AU MENAGE BAROQUE

VIOLET : La vie et les amours de Violet Gordon Woodhouse par Jessica Douglas-Home Harvill. 320 pp. 28 $ UNE Célèbre claveciniste britannique égocentrique emménage dans une maison de campagne délabrée avec quatre hommes (y compris son mari). Alors qu'elle prodigue son affection à ses « enfants » (une série de chiots pékinois, l'un d'entre eux « Old Poo »), ses colocataires, ainsi qu'une succession d'invités adorateurs, s'occupent d'elle servilement. Le mari Gordon doit payer la plupart des factures, faire les courses et parfois cuisiner lorsque ledit claveciniste a renvoyé les serviteurs sur un coup de tête ; le bel « aristocrate sans le sou », Bill, son favori, se rend utile en redessinant les jardins élaborés ; l'esprit, Max, anime sa vie intellectuelle avec des plaisanteries nobles ; Denis, qui lui est dévoué dès l'âge de 8 ans, lui parle de musique et l'aide à acheter les piles de vêtements et de babioles qu'elle réclame. Malgré de nombreuses tentatives pour faire creuser un puits approprié, l'eau de la maison est saumâtre; un nouveau puits produit à peine assez de pression pour faire une tasse de thé. Oui, cela ressemble à une farce sexuelle britannique particulièrement misérable (imaginez Hugh Grant, Stephen Fry et Emma Thompson dans les rôles principaux), mais en fait, il s'agit d'un documentaire, 'La vie et les amours de Violet Gordon Woodhouse'. Non pas que Jessica Douglas-Home semble avoir eu l'intention de se moquer de son sujet. En effet, lorsque l'auteur - la petite-nièce de Violet - explique les talents musicaux de Gordon Woodhouse, nous avons un aperçu des facultés qui ont fait de Violet la claveciniste et clavicordiste la plus acclamée de son temps (elle est décédée en 1948). Partisan majeur du mouvement anglais de la musique ancienne et des instruments traditionnels, Gordon Woodhouse avait un génie pour interpréter la musique baroque, et ses concerts étaient extrêmement populaires. Elle a joué avec certains de ses meilleurs musiciens contemporains, dont Pablo Casals, et pour de nombreuses personnalités culturelles majeures de l'époque, dont Bernard Shaw, T.S. Eliot et Auguste Rodin. Mais ce qui a attiré l'attention de ce livre en Grande-Bretagne (en plus, sans aucun doute, de l'importance à la fois de l'auteur et de la famille du sujet), et peut susciter l'intérêt ici, c'est l'étrange mode de vie de Gordon Woodhouse. 'Consternée par la perspective d'un mariage normal et toujours piégée dans les limites de la vie de famille victorienne', Violet a choisi un mari qui lui permettrait une liberté créative et professionnelle et ne ferait aucune des exigences habituelles du mariage. (Il était incroyablement docile : après leur lune de miel, Violet lui a fait changer le nom de famille du couple pour qu'il sonne plus distingué. Gordon Woodhouse est devenu, ridiculement, Gordon Gordon-Woodhouse, un nom dont personne ne se souvenait d'utiliser de toute façon). Que ce soit parce qu'il était lui-même un homosexuel fermé intéressé à protéger un mariage fictif, ou simplement parce qu'il craignait de ne pas être en mesure de retenir l'intérêt de Violet tout seul, Gordon a non seulement toléré la collection d'hommes de sa femme, il l'a encouragé. Douglas-Home suggère à plusieurs reprises que cette configuration (ce que nous appellerions aujourd'hui une « famille alternative ») était scandaleuse. Mais bien qu'elle fasse constamment allusion aux potins contemporains sur le « harem » de Violet, elle n'en produit presque rien. Et nulle part il ne semble que Violet et Gordon (ou Bill ou Denis ou Max) aient souffert de ce qu'on a pu murmurer à leur sujet. Étant donné le nombre de lesbiennes ouvertes qui auraient courtisé Violet (dont Radclyffe Hall), ce ménage semble avoir tourné en rond où l'arrangement, bien que particulier dans ses détails, n'était pas si remarquable dans son ténor. Et, aussi, il n'y a bien sûr aucune preuve de ce qu'impliquait exactement la vie sexuelle de Violet. L'auteur semble convaincue que toutes les prétendantes de sa grand-tante ont finalement été rejetées. Que ce soit de la pudibonderie ou une supposition éclairée n'est pas clair. Violet semble avoir découragé Gordon dès le début ; on dit que le mariage n'a pas été consommé. Très probablement, elle a couché avec Bill ; c'était lui seul dont les flirts extérieurs lui causaient des inquiétudes répétées. Ainsi, les vrais détails de la vie amoureuse de Violet restent un mystère, bien que étonnamment inintéressant. Plus intrigante est la question de savoir comment un personnage aussi désagréable a pu attirer autant d'admirateurs dévoués (son assistant, par exemple, a abandonné la maison et son mari pour vivre dans l'orbite de Violet), alors même que ses opinions sur la Seconde Guerre mondiale sont devenues de plus en plus offensantes. Elle était sans aucun doute une hôtesse fabuleuse et peut-être une de ces créatures dont l'attention, même éphémère, est une récompense suffisante. Mais une trop grande partie du livre est consacrée à énumérer toutes les personnes célèbres qui mentionnent Violet dans leurs autobiographies (même fugitivement) et tous les Britanniques notables qui se trouvent également être des parents de Violet, et pas assez à examiner la substance des relations personnelles de cette femme extraordinaire. . Est-il possible d'écrire un livre ennuyeux sur un ménage à cinq ? On ne l'aurait pas pensé. Sara Sklaroff est rédactrice en chef du magazine Civilization. LÉGENDE : Violet Gordon Woodhouse

Commonwealth (roman patchett)