« Bataille de Versailles » : comment les mannequins afro-américains ont remodelé la mode

Robin Givhan est le critique de mode pour The CBW. Cet article a été adapté de son nouveau livre, The Battle of Versailles: The Night American Fashion Stumbled Into the Spotlight and Made History (Flatiron Books, mars 2015). Il raconte l'histoire d'un défilé de mode franco-américain de 1973 - né du tumulte racial, de la révolution sexuelle et de la montée du féminisme - qui a modifié la trajectoire de l'industrie de la mode.

u cours de la récente tournée des défilés, de New York à Paris, le nombre de mannequins noirs sur les podiums est resté obstinément faible. Les jeunes femmes chargées de transformer les vêtements en fantasmes défilaient sans émotion sur d'innombrables podiums. La mode avançait lourdement - une entreprise mondiale de noms de marque, de célébrités de premier plan et de dynasties d'entreprises.

Mais le 28 novembre 1973, il semblait que la mode allait suivre un autre cours.



Cette nuit-là, l'élite sociale mondiale s'est réunie dans le majestueux Théâtre Gabriel du Château de Versailles. Conçu à l'origine comme un coup publicitaire et une collecte de fonds pour le monument français délabré, le Grand Divertissement à Versailles était devenu un spectacle de mode international, gonflé de faste et de passion. Écrivains de style et chroniqueurs de la société ; la royauté, les magnats et les politiciens ; la crème de la crème de la jet set ; danseurs burlesques, stars du ballet, drag queens, chorégraphes célèbres ; et une triple menace primée aux Oscars, tous regardés avec impatience alors que cinq rois de la mode française - Yves Saint Laurent, Hubert de Givenchy, Pierre Cardin, Emanuel Ungaro et Marc Bohan de Christian Dior - affrontaient cinq créateurs américains méconnus.

« La bataille de Versailles : la nuit, la mode américaine est tombée sous les projecteurs et est entrée dans l'histoire » de Robin Givhan. (Flatiron/Flatiron)

La planification du gala a eu lieu en quelques mois seulement. Et les mannequins américains n'ont été confirmés qu'une quinzaine de jours avant le show. Mais une fois toutes les décisions prises, il s'est avéré que la piste de Versailles accueillerait l'un des plus grands contingents de mannequins afro-américains à avoir jamais défilé dans un grand défilé de mode multiracial - un défilé qui ne les utilisait pas comme un gadget, un déclaration esthétique manifeste ou un épanouissement politique.

Sur les 36 modèles américains embauchés pour Versailles, 10 étaient noirs. Les designers américains - Bill Blass, Oscar de la Renta, Anne Klein, Halston et Stephen Burrows - n'avaient pas beaucoup d'argent pour les modèles, et bon nombre des plus grands noms du secteur, comme Lauren Hutton, étaient hors de leur fourchette de prix. . Beaucoup de mannequins refusaient parce qu'ils n'étaient pas assez payés, se souvient Tom Fallon, qui a travaillé avec Blass. Les modèles noirs en masse commençaient tout juste à être acceptés et, comme le dit Fallon, vous pouviez les obtenir à un prix avantageux. Ils étaient prêts à opter pour un salaire réduit.

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Les designers américains ont payé aux modèles un montant forfaitaire de seulement 300 $ pour l'ensemble de l'événement. Ils ont obtenu un accord.

Aucun des modèles embauchés ne devenait riche dans leur art. Même les jours les mieux payés, leurs salaires étaient maigres par rapport aux normes d'aujourd'hui. Certains d'entre eux connaîtront plus tard de graves problèmes financiers. Personne ne prenait d'impôts sur leurs chèques de paie, car ils étaient des entrepreneurs indépendants, et personne ne leur offrait de conseils sur les investissements ou les comptes de retraite. Aucune de ces filles ne décrochait des contrats publicitaires d'un million de dollars comme ceux qui existent aujourd'hui. Pourtant, le mannequinat avait ses avantages glamour : les voyages, les vêtements, les fêtes. Et pour beaucoup de femmes noires, le mannequinat était bien plus lucratif que les emplois qu'elles avaient quittés ou ceux qui auraient pu l'être dans leur avenir.

Les créateurs avaient leurs modèles préférés avec lesquels ils travaillaient régulièrement. Ces femmes incarnaient les idéaux des designers dans les proportions et l'esthétique ou étaient simplement leurs amies. Blass, par exemple, était généralement attiré par une beauté Mayflower avec un corps athlétique. Halston aimait un physique souple et un certain air mystérieux sophistiqué et jet-set. Il était célèbre pour ses Halstonettes, dont plusieurs ont modelé pour lui à Versailles, dont Pat Cleveland et Karen Bjornson. Burrows préférait ses modèles à rail mince. Il avait une préférence pour les modèles noirs, mais pas à l'exclusion des autres. Lui aussi adorait Cleveland, ainsi qu'Alva Chinn.

En 1973, le monde du mannequinat était divisé en filles imprimées et marcheurs sur piste. Il y avait peu de croisement; qui est venu plus tard, dans les années 1980. Les mannequins imprimés étaient des beautés classiques photographiées pour des campagnes publicitaires et des éditoriaux de magazines. Les mannequins de défilé ont donné vie aux vêtements sur le podium. Ils avaient besoin de présence sur scène et de grâce. Les créateurs américains qui se sont rendus à Versailles embauchaient exclusivement des filles de piste.

Mais même pour les modèles habitués à commander une scène, Versailles présentait un défi unique. Parce que la plupart d'entre eux étaient mannequins pour plus d'un designer et parce que la grande Kay Thompson chorégraphiait une présentation qui était plus une performance de style Broadway qu'un défilé traditionnel, Versailles nécessitait de longues répétitions, en plus de tout le stress associé à une haute -profil performances.

Photo d'archives du designer Stephen Burrows et du mannequin Jennifer Brice, qui était assistante du département des loisirs de D.C. avant de devenir mannequin. (Harry Naltchayan/Le Washington Post)

Le modèle moderne n'a pas à travailler si dur sur la piste - pas par rapport à ses prédécesseurs. Aujourd'hui, les mannequins ne font que marcher. Ou piétiner. Et fixez sans ciller une baie de photographes qui visent tous de longs objectifs comme une meute de chasseurs dans un stand de tir. Pourtant, ces somnambules peuvent construire des carrières bien plus lucratives que des femmes comme Chinn et d'autres de sa génération ne l'auraient jamais imaginé. Pour les femmes qui ont la chance d'avoir génétiquement le bon look et la bonne attitude au bon moment, ainsi que l'audace et le courage nécessaires pour naviguer dans les mines terrestres émotionnelles, économiques et culturelles d'une industrie volatile, un modèle individuel peut devenir une marque.

La seule similitude entre le monde du mannequinat du début des années 1970 et celui d'aujourd'hui est le chemin vers ce premier emploi. La première occasion de poser devant un photographe confirmé se présente toujours de la même manière qu'il y a près de 40 ans. Les modèles ont été et sont découverts à travers des concours, des rencontres fortuites, des appels à froid et les yeux d'aigle des rédacteurs de mode travaillant à l'intérieur et à l'extérieur du marché de New York. La plupart des modèles invités à Versailles ne s'étaient pas encore fait un nom. Aujourd'hui, les noms de nombreux modèles ne résonnent qu'au sein de l'industrie elle-même ou parmi les nerds de la mode les plus ardents.

Billie Blair, Bethann Hardison, Pat Cleveland, Amina Warsuma, Charlene Dash, Ramona Saunders, Norma Jean Darden, Barbara Jackson, Alva Chinn et Jennifer Brice étaient noires. Ensemble, ils composaient près de 30 pour cent de la liste américaine. C'étaient des mannequins de piste. Et ils ont tous compris que leur rôle n'était pas seulement de porter les vêtements mais de leur donner vie.

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La rédactrice de mode du Washington Post de l'époque, Nina Hyde, a sorti Brice de la quasi-obscurité. Hyde faisait partie d'un groupe de rédacteurs de mode de journaux influents qui ont établi le rythme de la mode comme une partie importante du journalisme de presse américain. Si Eugenia Sheppard, décédée en 1984 après avoir passé une grande partie de sa carrière au New York Herald Tribune, a soigné le reportage de mode moderne à ses débuts dans les années 50 et 60 en mettant l'accent sur les personnalités et les tendances, alors Hyde a contribué à donner le ton à son l'âge adulte en mettant l'accent sur les affaires, la société et la culture.

Hyde et Brice se sont rencontrés dans les coulisses après un défilé de mode au département d'État. Brice avait 18 ans et venait de se marier. Elle était diplômée de la Sears Charm School, un cours de plusieurs semaines qui enseignait aux jeunes filles les bonnes manières à table et une bonne posture et qui culminait avec un défilé de mode. Par la suite, elle a commencé à faire du mannequinat à Washington, D.C.

Après la présentation du département d'État, Hyde avait besoin que l'un des modèles se glisse dans certains des vêtements afin qu'ils puissent être photographiés. Brice obligé. Hyde a été suffisamment impressionnée pour dire au jeune mannequin de l'appeler au Post. Lorsque Brice n'a pas donné suite, Hyde lui a téléphoné un mois plus tard. Elle était tombée sur une publicité qui disait que le grand magasin Hecht parrainait un concours de mannequin de l'année. Elle pensait que Brice devait entrer.

Brice s'y opposa. Elle avait vu l'affiche représentant Cybill Shepherd, une beauté blonde aux yeux bleus. Je suis trop noir pour ça, Brice, dont la peau impeccable est couleur chocolat noir, se souvient avoir dit à Hyde. Comme tous les mannequins, Brice était une anomalie génétique : grand, mince comme un roseau et avec un visage de poupée. Elle n'avait pas un regard sensuel ou un comportement distant. Elle était mignonne.

Hyde l'a avertie de ne pas penser de cette façon. Chaque région aura des gagnants différents, a-t-elle déclaré.

Brice a remporté le concours local et le lendemain de sa victoire, Hyde a publié une photo d'elle dans The CBW. Elle est allée à New York pour participer à la compétition nationale au Ed Sullivan Theater. Brice n'a pas gagné, mais elle a eu un avant-goût de la grande ville et des possibilités qu'elle offrait. Lorsque les agences de mannequins ont commencé à appeler, Brice a répondu, malgré un mari qui aurait préféré qu'elle les ignore. Elle a quitté son emploi de professeur d'école de charme pour le département des parcs et loisirs du district de Columbia, et son mari a cessé de travailler comme évaluateur pour un concessionnaire automobile.

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Brice vivait dans le New Jersey et travaillait à New York depuis environ six semaines lorsque Hyde est venu à Manhattan pour affaires. Brice marchait le long de la Septième Avenue, se dirigeant vers un casting pour des mannequins, quand elle a aperçu Hyde qui s'approchait d'elle. Brice a commencé à rebondir sur ses pieds, excité de voir non seulement un visage familier mais son bienfaiteur. Hyde était en route pour rencontrer Oscar de la Renta et Stephen Burrows et a insisté pour que Brice l'accompagne. Je ne sais pas s'ils m'aimaient ou c'était juste à cause d'elle, dit Brice, mais je me suis retrouvé dans leurs deux émissions.

Brice a également développé un béguin d'écolière pour Burrows, qui aimait son corps de haricot et l'appelait un crayon. De manière attachante, bien sûr. J'étais à poil [dans la salle d'exposition]. Il était gay comme un geai et me regardait comme une œuvre d'art. Après qu'il m'ait vu nue, mon cœur s'est adouci pour lui. Je ne pouvais pas croire qu'il n'aimait pas les filles, se souvient Brice. Il était amoureux d'un petit cubain nommé Victor.

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Deux mois après que Hyde a conduit Brice autour de la Septième Avenue, elle a été réservée pour Versailles. J'étais le plus jeune et le plus timide de tous les mannequins, dit Brice. Elle avait espéré que d'autres femmes plus expérimentées la prendraient sous leur aile, mais personne ne se sentait fraternelle.

Pour les autres modèles, Brice était une curiosité. Elle n'avait pas travaillé très longtemps et ils se demandaient qui était la grande fille chocolat aux cheveux bouclés. Brice pensait que Billie Blair était la femme la plus folle du monde. Elle était tellement expérimentée. Les créateurs l'aimaient. C'était une femme épanouie, rit Brice. Elle pourrait vraiment travailler la piste. Je pensais que Pat Cleveland était tombé d'une autre planète, dit Brice. Elle était excentrique et posait constamment. Même si elle était simplement assise sur le bras d'une chaise, c'était comme si elle pouvait voir les caméras à mi-distance et leur donnait toujours son meilleur côté.

Brice ne pensait pas que Bethann Hardison l'aimait et l'a donc évitée. Elle était intimidante. Elle pensait qu'Amina Warsuma était une fille de la ville dure – un peu trop ghetto pour moi, dit Brice. C'était une gueuse et trop peu féminine. Cleveland, Ramona Saunders et Alva Chinn se sont déplacés en meute. Ils étaient confiants, concentrés et parfois, semblait-il, vains.

Saunders a été stupéfait de découvrir que Charlene Dash faisait partie du groupe Versailles. Dash était le gamin de la salle des archives de Shell Oil, celui que Saunders avait laissé derrière lui alors qu'elle partait à l'aventure. Norma Jean Darden se souvient que Billie Blair priait beaucoup. Le groupe en avait certainement besoin.

Le vol des modèles s'est posé dimanche matin à l'aéroport d'Orly à Paris, trois jours avant le salon de Versailles. Le temps était gris, le ciel crachant une pluie glaciale. Les femmes débarquèrent, un troupeau arc-en-ciel de jeunes étourneaux pleins d'enthousiasme nerveux qui s'étaient habillés de leur plus beau plumage pour affronter la ville.

Les 36 mannequins représentaient la mosaïque américaine : rousses à la peau d'ivoire, blondes aux yeux bleus, afro-américaines aux tons miel et ébène et brunes bronzées. C'était une image parfaitement optimiste - un portrait de la beauté américaine qui avait été forgé à partir d'émeutes, d'introspection culturelle, d'amitiés, de politique et d'un sous-texte subtil de peur raciale qui a traversé la vie américaine.

Givhan discutera et lira de The Battle of Versailles: The Night American Fashion Stumbled Into the Spotlight and Made History le 7 avril de 18h30 à 20h. à Busboys and Poets, 235 Carroll St. NW. 202-726-0856. www.busboysandpoets.com/about/takoma .