DIVA POLITIQUE NOIRE

JE T'AI JETÉ UN SORT

L'autobiographie de Nina Simone

Par Nina Simone avec Stephen Cleary



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Panthéon. 181 p. 22 $

« CE N'EST PAS une bonne idée », m'a dit un jour un ami, « que des personnes célèbres écrivent leurs autobiographies. Ils sont susceptibles de faire autant de bêtises en écrivant leur vie qu'en la vivant. Bien qu'il existe un certain nombre d'exceptions notables à la règle plutôt aérée et snob de mon ami, je suis enclin à penser qu'il a en partie raison, du moins en ce qui concerne cette autobiographie de Nina Simone, la célèbre folk-cum-jazz-cum-protest noire américaine chanteur. Simone a connu ses plus beaux jours en tant qu'artiste de la fin des années 50 au milieu des années 60, une période qui a coïncidé presque exactement avec le mouvement des droits civiques en tant que mouvement politique de manifestation de masse et impulsion révolutionnaire utopique. Avec des chansons de protestation militantes comme 'Old Jim Crow', 'Mississippi Goddam', 'Go Limp' et '(To Be) Young, Gifted, and Black', Simone -- qui était entrée sur la scène de la musique pop américaine avec du folk, quasi -des airs de jazz tels que « I Loves You, Porgy », « House of the Rising Sun » et « Black is the Color of My True Love’s Hair » – sont devenus une sorte de diva politique noire. Ses traits africains et son allure royale lui allaient bien pour le rôle ; c'était, après tout, une époque où des slogans comme « le noir est beau » et « Le pouvoir au peuple -- Le pouvoir noir au peuple noir » étaient d'actualité.

Ce livre a toute l'apparence d'être révélateur avec les éléments habituels auxquels on peut s'attendre de la confession standard du showbiz - quelques discussions franches sur les amants abusifs, les mauvais mariages, l'éloignement de la famille, une tentative de suicide, etc. Mais, en fin de compte, cela semble sommaire et auto-défense. Comme toujours dans ces œuvres, Simone est convaincue qu'elle a été, de loin, plus coupable que la pécheresse, et peut-être l'était-elle. Elle parle très peu de l'époque où elle a vécu ou des personnes qui ont le plus contribué à sa croissance après son enfance. C'est une grave déception car Simone était une artiste importante qui occupait une place influente et inhabituelle dans l'histoire culturelle américaine, attirant un public blanc de type Cafe Society tout en maintenant son intégrité avec un jeune public noir politisé. Il y a beaucoup à dire sur la période 1958-1968, et Simone en aurait été un témoin éblouissant.

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La meilleure partie de cette autobiographie, sans surprise, est le souvenir de Simone de son enfance, les naissances de ses différents frères et sœurs (dont la plupart, à l'exception d'une sœur, Lucille, décédée d'un cancer à 46 ans, ne sont pas mentionnés encore après que Simone ait atteint l'âge adulte), son père travailleur, sa mère prédicateur méthodiste égocentrique, la vie noire de la petite ville de Tryon, en Caroline du Nord, pendant les dures années de la Dépression. Simone donne une image convaincante de son premier professeur de piano, Mme Massinovitch (Miz Mazzy), une petite femme britannique mariée à un peintre russe, qui a lancé le Fonds Eunice Waymon (de son vrai nom), soutenu par les Noirs et les Blancs à Tryon, subventionner l'éducation musicale de Simone lorsqu'on découvrit qu'elle était une sorte de prodige.

Simone a suivi plusieurs années de formation musicale rigoureuse en vue d'une carrière de pianiste de concert, notamment en fréquentant un lycée privé intégré pour filles à Asheville, en Caroline du Nord, mais n'a pas réussi à remporter une bourse de musique au Curtis Institute de Philadelphie, où sa famille a finalement déménagé à cause, dit-elle, du racisme. (Simone, d'ailleurs, ne parle pas beaucoup d'expériences de discrimination alors qu'elle vivait dans le Sud sauf acheter des sandwichs au fromage grillé dans un restaurant blanc qui ne lui permettrait pas de les manger à l'intérieur. Malgré sa pauvreté et sa race, elle était une enfant privilégiée dans sa communauté et a reçu une éducation protégée.) Peu de temps après, Simone commence, « accidentellement » comme elle le dit, à devenir une chanteuse populaire en jouant dans les bars, et finit par enregistrer un album à partir duquel le disc-jockey de Philadelphie Sid Mark branche « I Loves Toi, Porgy », qui devient un succès. Le reste, comme on dit, appartient à l'histoire.

À ce stade du récit, Simone insiste sur deux croyances qu'elle considère comme excuser ou justifier son séjour dans la musique populaire : Elle écrit : 'Je ne me sentais pas comme une' artiste ' parce que la musique que je jouais, à laquelle j'ai consacré mon art, était tellement inférieure. C'est pourquoi j'ai mis autant de mon bagage classique que possible dans les chansons que j'ai interprétées et la musique que j'ai enregistrée pour lui donner au moins une certaine profondeur et qualité. Le monde de la musique populaire n'était rien comparé au monde classique : vous n'aviez pas besoin de travailler aussi dur, le public était trop facilement satisfait, et tout ce qui l'intéressait était la livraison des paroles. Cela me semblait être un monde de rien, et je n'avais pas beaucoup de respect pour le public populaire parce qu'il était si ignorant musicalement.

Bien qu'atténué plus tard dans le texte, le sentiment snob de Simone qu'en tant que chanteuse populaire, elle s'encanaille, pour ainsi dire, semble une stratégie assez flagrante pour empêcher l'auto-évaluation de son art par rapport à d'autres chanteurs. Que Simone ait parfois montré l'influence manifeste de chanteurs tels que Ray Charles, Billie Holiday et Betty Carter semble évident, mais elle se positionne de telle sorte que de telles comparaisons soient faites pour paraître méprisantes, mentionnant rarement des chanteurs qui l'ont influencée ou qu'elle a même écouté. Enfin, s'il est vrai que Simone a parfois ajouté des éléments classiques à ses performances, elle s'est principalement appuyée sur ses techniques de gospel de son premier jeu d'église pour convaincre son public de sa « ferveur » et de son authenticité en tant qu'interprète noire.

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Je me souviens avoir grandi et entendu la voix puissante de cette femme sortir par les fenêtres des haut-parleurs hi-fi un samedi ou un dimanche après-midi alors que mes sœurs jouaient des albums de Nina Simone pendant des heures. Je sais que la musique de Simone leur a parlé, à une génération de Noirs, de femmes noires en particulier qui ont grandi dans les années 1960, avec plus de force qu'aucune autre. Elles, ces femmes en particulier, voulaient beaucoup ce livre. C'est passable, mais ces fans et la stature même de Simone en tant qu'artiste américaine méritent mieux.

Gerald Early est professeur d'études anglaises et afro-américaines à l'Université de Washington à St. Louis et l'auteur d'un livre à paraître, 'The Culture of Bruising: Essays on Prizefighting, Literature, and Modern American Culture'.