Une culture insulaire tuée par la civilisation

À L'OUEST DES HÉBRIDES au large des côtes de l'Écosse, à peine visibles depuis les îles extérieures par temps clair et accessibles uniquement au gré des mers sauvages de l'Atlantique Nord, se trouvent les îles connues sous le nom de St. Kilda. Ces petites îles rocheuses, vestiges volcaniques de certains bouleversements primordiaux, ont été réduites par le battement incessant du vent et des vagues à un groupe de rochers et de promontoires interdits, s'effondrant lentement au fil des millénaires dans la mer. Les grands glaciers de la dernière période glaciaire qui ont sculpté les caractéristiques de l'Écosse et des autres îles des Hébrides ont contourné St. Kilda, laissant ses formes de vie intactes pour s'adapter au mieux à son paysage en érosion. Trop insignifiante pour apparaître sur la plupart des cartes, St. Kilda désolée et balayée par le vent ne signifie plus grand-chose pour quiconque, à l'exception des marins vigilants, mais son histoire contient un message d'une importance vitale pour nous tous.

Ce livre remarquable et troublant est à la fois un portrait de St. Kilda et un récit émouvant d'un peuple et d'une culture qui y ont perduré pendant plus de mille ans, en harmonie étroite et intense avec son monde isolé et inclément. Comme le Livre des Esquimaux de Peter Freuchen, ou Le Peuple du cerf de Farley Mowat, c'est l'histoire d'une culture dont la survie dépend de l'effort et du dévouement de la communauté, une société dont l'économie était basée sur le partage des ressources, dans le plus grand respect. respect pour un monde naturel violent mais généreux. C'est aussi une chronique de l'anéantissement d'une communauté pacifique et autosuffisante par la soi-disant « civilisation » et « christianisme », soulevant la question hérétique de savoir si au cœur du zèle missionnaire et du progrès se cache une envie malveillante de choses vraiment bonnes. ou efficace, et une contrainte au nom de la vertu de les détruire partout où ils se trouvent.

Les St. Kildans étaient, comme Maclean les décrit, une « culture d'oiseaux », partageant leurs îles avec de vastes colonies d'oiseaux de mer, dont les œufs, la viande, les plumes, l'huile et le guano fournissaient leur source de nourriture, de médicaments, de lumière, de fumier, de chaussures. et le revenu, « un mode de vie, et assez souvent, quand ils se sont cassé le cou en essayant de les attraper, une cause de mort ». Après des siècles d'escalade des falaises pieds nus après les fulmars, les fous de Bassan et les macareux, les St. Kildans ont développé une musculature spécialisée et des pieds presque préhensibles. Sur des terres fertilisées par le guano, ils cultivaient du maïs et de l'avoine et faisaient paître leurs petits troupeaux de bovins et de moutons indigènes de Soay. La pêche était au mieux une activité marginale et périlleuse, qui ne valait pas le risque. Le bateau unique des îles était, comme la terre, possédé en commun, chaque famille étant chargée d'en entretenir une partie qui lui était répartie. Il était principalement utilisé pour les expéditions d'observation des oiseaux entre les îles. Les oiseaux figuraient en grande partie dans les traditions et la mythologie, et les anciennes traditions célébraient l'importance des oiseaux et assuraient la préservation de leurs sites de nidification.



Jusqu'à la fin du 19e siècle, les St. Kildans n'avaient jamais entendu parler d'argent. Ils étaient également peu enclins à croire à l'existence des arbres, s'étonnaient à l'idée de véhicules à roues et, comme le dit Maclean, avaient une ineptie saisissante pour le crime. Le vol était inconnu dans les îles, de même que l'inceste et l'ivresse ; l'adultère était une rareté, et les seuls cas d'illégitimité jamais connus ont été enregistrés après 1861, lorsque le monde européen civilisé, jouant avec les idées philosophiques du Noble Sauvage et de la nature de l'homme, a remarqué une telle vertu sublime existant si commodément près de son rivages. St. Kilda est devenue pendant un certain temps une cause célèbre pour les philosophes, les poètes, les riches bienfaisants, les évadés et bien sûr les missionnaires. Le mélange fonctionnel de druidisme et de christianisme primitif des insulaires a attiré l'œil zélé des évangélistes puritains, qui n'ont pas tardé à remplacer les superstitions indigènes par des tactiques de renouveau chrétien particulièrement virulentes. En l'espace de quelques années, les robustes St. Kildans ont été démoralisés au point d'être frappés d'incapacité, car les services religieux compulsifs, interminables et fréquents remplaçaient même la récolte de nourriture et de carburant. Les chansons, les danses, les histoires et les jeux qui avaient allégé une vie ardue ont été totalement interdits, et les maladies débilitantes introduites par les visiteurs du continent ont été acceptées comme une punition divine pour des maux inconnus des insulaires auparavant.

Aux effets des missionnaires et des maladies s'ajoutent les « améliorations agricoles » qui remplacent le système séculaire d'agriculture communautaire et d'observation des oiseaux des insulaires. En 100 ans, les St. Kildans sont passés d'une culture autosuffisante et saine à un peuple entièrement dépendant de la charité du continent. Leurs jeunes, insatisfaits et avides de sensations fortes et de confort goûté de loin, ont abandonné l'île en masse, et la communauté restante, en déclin, ne savait plus et ne se souciait plus de subvenir à ses besoins. En 1930, les derniers habitants de St. Kilda ont été évacués vers le continent, avec leur bétail, leurs moutons et quelques biens. Leurs chiens ont été emmenés et noyés dans la mer, leurs chats abandonnés dans le village vide. Aujourd'hui, leurs maisons sont restaurées en tant que curiosités anthropologiques, mais la culture millénaire qui y a prospéré a disparu à jamais.

Le dernier chapitre de Maclean est un traité éloquent et provocateur explorant la pertinence de St. Kilda par rapport à l'entropie sociale croissante de la vie moderne. St. Kilda est importante non pas parce qu'elle a été détruite, mais parce qu'elle a prospéré bien plus longtemps que la culture qui l'a éteinte. Ce que son histoire signifie en fin de compte, c'est qu'une société durable et viable ne peut naître que d'une adaptation spontanée aux conditions locales et naturelles qui exigent une communauté d'efforts et d'esprit pour la pure survie. Le comportement de masse généré par la technologie moderne ne peut jamais être qu'un substitut fragile et de courte durée pour les petites communautés comme St. Kilda, basé non pas sur l'idéalisme, l'idéologie ou une technologie distante et centralisée, mais sur la nécessité. Ironiquement, ces communautés, là où elles existent encore, pourraient bien être les seuls survivants d'une famine mondiale imminente, d'une guerre, d'une maladie et d'une panne technologique. Des ruines d'une communauté insulaire éteinte, Charles Mcclean a tiré une morale profonde pour notre temps, dans un livre magnifique et bien écrit.