L'AUTHENTIQUE BERNARD BERENSON

BERNARD BERENSON The Making of a Legend Par Ernest Samuels Avec la collaboration de Jayne Nouveau venu Samuels Belknap/Harvard. 680 p. 25 $

AVEC LA PUBLICATION de Bernard Berenson: The Making of a Legend, Ernest Samuels - travaillant maintenant en collaboration avec Jayne Samuels - achève de manière resplendissante son récit d'une des carrières vraiment uniques de l'histoire culturelle américaine. Au début de sa longue vie (1865-1959), Bernard Berenson a acquis une immense réputation mondiale en tant que plus grand connaisseur de la peinture des maîtres anciens de son époque. Son travail d'identification et d'éclairage des réalisations des peintres de la Renaissance italienne a marqué un tournant crucial dans l'étude et l'appréciation de leur art. Berenson a apporté un degré d'ordre et de compréhension dans ce domaine qui a surpassé tout ce qui avait été tenté auparavant, et il a été rapidement reconnu comme l'autorité régnante.

À la suite de cet accomplissement remarquable, Berenson en est venu à jouer un rôle clé sur le marché international de l'art. Car ce n'était pas seulement parmi les savants et les connaisseurs que sa parole était prise comme évangile mais aussi parmi les marchands d'art qui manipulaient ces précieux trésors et les millionnaires américains qui dépensaient d'énormes sommes d'argent pour les acquérir.



Ainsi, alors que Berenson était à bien des égards l'archétype même de l'esthète du tournant du siècle, et que c'était grâce à sa sensibilité esthétique inhabituelle qu'il atteignit son éminence, il découvrit rapidement que l'exercice désintéressé de la sensibilité - sa sensibilité , de toute façon - était une compétence hautement commercialisable. Très tôt aussi, il avait développé un goût prononcé pour la vie luxueuse ainsi qu'une nette préférence pour la société des riches et des célébrités. Pour vivre comme il souhaitait vivre, il fut obligé de devenir ce qu'il appelait un ' arracheur d'argent ' en servant de conseiller aux marchands et aux collectionneurs -- une circonstance qu'il regrettait profondément ( ' il met en contact avec les gens les plus affligeusement odieux dans le monde entier », écrit-il à Mme Jack Gardner, son premier illustre mécène) mais qui pourtant le rendit riche.

L'histoire de l'ascension de Berenson vers la gloire en tant que plus grand connaisseur de son temps a été racontée par Samuels dans un volume antérieur, Bernard Berenson : The Making of a Connoisseur, publié en 1979. Ce nouveau livre, qui reprend l'histoire à partir de 1904, fournit -- parmi beaucoup d'autres -- une chronique détaillée des affaires commerciales de Berenson sur le marché de l'art tumultueux du début du 20e siècle. Au premier rang de ces affaires figuraient les arrangements qu'il passa avec l'établissement Duveen, le plus agressif des marchands spécialisés dans les maîtres anciens. C'est l'association de Berenson avec Duveen qui lui a apporté une richesse considérable, mais c'est cette même association qui a conduit à des accusations de malhonnêteté et à une réputation de cupidité.

La 'légende' évoquée dans le titre de ce livre n'était donc pas tout à fait intacte, comme Berenson lui-même en était douloureusement conscient. Une bonne partie du drame de Bernard Berenson : The Making of a Legend réside ainsi dans le récit vivant de la manière dont Berenson réussit pour la plupart à échapper aux formidables tentations auxquelles son rôle dans le marché de l'art le confrontait inévitablement. Il ne fait aucun doute que Berenson a pleinement profité des opportunités qui lui ont été offertes. Pourtant, Samuels a réussi à acquitter Berenson de l'accusation d'avoir sciemment falsifié ses opinions dans le but de réaliser un profit. Cela ne veut pas dire que Berenson n'a commis aucune erreur ou qu'il n'a pas accordé aux intérêts de Duveen - et aux siens - toute considération. C'est dire qu'il est resté un honnête érudit et connaisseur à travers ces tentatives hasardeuses. Avoir établi ce point au-delà de tout doute - ce que je pense que Samuels a maintenant fait - est en soi un exploit scientifique considérable, et devrait mettre fin aux nombreuses accusations imprudentes qui ont parfois été portées sur la base des preuves les plus fragiles.

Ce qu'aucun auteur honnête ne pourrait réussir à faire, cependant, c'est de faire de Berenson lui-même un personnage attachant. Un grand nombre de personnes douées et célèbres, de Henry Adams et Edith Wharton à Walter Lippmann et Kenneth Clark, ont clairement apprécié la conversation et la correspondance de Berenson, et une succession impressionnante de belles femmes ont succombé avec empressement à ses charmes. Il ne fait aucun doute qu'il a inspiré l'amour et la dévotion à grande échelle. Pourtant, dans les pages de ce livre (comme dans d'autres), il apparaît invariablement comme un monstre de vanité, de snobisme et d'auto-indulgence. Même sa déception bien annoncée au sujet de sa propre carrière - son échec très regretté à produire ce que Samuels appelle 'une réalisation à la Goethe'. . . une œuvre littéraire qui éblouirait ses contemporains » - apparaît rétrospectivement comme un acte élaboré d'auto-tromperie. Berenson n'a jamais été ce genre d'écrivain ou de penseur, et rien dans son œuvre ne suggère qu'il était capable de grandes réalisations littéraires.

À propos de la vie privée de Berenson, Samuels a naturellement beaucoup – peut-être trop – à nous dire. Berenson et sa femme Mary, qui travailla très étroitement avec lui dans son étude des Maîtres anciens et publièrent beaucoup dans ce domaine par elle-même, avaient ce que l'on appellerait de nos jours, je suppose, un mariage « ouvert ». Ils se confiaient régulièrement les détails intimes de leurs infidélités respectives et tentaient en général de maintenir une attitude « éclairée » envers les affaires de l'autre. Curieusement, ils ont rarement réussi à surmonter leur sensibilité à la jalousie et à d'autres émotions banales, et en vieillissant, c'était – inévitablement ? -- Mary Berenson qui a payé le prix émotionnel le plus élevé pour cet arrangement. Comme c'était généralement le cas avec Bernard Berenson, c'était son plaisir et sa convenance qui devaient être prioritaires, et Mary Berenson était obligée de faire les aménagements nécessaires.

Ce n'est pas, finalement, l'histoire du mariage des Berenson ni même l'histoire de la survie de Berenson en tant que juif américain dans une Europe dominée par Hitler et Mussolini qui donne à cette biographie son premier intérêt à notre attention. Ce qui a fait de Berenson une figure particulière de notre histoire, c'est l'attention soutenue qu'il a portée à déterminer en quoi consiste une grande réussite esthétique dans l'art. Comme l'a écrit le critique Clement Greenberg, celle de Berenson était « l'une des plus fines sensibilités jamais appliquées à l'étude de l'art », et c'est pour cette raison qu'il continue de nous intéresser. Tout le reste dans la vie de Berenson, bien que souvent fascinant, est en fin de compte subsidiaire à ce qu'il a accompli en approfondissant notre compréhension du grand art. Sur d'autres sujets, il n'a pas toujours été sage - comme cette biographie bien écrite nous le rappelle souvent. À propos de l'art qu'il chérissait, cependant, il se trompait rarement dans ses jugements esthétiques. Ce n'était pas une mince affaire, et toute personne ayant un intérêt sérieux pour l'art doit reconnaître sa dette envers elle. :: Hilton Kramer est l'éditeur de The New Criterion et l'auteur de 'The Revenge of the Philistins'.