Lycées américains : le Blackboard pêle-mêle

LES GOUVERNEURS, les législateurs et les décideurs fédéraux qui ont célébré la reprise des résultats scolaires et la confiance du public dans les écoles devraient engloutir quelques Excedrin. Ce livre va sûrement leur donner mal à la tête.

Le lycée du centre commercial : les gagnants et les perdants sur le marché de l'éducation est le deuxième volume (le premier était Le compromis d'Horace de Theodore Sizer) parrainé par l'Association nationale des directeurs d'école secondaire et l'Association nationale des écoles indépendantes. Les chercheurs Arthur Powell, David Cohen et Eleanor Farrar ont étudié 15 lycées de tailles et de configurations socio-économiques différentes, dont quatre privés. Ils ont découvert que les gagnants parmi les élèves du secondaire sont les meilleurs et les plus brillants, les visiblement troublés et les handicapés identifiables. Ils sont gagnants parce qu'ils participent à des programmes soigneusement élaborés et bénéficient du soutien de coalitions musclées. En général, ces programmes sur mesure associent des enseignants doués à des élèves qui en ont besoin. Ces gagnants sont cependant minoritaires.

La majorité - les étudiants ordinaires - sont des perdants. Non servi par des programmes spéciaux et dépourvu d'alliés politiques, la dérive insolite, pour reprendre la métaphore des auteurs, comme les habitués de l'après-midi dans un centre commercial. Choisissant des cours au hasard, ils parcourent un programme peu exigeant face à des enseignants qui préfèrent souvent enseigner à des étudiants avancés ou qui recherchent simplement un créneau sûr. Cette médiocrité découle d'une série d'accords discrets conclus entre les enseignants et les élèves et entre les lycées et la société.



Ces traités, comme les auteurs appellent les accords, répondent à des attentes contradictoires. Les offres de classe, par exemple, incluent les enseignants qui acceptent de donner peu de devoirs, de poser des questions faciles et de réussir tout le monde tant que les élèves acceptent d'assister aux cours et de se comporter correctement. De telles affaires tacites produisent une médiocrité effarante au lieu d'un engagement intellectuel.

Comment de tels arrangements sont-ils apparus ? Les auteurs se tournent vers les origines du lycée moderne il y a un siècle. Les lois sur le travail des enfants, la fréquentation obligatoire et d'autres facteurs remplissaient les écoles secondaires, qui avaient auparavant préparé quelques privilégiés pour l'université, avec de nombreux étudiants différents. Certains voulaient aller à l'université ; certains voulaient travailler ; certains sont venus à l'école juste pour être avec des amis ; certains n'avaient aucune idée de ce qu'ils voulaient.

DANS LES ANNÉES 1920, les réformateurs scolaires avaient inventé une solution viable aux différences entre les élèves et aux attentes contradictoires : le lycée polyvalent. Un programme varié répondait à l'appétit des étudiants pour le contenu académique et lié à l'emploi. Les étudiants ont magasiné parmi les cours et ont choisi ce qui correspondait à leurs préférences. En présentant un éventail de sujets, en confiant aux étudiants la responsabilité de faire des choix et en restant neutres sur ce que les étudiants devraient prendre, les éducateurs mettent en place la structure d'un centre commercial.

En 1940, le triomphe du lycée polyvalent était achevé. Il promettait de satisfaire des objectifs divergents, maintenait les adolescents à l'école et graduait un nombre croissant de jeunes. Mais le coût de cette victoire - la médiocrité intellectuelle - a été masqué par les caractéristiques mêmes qui ont créé le triomphe : des cours variés, le choix des étudiants et la neutralité institutionnelle.

Lorsque la génération d'après-guerre des réformateurs du lycée a critiqué l'absence de but, l'instruction anti-intellectuelle et les multiples programmes du lycée moderne en tant que bouillie académique, des cours de placement avancés ont été installés. Mais ils ont simplement ajouté plus de magasins au centre commercial et ont fait peu pour l'étudiant moyen.

Les auteurs de Shopping Mall High School ne voient pas d'âge d'or pour le lycée. Contrairement au rapport de la Commission nationale sur l'excellence en éducation (1983), qui a vu « une marée montante de médiocrité » submerger des écoles auparavant excellentes, ils soutiennent que la plupart des élèves ont toujours été embourbés dans la médiocrité.

Ils ont raison dans leur analyse du lycée et de ses origines. Ils ont également attiré l'attention sur le manque de profondeur des réformes actuelles des écoles publiques et des modèles d'écoles privées en tant que solutions.

Les mandats descendants obligeant les étudiants à suivre plus de cours, à rester à l'école plus longtemps et à faire plus de devoirs tout en obligeant les enseignants à couvrir certains contenus traitent de symboles d'apprentissage qui peuvent être convertis en nombres (par exemple, présence, résultats aux tests, cours suivis). Mais ils n'abordent pas le problème central : les structures qui produisent la médiocrité intellectuelle.

De plus, les politiques de l'État peuvent être sabotées si elles ont peu de soutien de la part des élèves, des enseignants et des parents. Au printemps dernier, par exemple, des lycéens de Chico, en Californie, en colère contre leur directeur, ont décidé d'échouer à un test d'État, perdant ainsi pour leur école des milliers de dollars attribués pour les gains annuels de score de test. Les mandats descendants produisent rarement l'engagement des enseignants ou des élèves. Parce que des résultats visibles sont politiquement nécessaires et que les politiques de l'État ne peuvent pas transformer les salles de classe, le jeu des nombres est maintenu, le centre commercial reste tranquille et les réformateurs de l'État sont salués comme ayant réussi.

Pour ceux qui aiment saisir la brume, les rapports sur les gains de résultats aux tests et les sondages Gallup montrant une confiance accrue du public dans les écoles seront utiles. Mais ils devraient savoir que de tels chiffres ont autant à voir avec la réforme fondamentale du lycée que la barbe à papa le fait avec le soulagement de la famine.

Les modèles d'écoles privées ne sont pas non plus une solution facile pour l'étudiant moyen. Alors que certains étudiants bénéficient des choix de cours plus limités et de l'attention personnelle offerte par de nombreuses écoles privées, d'autres ne le font pas. Ces résultats contredisent les critiques qui adoptent les bons ou désignent les caractéristiques des écoles privées comme des solutions aux maux des écoles publiques.

J'ai trouvé convaincantes les critiques des auteurs sur les réformes en cours. Moins convaincantes ont été leurs suggestions de créer des écoles plus petites au sein de grandes et de modifier les structures existantes pour générer une passion pour l'apprentissage parmi les étudiants ordinaires. Au-delà de ce réseau de boutiques spécialisées, les auteurs proposent que la façon dont les étudiants et les enseignants passent leur temps soit renégociée pour augmenter le temps de qualité pour les étudiants et les enseignants, par ex. moins de temps passé en classe et plus de temps consacré à l'étude indépendante, plus de contacts individuels avec les enseignants, ou simplement plus de séances de coaching avec de petits groupes d'étudiants.

Malheureusement, il y aura probablement peu de changements fondamentaux. Les accords sur lesquels reposent les écoles secondaires d'aujourd'hui ont été conclus il y a des décennies, et ces accords entre les écoles secondaires et la société satisfont la plupart des consommateurs. Où sont les incitations à restructurer le lycée ? Pouvons-nous nous attendre à ce que des écoles secondaires qui reflètent une culture pluraliste déroutante créent un objectif là où aucun ne semble exister aujourd'hui ? Les sciences naturelles et sociales offrent peu d'interprétations cohérentes de notre vie quotidienne. La philosophie et la théologie ne font guère mieux. Le cinéma et la télévision offrent des éclats fastueux. La fragmentation existe non seulement dans l'enseignement secondaire, mais aussi dans les nombreuses universités qui ressemblent à des lycées de centres commerciaux.

Jusqu'à ce que les Américains sachent avec un certain degré de confiance ce qu'ils veulent que les lycées soient et fassent, l'invention démocratique du lycée du centre commercial perdurera.