L'histoire des Noirs est vitale pour comprendre l'injustice raciale. Mais les musées détenant cette histoire sont menacés.

Le musée afro-américain de Cleveland est installé dans une bibliothèque Carnegie du quartier Hough de Cleveland. Il a été fermé pendant six ans en raison de difficultés de financement avant de rouvrir à temps partiel en 2010. (Amber Ford/pour The CBW)

Par Kelsey Ables 25 novembre 2020 à 12h00 est Par Kelsey Ables 25 novembre 2020 à 12h00 est

L'été dernier, Teyvaun Allen s'est retrouvé garé devant un vieil immeuble en briques juste à l'est du centre-ville de Cleveland à la recherche d'un musée. Ayant récemment appris – quelque part sur Internet – que sa ville natale avait autrefois un grand musée d'histoire afro-américaine, il avait décidé d'essayer de le trouver.

Je voulais littéralement voir s'il existait, Allen, 24 ans, se souvient d'avoir traversé la ville en voiture jusqu'à un endroit que la plupart des sources ont déclaré fermé en raison d'un manque de financement. Même si je me tenais à l'extérieur, je [pensais] que j'aurais une idée de ce que ce serait.



Au début, il ne semblait pas y avoir beaucoup de sensations à ressentir. En fait, le bâtiment - une ancienne bibliothèque publique entourée d'une clôture grillagée et envahie par les vignes - manquait des signifiants conventionnels d'un musée : le large escalier, la haute colonnade, l'aménagement paysager vierge.

Mais peu de temps après son arrivée, Allen est tombé sur la directrice du musée, Frances Caldwell, qui avait rouvert en fanfare le Musée afro-américain de Cleveland en 2010. Elle l'a conduit dans une grande pièce avec de hauts plafonds à caissons et un méli-mélo d'architecture de style classique. éléments. L'espace était rempli de masques de cérémonie, de figurines et de sculptures, de tambours peints à la main et de cartes expliquant les schémas de migration des Noirs, certains s'étendant jusqu'en Ohio.

Quelques articles étaient dans des vitrines; beaucoup ont été emballés. La visite d'Allen - dans un cadre situé quelque part entre le musée et le grenier - a mélangé une expérience éducative avec une intimité semblable à celle de fouiller dans les souvenirs de famille. Pourtant, même être capable de voir - et dans cette situation rare de toucher - de tels objets était significatif. Ayant grandi à Cleveland, Allen n'a jamais vu d'artefacts reflétant l'histoire des Noirs – des choses auxquelles il pouvait s'identifier personnellement. Il lui est venu à l'esprit, dit-il, que si les enfants noirs devaient rencontrer de tels objets à un âge précoce, ils sauraient qui ils sont, d'où ils viennent et auraient plus un sentiment de fierté.

C'est le principe qui sous-tend des centaines de musées d'histoire des Noirs dans tout le pays : se voir représenté et comprendre son histoire est un droit fondamental.

qui sont les frères warner

C'est ce qui a inspiré Caldwell à sauver un musée fermé depuis des années. Cela a également conduit Vashti DuBois à fonder le Colored Girls Museum à Philadelphie en 2015, après que des visites au musée l'aient épuisée par le travail mental d'essayer de se colorer dans les images. Et pendant l'ère des droits civiques, cela a conduit les dirigeants du mouvement des musées noirs - Icabod Flewellen à Cleveland, Margaret Burroughs à Chicago, parmi beaucoup d'autres - à établir des musées dans leurs maisons. Ce faisant, ils ont stimulé une sorte d'activisme qui a puisé sa force non pas dans la marche dans les rues vers un avenir meilleur, mais dans la revendication d'un lieu et l'affirmation d'un droit à la commémoration du passé.

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Pourtant, malgré leurs efforts pionniers pour collecter des artefacts négligés par les musées traditionnels, racontant des histoires non racontées pendant trop longtemps et posant les bases du Musée national d'histoire et de culture afro-américaines de D.C., de nombreux musées d'histoire afro-américaine restent chroniquement sous-financés. Et aujourd'hui, ces musées - comme leurs communautés - sont particulièrement vulnérables aux effets du coronavirus. Mais leur lutte a également créé des institutions solides. Ce sont des musées pour lesquels, trop souvent, le traumatisme est le sujet et la crise est l'état de fonctionnement normal. Ce sont des musées avec des leaders qui ont longtemps été des premiers intervenants autant que des collectionneurs.

Les musées d'art américains sont en crise

Dès leurs débuts, les musées noirs ont montré à leurs communautés qu'ils étaient aussi intéressés à raconter l'histoire de la communauté qu'à l'entendre. Une publicité des années 1960 du DuSable Museum of African American History de Chicago, citée dans From Storefront to Monument, le livre d'Andrea A. Burns sur les musées noirs, demandait aux gens ordinaires d'apporter des objets au musée (également une philosophie de collecte au Anacostia Museum de DC.) Au Charles H. Wright Museum of African American History de Détroit, qui a ouvert ses portes en 1965 sous le nom de International Afro-American Museum, les premiers dirigeants ont même envisagé de vendre des actions de musée pour un centime chacune, afin que les gens puissent sentir qu'ils avaient un intérêt dans son succès.

Et beaucoup sont allés au-delà de la portée et des fonctions traditionnelles d'un musée. Perri Irmer, directrice exécutive de DuSable, a déclaré qu'au début de son mandat, elle recevait toujours des appels à frais virés de détenus lui demandant des cours d'art que Burroughs enseignait autrefois à la prison. À son apogée, le musée de Cleveland dispensait des cours sur des sujets aussi divers que la nutrition, les droits légaux et la gestion financière.

Situé à Hough, un quartier résidentiel où de nombreux Afro-Américains déplacés ont été relogés lors de projets de rénovation urbaine des années 1950, le musée de Cleveland, à bien des égards, illustre la promesse et la douleur des musées d'histoire des Noirs. Fondé en 1953 par Flewellen, un collectionneur passionné, ce fut le premier musée indépendant d'histoire des Noirs du pays, et au fil des ans, il a présenté des expositions itinérantes du Smithsonian et a même collaboré avec la NASA pour une exposition sur l'électricité solaire dans les villages africains.

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Mais des problèmes de financement et de maintenance l'ont finalement forcé à fermer en 2004. Aujourd'hui, une équipe composée de bénévoles, dont Caldwell, et un nouveau conseil d'administration s'efforcent de faire fonctionner le musée à plein, en commençant par l'amélioration des infrastructures. Mais cela a été difficile financièrement. Caldwell dit qu'ils ont reçu peu de financement extérieur au-delà d'une subvention de 5 000 $ de l'organisation Cuyahoga Arts and Culture de Cleveland. La plupart des bienfaiteurs potentiels semblent principalement intéressés par le bâtiment historique du musée - une bibliothèque Carnegie. Lorsqu'un politicien local lui a rendu visite, dit Caldwell, il a suggéré de le vendre à un développeur et de faire don de la collection à la Western Reserve Historical Society.

Duvall Brown, membre du conseil d'administration, affirme que le musée pourrait jouer un rôle important dans la narration de l'histoire des Noirs de Cleveland si les bons investissements sont faits dans les expositions et les expositions.

Il n'y a pas beaucoup d'endroits où aller à Cleveland pour trouver cette histoire. Nous avons tellement de pièces et de pièces, mais cela demande du financement, dit-il. Nous ne comprenons tout simplement pas, et je ne comprends pas cela. Ce n'est pas comme si nous étions ici en train de jeter n'importe quoi contre un mur.

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Les luttes du musée de Cleveland ne sont pas uniques. Le DuSable est resté fermé tout au long de la pandémie, en partie à cause des coûts supplémentaires associés aux précautions contre les coronavirus. Irmer a également souligné d'importantes disparités de financement public entre DuSable et d'autres institutions culturelles de Chicago.

Les organisations noires n'ont jamais été entièrement financées, dit-elle, car les communautés noires n'ont jamais été entièrement financées.

Les protestations de Black Lives Matter et l'intérêt accru pour ce que les manuels d'histoire ont ignoré donnent de l'espoir à certains musées. Wanda Draper, directrice exécutive par intérim du Reginald F. Lewis Museum of Maryland d'histoire et de culture afro-américaines de Baltimore, a été surprise de constater une augmentation de la fréquentation et des revenus cette année, même au milieu d'une pandémie. Elle attribue cela à la demande refoulée, à l'espace de 87 000 pieds carrés du musée (idéal pour la distanciation sociale) et au mouvement de justice sociale en cours.

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Et Vedet Coleman-Robinson, directeur de l'Association des musées afro-américains à Washington, souligne que de nombreuses marches de protestation ont commencé ou se sont terminées dans le musée d'histoire des Noirs d'une ville – même lorsque ces musées ont été fermés.

Ces bâtiments sont devenus des terrains sacrés, dit-elle. C'étaient des endroits où les gens cherchaient refuge. Ils étaient un endroit chaleureux.

La nature communautaire des musées d'histoire leur permet de créer des expositions sur leurs villes d'une manière que les grands musées ne peuvent pas. Eric Ewing, qui décrit son rôle au Great Plains Black History Museum à Omaha en tant que concierge du directeur exécutif et tout le reste, travaille sur une exposition sur la façon dont les entreprises locales ont été affectées par la pandémie, avec des vidéos tournées sur Zoom. Il est également enthousiaste à l'idée d'étendre la portée géographique du musée grâce à des visites Zoom du petit musée de la devanture pour les écoliers d'Hawaï à la Géorgie.

Pour DuBois, directeur du Colored Girls Museum de Philadelphie, un musée peut être à la fois diagnostique et médicinal. Le musée de la maison a présenté des expositions telles que A Good Night's Sleep, qui a chargé les artistes de trouver un élixir pour 400 ans d'insomnie, et Urgent Care, où chaque chambre avait pour thème une chambre d'hôpital. DuBois le décrit comme un établissement de santé publique fonctionnant comme un musée.

Nous prenons au sérieux l'idée qu'un musée devrait faire du travail. Elle ne devrait pas simplement être là avec de jolies choses sur son mur, dit DuBois. Elle ne devrait pas donner la priorité aux collections de personnes. Elle devrait s'occuper des gens.

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