L'Amérique en 1857, vue par les Russes

LES RUSSES ONT TOUJOURS regardé de manière ambiguë vers l'Occident. Le célèbre clivage entre les slavophiles et les occidentalistes du XIXe siècle a posé les deux pôles du débat : l'Occident représente le progrès technique, le confort matériel et la rationalité et la tolérance politiques, mais il est aussi le bastion de l'individualisme bourgeois décadent, repoussant ceux Slavophiles à la recherche d'une communauté organique et spirituelle. Au sein de la vaste catégorie de « l'Occident », les États-Unis occupent une position tout aussi ambiguë, à la fois exempts et les pires pratiquants des péchés de l'Europe occidentale. Les Russes ont admiré les Américains pour leur égalitarisme anti-européen tout en nous méprisant comme des matérialistes grossiers, plus hypocrites même que la bourgeoisie française.

La traduction et la publication du récit d'Alexandre Lakier de son voyage aux États-Unis en 1857 offre une vue fascinante de l'Amérique à travers des yeux russes. Lakier était un bureaucrate russe bien éduqué, un juriste progressiste intéressé par des expériences à l'étranger pour justifier la cause de la réforme dans son pays. (Alors que Lakier voyageait à travers l'Amérique en 1857, le tsar Alexandre II a publié son Nazimov Rescrit reconnaissant publiquement son engagement à mettre fin au servage.) Les commentaires de Lakier sur le Nouveau Monde attireront sans aucun doute l'attention des spécialistes de cette période de l'histoire américaine, mais la russie même de ses perceptions rendent le livre fascinant pour quiconque s'intéresse aux images étrangères de l'Amérique. Je venais de rentrer moi-même d'un an en Union soviétique avant de lire ce livre, et j'ai été impressionné par l'intemporalité du dialogue russo-américain. De Tocqueville est célèbre pour avoir prédit des avenirs communs mais diamétralement opposés pour la Russie et l'Amérique, mais le livre de Lakier prouve que d'autres Européens ont également prévu un destin commun pour ces deux jeunes géants.

quel age a sherman hemsley

Les meilleurs moments du livre se produisent lorsque Lakier décrit son voyage d'une ville à l'autre. Comme il ne connaissait apparemment aucun Américain comme ami personnel, ses seules chances de partager des idées avec ses hôtes étaient à bord du chemin de fer et du bateau à vapeur. Dans des confrontations embarrassées ou confuses (comme lorsqu'il pense que ses bagages ont été volés à Boston), Lakier révèle le mieux ses propres préjugés et ses impressions les plus intimes des « hommes du Nouveau Monde ».



Pour Lakier, l'Amérique représente une expérience pour l'Europe, une chance de recommencer, donnant aux Européens la possibilité de construire une nouvelle communauté politique sans le fardeau des traditions médiévales de l'Europe. Pourtant, Lakier, un bureaucrate qui ne possédait aucune terre, s'intéressait également au débat actuel sur le travail libre par rapport au travail non libre. Bien qu'il ne fasse jamais explicitement d'analogie entre l'esclavage et le servage, il commente l'horreur morale et l'inefficacité économique de la servitude américaine à chaque occasion.

Les Russes qui liraient ce livre auraient une impression des États-Unis très similaire à l'image de l'Amérique que se font de nombreux Soviétiques aujourd'hui. À notre crédit, Lakier nous dépeint comme jeunes, énergiques, courageux et industrieux. Nos villes, nos mines et nos usines l'éblouissent, et le rythme rapide de la vie américaine le coupe le souffle. Les constructeurs ont peut-être dû faire face à une crise pour construire suffisamment de logements pour les nouveaux immigrants, mais « l'entreprise américaine ne connaît pas d'obstacles et il n'y a pas de regard en arrière – le travail sera fait ».

Les Russes peuvent admettre que l'Amérique a accaparé le marché sur le savoir-faire technologique, mais ils voient aussi rapidement à travers l'hypocrisie américaine. Comme ses compatriotes d'aujourd'hui, Lakier s'en prend au « culte du dollar tout puissant » qui motive la moindre activité de l'avare Yankee. Il fait ensuite l'éloge du gouvernement fédéral pour sa politique indienne qui « protège » les Amérindiens de l'extinction aux mains des Yankees. Si un Indien était autorisé à entrer en contact avec un Américain, rapporte Lakier, le rusé Yankee réussirait à convaincre l'homme rouge non protégé de son dernier centime et le laisserait ivre dans les plaines.

qui étaient les frères warner

Lakier affirme sa conviction que les Américains sont tellement soucieux de l'argent qu'ils ne montrent aucune appréciation pour la nature, la considérant comme une collection de ressources à apprivoiser pour le profit. La musique américaine, dit-il, est si peu développée parce que les Yankees 'préfèrent le son de l'argent'. Constatant la ruée vers la spéculation sur l'argent (Lakier a visité l'Amérique peu après le krach financier de 1857), il y voit la cause des troubles psychologiques des Américains. Et la violence de la vie américaine déconcerte ce voyageur du XIXe siècle : à New York, on lui conseille d'acheter un revolver, mais décide ensuite que l'arme est si lourde qu'il devra la mettre dans sa valise. dPuis, dans le Kentucky, un « homme occidental » interroge le voyage de Lakier sans armes.

Que l'on s'intéresse ou non à l'attitude d'un Russe vis-à-vis de l'Amérique, ce livre est avant tout précieux comme commentaire sur l'évolution de notre pays au cours du siècle dernier. Un Russe visitant l'Amérique aujourd'hui serait toujours impressionné par notre leadership technologique. Nous pouvons encore gagner le respect des étrangers en tant que personnes pratiques. L'esclavage a été aboli et les joueurs ne tirent plus sur leurs rivaux dans les saloons, mais le racisme et la violence sous-jacents persistent. Que l'Amérique soit toujours aussi démocratique ou exempte de divisions de classe que Lakier le décrit est une question controversée. Mais ce livre montre clairement l'Amérique à l'un de ses moments les plus forts, lorsque les gens croyaient avec confiance que l'avenir était entre leurs mains.

En 1857, le président ouvrait toujours les portes de la Maison Blanche à tous les citoyens de la capitale le jour du Nouvel An, et les secrétaires des départements autorisaient toujours tout visiteur à entrer dans leur bureau à l'improviste. (Lakier explique que les Américains étaient tellement préoccupés par leurs propres affaires qu'ils n'auraient pas besoin de déranger un membre du Cabinet à moins que leur problème ne soit urgent.) Un étranger visitant l'Amérique aujourd'hui écrirait-il sur notre confiance, notre énergie et notre dynamisme indéfectibles ? Le livre de Lakier remplit le lecteur de fierté pour notre passé de jeunesse et il fait tristement réfléchir sur l'Amérique que nous avons peut-être perdue.