Méfiez-vous des Perses qui abandonnent les noms

CYRUS SPITAMA, le héros du long nouveau roman historique de Gore Vidal, Création, est idéalement qualifié par sa naissance, son éducation, son caractère, ses voyages et l'accident du temps pour être le plus grand tireur de nom qui ait jamais vécu.

Il est le petit-fils d'un homme pas moins que Zoroastre et, à l'âge de 7 ans est présent et le seul survivant du massacre dans lequel ce saint homme est massacré par des sauvages touraniens. Sa mère, qu'il appelle souvent « la sorcière thrace », est une Grecque issue d'une riche famille d'Abdera. Elle est très demandée dans les cours persanes de Darius, Xerxès et Artaxerxès en raison de son talent d'empoisonneuse ; elle est d'abord en bons termes avec la reine Atossa, épouse de Darius et fille de Cyrus le Grand, puis avec l'épouse de Xerxès. Parmi ses amants figurent Hippias, le tyran exilé d'Athènes, et Démarate, le roi exilé de Sparte. C'est en grande partie grâce à son influence que le jeune Cyrus Spitama est élevé comme un noble persan du Ve siècle av. Ses meilleurs amis sont le jeune Xerxès, le futur roi, et Mardonius, le futur grand général.

Jeune homme, Cyrus, déjà érudit en persan et en grec, se rend en Inde et parle couramment au moins certaines des langues de ce pays. Il ajoute également à ses relations royales en épousant la fille du roi le plus important de l'Inde centrale. Il rencontre les chefs des jaïns et a une discussion philosophique avec le Bouddha lui-même. Laissant derrière lui sa femme indienne enceinte (dommage, car c'est la seule femme agréable du livre), il retourne en Perse avec un diplomate chinois qui lui parle de Confucius.



De retour à la cour de Darius, il est promu au poste important de « l'œil du roi ». Lors de ses tournées d'inspection, il rend visite à son très riche grand-père grec (un fidèle sujet persan) et rencontre le jeune Protagoras. yin Halicarnasse il voit son vieil ami d'enfance, le général Mardonius qui est devenu l'amant ardent de la reine guerrière Artemisia.

Sa prochaine mission est la Chine. Ici, après de nombreuses aventures, pas toutes agréables, il retombe sur ses pieds et rencontre toutes les personnes les plus influentes, y compris Confucius et « Maître Li », le taoïste. Finalement, il parvient à retourner en Perse et trouve son vieil ami Xerxès toujours sur son trône. Des années plus tard, en tant qu'ambassadeur non officiel à Athènes, il rencontrera le sophiste Anaxagore, Socrate (un tailleur de pierre maladroit et inefficace), Périclès, la courtisane Aspasie et un jeune parent de Thrace, Démocrite, qui deviendra plus tard le fondateur de la théorie atomique. C'est une imposante collection de noms et à ceux-ci pourraient s'ajouter bien d'autres, dont Scylax, le grand explorateur, Milo, le plus grand athlète du monde, etc.

Cyrus Spitama, quand Vidal lui fait raconter l'histoire de ses aventures, est dans sa vieillesse, aveugle, mais très alerte mentalement. Il est plutôt acariâtre, a peu de bons mots pour les Grecs en général et les Athéniens en particulier (« Anaxagore est le meilleur d'un mauvais sort »). Il ne voit pas le nouveau bâtiment que Périclès construit, mais il est à peu près sûr qu'il s'agit de faibles imitations de l'architecture persane. Et il est très exaspéré par; l'expérience d'écouter une lecture publique donnée par Hérodote et décrivant les défaites perses à Marathon, Salamine et Platée. C'est en grande partie pour remettre les pendules à l'heure qu'il fait appel aux services du jeune Démocrite en tant que secrétaire pour dresser son propre récit de ces événements et même de toute sa vie mouvementée. Il promet encore plus : « Je commencerai par le commencement et je vous dirai ce que je sais de la création de ce monde, et de tous les autres mondes aussi. J'expliquerai aussi pourquoi le mal est -- et n'est pas.

On imagine l'impatience avec laquelle Démocrite, comme le lecteur de la Création, dut attendre les révélations. Mais j'imagine qu'à cette époque il devait savoir que son parent âgé et distingué, bien qu'adroit diplomate, brillant reconteur et homme le plus voyagé du monde, ne peut compter ni l'histoire ni la philosophie parmi ses points forts. Son admirable fidélité aux doctrines de son grand-père Zoroastre et à la mémoire de son ami Xerxès a pour effet malheureux de le rendre étrangement têtu, de sorte qu'il ne peut comprendre aucune théorie philosophique plus compliquée que le simple dualisme de Zoroastre (le bien contre le mal) , et refuse, contre toute évidence, d'admettre qu'une armée commandée par Xerxès ait jamais pu être vaincue. Il est également handicapé par son rejet de son ascendance grecque. Pour lui, les Grecs sont des escrocs, des « agitateurs d'anguilles » et des « coupe-cheveux » et il oublie qu'ils ont, comme les Perses, été élevés pour dire la vérité. S'il avait été plus capable de pensée rationnelle et moins lié à ses propres dogmes, il aurait peut-être mieux compris les sages de l'Orient, même s'il faut reconnaître qu'à l'exception de Confucius (qui est un pêcheur expert), ceux-ci sont tous singulièrement peu attrayants.

Ce à quoi Cyrus Spitama est vraiment doué, c'est les potins. Il peut vous raconter toutes les intrigues de la cour persane et connaît la plupart des secrets du harem. Avec Xerxès, il visite tous les meilleurs bordels de Babylone. Il a des informations privilégiées sur les grandes banques.

Il est également doué pour les récits de voyageurs tels que celui des deux marchands indiens sauvés de la noyade « par deux des nombreuses sirènes qui abondent dans la mer australe ». Il y a aussi des dragons à partir des os desquels un noble chinois excentrique gagne beaucoup d'argent. Il est enfin un brillant agent secret et peut reconnaître d'autres espions d'un simple coup d'œil. Par exemple, en Inde « Le prince a caressé une fille nue de neuf ou dix ans qui gisait sur ses genoux. Elle avait d'énormes yeux attentifs. J'ai supposé qu'elle était un agent des services secrets. A Magadha, les agents sont recrutés parmi les jeunes, généralement parmi les orphelins sans domicile.' Pas, peut-être, tout à fait à la hauteur de certains des maîtres espions les plus légendaires, mais assez bon tout de même.