GRAND COMME TOUS LES EXTÉRIEURS

SILENT THUNDER En présence d'éléphants Par Katy Payne Simon & Schuster. 288 pages 25 $

Jackie Collins cause du décès

Katy Payne se tenait à l'extérieur de l'enclos des éléphants du zoo de Washington Park à Portland, dans l'Oregon, lorsqu'elle a entendu, ou plutôt ressenti, un fort grondement tremblant, comme les notes les plus basses d'un orgue à tuyaux. L'éléphant qu'elle observait, une puissante matriarche nommée Rosy, était un animal dangereux, avait-elle été prévenue, plus que capable d'atteindre sa forte trompe à travers les barreaux et de « me transformer en nouilles ». Au lieu de cela, une fois ses gardiens partis, Rosy s'est appuyée contre les barreaux, donnant à Payne une bouffée d'air complète avant de décider que le nouveau venu allait bien. Payne était là pour enregistrer les appels d'éléphants (elle était mariée depuis de nombreuses années au célèbre chercheur en sons des baleines Roger Payne), et elle est partie avec de nombreuses cassettes. Ce n'est qu'au retour de l'avion que l'Eureka ! moment frappé : peut-être que les grondements qu'elle ressentait représentaient une sorte de communication, transmise à des fréquences trop basses pour que les humains puissent les entendre. Elle est retournée en arrière et a fait plus de bandes, qui, une fois accélérées, ont confirmé son intuition que les éléphants utilisent une forme sophistiquée de communication subsonique pour maintenir des relations, transmettre des informations sur de grandes distances (les basses fréquences voyagent plus loin que les sons aigus) et avertir du danger. La perspicacité de Payne a ouvert une nouvelle fenêtre sur les sociétés d'éléphants - car c'est ce qu'elles sont, des sociétés, avec des liens familiaux et sociaux aussi forts, peut-être plus forts que dans la société humaine. La découverte extraordinaire et intuitive de Payne mène à ce mémoire intéressant, quoique quelque peu décousus, de 13 ans de sa vie en tant que chercheuse sur les éléphants. Cependant, elle répartit modestement sa découverte en quelques chapitres et se concentre plutôt sur le côté subjectif, ou devrais-je dire humaniste, du travail scientifique, ce qui n'est pas publié dans le magazine Science ou Nature. Dans son récit, englobant de nombreux voyages entre l'Afrique et sa maison près de l'Université de Cornell, Payne raconte la tension, l'ennui et la confusion qui suivent le premier Eureka! moment - que tout scientifique aurait la chance de recevoir au cours d'une carrière - ainsi que la dynamique politique et sociale entre ses collègues chercheurs, les gouvernements africains hôtes, et les scouts indigènes et les travailleurs des camps. Elle raconte les longues heures passées dans la brousse, à suivre les éléphants et autres animaux dangereux, dans un paysage où les humains occupent un échelon intermédiaire de la chaîne alimentaire. Elle raconte un incroyable face-à-face avec un lion, la nuit. Elle expérimente, et ne résiste pas à l'envie de nous en parler, de nombreux rêves étranges. Les éléphants sont les cerfs de banlieue d'Afrique australe, si nombreux qu'ils menacent parfois de piétiner ou de dévorer tout ce qui est vert en vue. Afin de contrôler leurs populations d'éléphants, et aussi de générer de l'argent, les gouvernements ont parfois eu recours à « l'abattage » de leurs troupeaux, ce qui produit beaucoup d'ivoire blanc précieux que les gouvernements pourraient ou non être en mesure de vendre aux Japonais, en fonction de la l'humeur des gardiens d'espèces menacées à l'époque. Lors d'un voyage, Payne retourne au Zimbabwe pour découvrir qu'une opération d'abattage a fait plusieurs de ses éléphants individuels préférés, et elle est consternée, voire traumatisée. Elle compare sans hésitation les tueries au massacre de la Première Guerre mondiale. Pour Payne, les éléphants sont aussi idiosyncratiques et empathiques que les gens, et, ce n'est pas une coïncidence, la meilleure écriture du livre se produit lorsque Payne décrit les éléphants eux-mêmes, les regardant gambader, courtiser, nourrir et pleurer. Dans de tels moments, ils semblent encore plus humains que certains humains. Dans son esprit, Payne lutte pour résoudre la question de l'ivoire, qui reviendra certainement à la une des journaux dans un avenir pas trop lointain : le commerce de l'ivoire doit-il être interdit ou réglementé ? Réglementer le commerce est probablement impossible en Afrique subsaharienne, mais l'interdire complètement conduit au genre d'abattage qui l'a tellement horrifiée. Il vaudrait mieux, décide-t-elle, de 'récolter l'ivoire sans récolter les éléphants', en employant la population locale pour collecter l'ivoire des éléphants âgés et mourants. Sinon, conclut-elle à contrecœur, si l'ivoire est interdit, seuls les hors-la-loi feront le commerce de l'ivoire. C'est un matériau fascinant, mais il ne se transforme jamais tout à fait en un conte qui fait tourner les pages. Les défauts du livre semblent être la faute d'un maître conteur africain qui lui donne des conseils éditoriaux erronés mais bien intentionnés : « Racontez simplement ce qui s'est passé ! lui dit l'homme, et elle le fait. En conséquence, cela se lit souvent comme des notes pour un livre ; cela nous oblige à travailler un peu plus dur pour donner un sens aux observations disparates de l'auteur sur les sociétés humaines, les sociétés d'éléphants et les affaires frustrantes, chaotiques et essentielles de la recherche sur la faune. Révisé par Bill Gifford, rédacteur principal au magazine Philadelphia. LÉGENDE : Un éléphant mâle traversant une route dans la réserve nationale de chasse de Tsavo au Kenya, ce