L'art de Nicholas Nixon pourrait vous briser le cœur

Nicholas Nixon, 'The Brown Sisters, New Canaan, Connecticut', 1975. (Nicholas Nixon /Fraenkel Gallery)

Par Sébastien Smee Critique d'art 9 février 2018 Par Sébastien Smee Critique d'art 9 février 2018

Ils sont aussi stables, stoïques et imperturbables que l'art l'est, mais l'émotion monte comme de la vapeur sur les photographies en noir et blanc de Nicholas Nixon. C'est impossible à contenir. Vous le sentez dans les pores de votre peau.

Nixon, un résident de longue date de Boston, est surtout connu pour The Brown Sisters. Chaque année, depuis 1975, il photographie sa femme, Bebe, avec ses trois sœurs, Mimi, Laurie et Heather. Les décors changent, mais chaque année, les femmes apparaissent dans le même ordre.



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Autrefois à la peau si souple et aux yeux de feu, ces belles femmes inflexibles deviennent d'année en année de plus en plus fatiguées, peut-être plus sages, certainement plus proches de leur fin. Une partie de la puissance de la série, qui en est maintenant à sa 44e année et a été montrée dans le monde entier, réside dans le fait qu'elle oblige à faire le bilan. Le même processus nous arrive à tous.

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La vanité du projet - la mortalité délimitée comme les cernes des arbres - est si intrinsèquement engageante qu'il est facile de manquer à quel point les photographies sont astucieuses.

C'est pourquoi je suis tellement frappé par une nouvelle présentation de la série à l'Institute of Contemporary Art de Boston. Les portraits des sœurs sont présentés chronologiquement en ligne horizontale le long des quatre murs d'une grande galerie. Mais au-dessus et au-dessous de chaque portrait des sœurs se trouvent deux images sans rapport, liées uniquement par le fait que Nixon les a prises la même année.

L'effet n'est pas seulement de nous rappeler que la réussite de Nixon s'étend bien au-delà des sœurs Brown. C'est, humainement, laisser entrer plus de lumière. Une série qui peut sembler intense et hermétique, coupée du monde plus vaste, est doucement fissurée, le monde rentré.

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Au fil des ans, Nixon a passé des mois et souvent des années sur des projets qui l'ont emmené dans le monde et dans les recoins les plus intimes de la vie des autres. Il a photographié la vie des porches dans le sud rural, les élèves des écoles de Boston et les personnes atteintes du sida. Ces projets de recherche et profondément compatissants ont été complétés par des paysages urbains d'une objectivité vivifiante.

Mettre des exemples uniques des autres corps de travail de Nixon contre l'ensemble et la série en cours des sœurs Brown établit des correspondances fascinantes. Chaque photographie de chaque trio (parfois c'est juste un duo) complique les autres.

Dans un trio, à partir de 1982, la féminité confortable et consolidée des sœurs Brown, toutes vêtues d'équipements d'hiver, est suspendue au-dessus d'une image estivale anarchique de garçons jouant avec des pistolets-jouets. Il n'y a pas une bouffée de polémique dans l'une ou l'autre image (Le monde est infiniment plus intéressant que n'importe laquelle de mes opinions à ce sujet, a dit Nixon.) adultes, enfants; l'ordre, le chaos - on a l'impression que la civilisation elle-même pourrait être en jeu.

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Au-dessus des deux se trouve sereinement le portrait, de la même année, d'une jeune fille debout devant une porte. Un garçon, qui ressemble à son frère, est vu, à demi obscurci, à travers un panneau transparent de la porte. Consciente d'être à l'affiche, la fille a l'air soignée et autonome. Son sourire est chaleureux et ouvert. Le frère à l'intérieur, protégé par les ténèbres, regarde plus attentivement et moins consciemment.

Ces subtiles dynamiques psychologiques sont soulignées par des contrastes formels - sombre et clair, courbe et droit - et l'image est unifiée par des demi-rimes taquines : les courbes répétitives du cadre de la fenêtre, par exemple, font écho à la silhouette de la joue de la fille et au contour de l'icône de l'aigle sur la porte.

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Dans un autre trio d'images, celle-ci de 1988, les sœurs Brown, rayonnantes de sentiments chaleureux, sont prises en sandwich entre deux images du même homme. Dans le premier, il porte une robe de chambre et examine son visage dans un miroir. Dans la seconde, prise plus tard cette année-là, il est montré, émacié et alité, en train d'être embrassé par ses parents.

L'homme, Bob Sappenfield, était conseiller en politique publique et doctorant à la Kennedy School of Government de Harvard lorsque, début 1987, on lui a diagnostiqué le sida. Sappenfield a quitté son emploi et, alors même que sa santé se dégradait, s'est consacré à éduquer les autres sur une maladie qu'il a appelée le grand voleur.

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Ses parents – Ginny, une infirmière, et Robert, un médecin – sont venus de chez eux à la Nouvelle-Orléans pour s'occuper de lui au cours de l'été de l'année suivante. Le livre de Nixon, People With AIDS, reproduit une lettre que le Dr Sappenfield a écrite cet automne. Cher Dieu, cela commence, s'il vous plaît, apportez réconfort et paix à mon fils, Bob, qui est en phase terminale du sida.

Les mots sont redondants devant une image de parents embrassant leur fils mourant.

Mais lorsqu'on songe à ce que ces trois images de 1988 pourraient avoir en commun, il suffit peut-être de constater qu'il y a dans toutes les trois une sorte de dédoublement et de redoublement, à la fois des corps et des regards. Un sentiment de multiplication, qui est le simple produit de l'amour de la vie.

Quelque chose d'analogue est au cœur du projet photographique de Nixon : il nous montre à nous-mêmes ; nous rappelle notre destin commun et mortel; et nous fait contempler ce qu'implique le partage de ce destin.

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