qu'elle a montrées dans ses rôles (certains ont dansé, contre toute attente, jusqu'à la soixantaine) était sa pureté absolue. 'Elle était la seule [jouant le rôle de Chloé]', a déclaré le chorégraphe Ronald Hynd à Daneman, 'qui pouvait représenter la virginité. . . . Il y avait quelque chose . . . oh, juste inoxydable à son sujet.' C'est surprenant de penser à sa jeune Aurora de 16 ans dans 'La Belle au bois dormant', sa Juliette naïvement sensuelle, sa fragile Giselle et son Ondine enjouée par rapport aux révélations de Daneman sur sa vie privée. Virginal? Elle était apparemment une sorte d'athlète sexuelle, et l'un de ses amants, le scénographe John Craxton, a qualifié son attitude envers l'amour de « complètement païenne ».

Étant donné que sa carrière a été extraordinairement longue pour une ballerine, juste derrière celle d'Alicia Alonso, il est intéressant d'apprendre qu'elle n'était pas passionnée par le ballet lorsqu'elle était enfant. Née Margaret Hookham, elle a fait une partie de sa formation initiale en danse à Shanghai pendant les deux années (1931-1933) où son père y a travaillé pour l'American Tobacco Company. Elle trouva des cours de danse « libre » et un petit solo « turc » qu'elle exécuta moins contraignant que les cours de ballet. Cependant, sa mère, Nita (née Hilda) Hookham – surnommée plus tard « la reine noire » par Frederick Ashton, d'après la formidable figure du ballet « Checkmate » de Ninette de Valois – était déterminée à avoir une star du ballet dans la famille, et elle poursuivit farouchement cet objectif, s'instruisant au fur et à mesure.

Peu de temps après que la jeune Peggy ait été acceptée à l'école de ballet du Sadler's Wells Theatre de Londres, ses 'membres élégants et sa tête bien posée' et sa 'qualité de poulain' ont attiré l'attention de de Valois, fondateur et directeur de la compagnie alors appelé le Ballet de Vic-Wells. Tout en notant que l'enfant mince et brune ne semblait pas avoir d'ambition particulière pour entrer dans l'entreprise et s'intéressait tout autant à la comédie musicale, de Valois l'a poussée, guidée et finalement embauchée à l'âge extraordinairement jeune de 14 ans. Elle n'avait encore que 15 ans. quand Frederick Ashton l'a choisie comme prostituée mulâtre dans une reprise de son 'Rio Grande' en 1935. Il n'avait pas beaucoup pensé à elle dans son 'Les Rendez-vous' et l'a trouvée têtue, mais quand il a décidé que la ballerine principale de l'entreprise , Alicia Markova, avait la tête enflée (c'est-à-dire refusant de danser certains de ses anciens rôles dans ses ballets), il s'est tourné vers la fille maintenant connue sous le nom de « Margot ». La prose de Daneman capture astucieusement son image dans 'Rio Grande': 'La vue de son corps encore enfantin, à moitié vêtu de ce costume voyant voyant, ses cheveux noirs lisses frisés autour de ses yeux clignotants, étendus et excités le guindé concept public de ce qui pourrait constituer un danseur anglais.' Lorsque Markova a quitté l'entreprise, Fonteyn est intervenue dans tous ses rôles.

Une biographie de Margot Fonteyn, c'est aussi forcément une histoire de la compagnie désormais connue sous le nom de Royal Ballet et des danseurs qui l'ont rendue célèbre. Daneman retrace les progrès de Fonteyn au cours des premières années, lorsque le salaire était bas et les saisons courtes, et les membres de la compagnie sont apparus dans des opéras à Covent Garden et jouent à l'Old Vic, en plus de travailler dans des revues et des comédies musicales afin de joindre les deux bouts . Lorsque la guerre est déclarée en 1939, la troupe fait le tour des provinces pour remonter le moral ; puis il y avait plus qu'assez de représentations - jusqu'à trois par jour. Daneman décrit en détail les débuts étonnants du Sadler's Wells à New York - la journée exceptionnellement chaude d'octobre 1949 lorsque Margot Fonteyn est devenue une star internationale. Son Aurora dans la glorieuse production d'après-guerre de la société 'La Belle au bois dormant' a été un triomphe, sa photo faisant la couverture du magazine Time. Nous apprenons les tenants et aboutissants du partenariat historique qui a commencé en 1962 entre un Fonteyn revivifié et un jeune transfuge de la Russie soviétique, de près de 20 ans son cadet, Rudolf Noureev. Ils ont dansé ensemble jusqu'en 1979, période durant laquelle, comme l'a si judicieusement fait remarquer Ninette de Valois : « Il l'a fait sortir, et elle l'a élevé.

Les pages du livre donnent vie à Robert Helpmann - le premier partenaire de danse de Fonteyn, acteur ainsi que danseur, et un cut-up hilarant dans les coulisses ; Michael Somes, également partenaire fréquent de Fonteyn; Moira Shearer, rivale après le succès de cette belle rousse dans le film 'The Red Shoes'; Constant Lambert, le compositeur et chef d'orchestre brillant, chiffonné et bourré d'alcool qui fut l'amant de Fonteyn pendant plusieurs années ; Roland Petit, à qui l'on peut reprocher de lui avoir conseillé de se faire refaire le nez ; et bien d'autres, dont Roberto 'Tito' Arias, son mari. Fonteyn a rencontré Arias en 1937 en tant que jeune étudiant panaméen aisé et politiquement connecté lorsque le Sadler's Wells se produisait à l'Université de Cambridge en Angleterre. Charmée par lui (comme beaucoup d'autres femmes), elle finit par l'épouser en 1955 mais songe à se séparer lorsqu'en 1964, plongé dans les sombres conflits de la politique panaméenne, il se fait tirer dans le dos par un rival et passe le reste de sa vie vie de tétraplégique en fauteuil roulant. À partir de ce moment-là, elle était inébranlable dans son dévouement, même si les tournées constantes et épuisantes pour l'aider à financer ses dépenses médicales l'éloignaient souvent de lui.

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Les sources de Daneman donnent un aperçu saisissant de Fonteyn le danseur. La ballerine Violette Verdy est éclairante au sujet de la tige invisible qui semblait traverser le corps de Fonteyn : « Cette 'pull' [up] était le centre de sa discipline, sa réserve ; et tout ce qui en sortait – que ce soit un regard, ou un tour de joue, ou une inclinaison de la tête – pouvait être lu comme quelque chose d'une grande importance et valeur. Ses mouvements n'étaient pas aussi audacieux que ceux auxquels j'étais habitué de la part de certains danseurs formés en France ou en Russie. Ses extensions n'étaient pas non plus si hautes. Mais ses pas de connexion étaient légers et rapides, une expression d'esprit, un certain éclat de joie : de petits mouvements du cœur dans les pieds et les jambes. Un enchaînement n'a jamais été une suite d'étapes, c'était une phrase.

Fonteyn n'était pas une femme simple. Sa modestie habituelle et sa nature douce et imperturbable contrastaient avec l'imprudence occasionnelle et les décisions imprudentes. En dehors de la scène, elle projetait de la gentillesse, voire de la pudibonderie, et elle avait un sens très développé de la mode. Pourtant, c'était une femme qui a naïvement emporté une valise d'armes à feu au Panama pour la cause de son mari, et dans ses dernières années s'est consacrée à l'élevage de bétail dans leur ferme à l'extérieur de Panama City. Et essayez d'imaginer ceci : la ballerine qui nous semblait si vierge entre un matin dans la chambre de Noureev, contournant les débris d'une fête tumultueuse la nuit précédente, le trouve nu endormi au milieu des marins, remue son gros orteil et dit : ' Rudolf, mon cher , c'est l'heure de se lever. Nous devons filmer la scène du balcon.

Elle pouvait jouer à la perfection l'Odette du 'Lac des cygnes' - la créature vulnérable, flottante et enchantée, mais aussi le double maléfique, étincelant et brillant d'Odette, Odile. Si elle a joué ces rôles bien après son apogée, ce n'était pas seulement pour gagner de l'argent, c'était parce que, comme l'a dit un autre biographe de Fonteyn, Keith Money, 'elle était, cœur et âme, un animal de scène'. Ce cœur, cette âme brillaient à chaque pas. *

Deborah Jowitt est la principale critique de danse du Village Voice et l'auteur de « Jerome Robbins : His Life, His Theatre, His Dance ».