COULEUR NOIR ET BLANC

CAMBRIDGE

Par Caryl Phillips

Étalon. 184 p. 19 $



Ce qui est formellement le plus intéressant dans le quatrième roman de Caryl Phillips, Cambridge, est le contraste entre le point de vue d'une femme blanche britannique sur l'esclavage et celui d'un esclave noir. Encadrées d'un bref prologue à la troisième personne et d'un épilogue, les deux histoires sont racontées sous forme de journal, la sienne prenant les deux premiers tiers du roman et la sienne le dernier tiers. Les deux sont des parodies – la sienne du véritable récit de voyage d'une dame du XIXe siècle, tandis que le sien prend une tournure ironique sur le récit de l'esclave.

Emily Cartwright, 30 ans, visite pour la première fois la plantation de canne à sucre de son père sur une île des Antilles. Bienfaitrice indirecte du système, elle établit son premier contact direct avec celui-ci. Elle arrive sans aucune idée précise des Noirs ou des Blancs qui les conduisent.

Bien qu'elle soit consternée par une grande partie de ce qu'elle voit, elle s'en va convaincue que Dieu a fait travailler les Noirs au profit des Blancs. Incapable de comprendre les effets négatifs de l'esclavage sur l'esclave et le propriétaire d'esclaves, elle est convaincue que c'est son contact avec les esclaves qui amène l'homme blanc chrétien par ailleurs bon à se comporter de manière répugnante.

Bien plus tôt, mais longtemps après que l'Angleterre a interdit la traite négrière, l'Olumide africain est kidnappé à l'âge de 15 ans et emmené à bord d'un navire négrier à destination des Amériques. Le capitaine prend goût à lui et, le rebaptise Tom, comme un animal de compagnie, et le garde. Tom grandit dans le manoir de son maître à Pall Mall à Londres et, sous la direction de son professeur, Miss Spencer, devient un fervent chrétien et plus tard un prosélyte sans succès.

Gentleman anglais de couleur, il se rebaptise David Henderson et épouse la femme de chambre de son maître. Après la mort de l'épouse anglaise de Tom, Anna, en couches, il part pour l'Afrique avec l'intention de convertir ses anciens compatriotes « non civilisés ». Mais avant d'atteindre le continent de sa naissance, il est trahi par le capitaine du navire et finit, cette fois pour de bon, esclave aux Antilles. Le surveillant le rebaptise Cambridge, probablement parce qu'il maîtrise parfaitement l'anglais.

Quand Emily arrive à la plantation de son père, Cambridge est déjà un vieil homme qui a ressenti l'impact d'années de labeur sans joie. Les points de vue ironiques et fortement contrastés de la femme blanche et de l'esclave suggèrent qu'ils ont tous deux été dupés. Elle est aveugle à la vraie nature du système dans lequel elle a adhéré, et lui aussi. Mais il est doublement aveugle parce qu'il a pris à cœur les enseignements de la culture même qui l'a soumis à une vie d'amère épreuve.

Lorsque Cambridge prend position pour défendre l'honneur de sa femme esclave, il scelle son propre destin. Et, en fait, ses écritures dans son journal sont écrites en désespoir de cause quelques jours seulement avant qu'il ne soit pendu.

Pendant son confinement, Cambridge écrit: 'C'est le devoir de l'homme. . . déjouer la tyrannie sous quelque forme qu'elle apparaisse. De telles pensées, dérivées de son éducation religieuse en Angleterre, sont d'autant plus ironiques que des hommes chrétiens de la patrie sont sur le point de lui ôter la vie. Il maintient leurs principes plus haut qu'ils ne l'auraient probablement jamais imaginé.

Que veut dire Caryl Phillips en contrastant ces deux personnages ? Comme il l'a fait dans d'autres œuvres de fiction et de non-fiction, Phillips s'intéresse à nous montrer les dessous du colonialisme, ses conflits originaux et l'origine paradoxale de la présence noire en Occident.

Dans son recueil d'essais de 1987, The European Tribe, Phillips conclut que les Européens - en particulier les Britanniques - doivent effectuer au moins un « strip-tease historique » privé afin de se purger de leurs crimes contre l'Afrique et le reste du tiers-monde et de continuer sainement dans leur vie. L'identité collective plus ou moins sûre de la tribu européenne a été acquise au prix fort. 'Ma présence en Europe fait partie de ce prix', déclare Phillips. « J'ai grandi en Europe {il est né à Saint-Kitts en 1958, la même année que ses parents ont émigré en Angleterre} mais alors que je marchais dans les petites rues de Venise. . . Je n'ai rien senti . . . rien en moi n'a bougé pour me réjouir' {encore} 'nous, les Noirs, sommes une partie inextricable de ce petit continent.'

Ces réflexions sur le paradoxe d'être en Europe, mais pas de l'Europe, renvoient directement au cœur des trois romans précédents de Caryl Phillips, The Final Passage (1985), A State of Independence (1986) et Higher Ground (1989). deux romans précédents sont magnifiquement écrits et se concentrent sur des personnages inoubliables de Saint-Kitts. Dans The Final Passage, Phillips explore les facteurs qui poussent une jeune femme à s'enraciner dans la colonie insulaire britannique de sa naissance et à émigrer en Angleterre. Certains lecteurs pourraient conclure que, sur la base des preuves, il n'est pas possible de quitter complètement la maison. À l'inverse, dans A State of Independence, Phillips suit le voyage émotionnel et psychologique du retour d'Angleterre d'un natif de Saint-Kitts et sa découverte qu'il n'est peut-être pas possible de rentrer chez lui.

Ce paradoxe résolu ou non résolu est présent dans les deux romans. Et il y a un autre sous-texte qui parle de l'héritage du colonialisme - les vies dans lesquelles nous entrons sont celles de personnes nées de ses effets persistants. Mais l'approche de Phillips n'est pas sociologique, et son thème principal n'est rien de moins que la condition humaine elle-même.

Dans Higher Ground, une œuvre beaucoup plus mature que les deux précédentes, nous lisons trois longues histoires qui n'ont apparemment rien à voir directement l'une avec l'autre, mais, comme les parties séparées de The Wild Palms de Faulkner, se réfèrent thématiquement à travers leurs frontières pour créer un effet triptyque brillant, presque pictural.

réflexion rapide et lente révision

En fait, 'Heartland', le premier des trois, traite - en grande partie - du même thème et du même sujet que Cambridge. C'est le récit à la première personne d'un jeune Africain capturé pour être vendu en esclavage mais maintenu dans un état de report – un peu comme le séjour de Cambridge en Angleterre.

Le narrateur de 'Heartland' a été retenu par les commerçants comme assistant. Sa vie est marquée par la peur et l'insécurité. Instruit dans les manières de ses ravisseurs, il est néanmoins impuissant et compromis dans tous les sens. De plus, comme Cambridge, lorsqu'il défend ce qu'il pense être la chose honorable à faire, il est frappé.

Cambridge est le roman le plus abouti de Caryl Phillips à ce jour. L'une des nombreuses choses remarquables à ce sujet est la création d'Emily Cartwright. Sa mentalité raciste blanche du XIXe siècle devient le moyen allégorique et ironique d'un auteur noir de faire l'une des déclarations les plus subtiles, mais les plus insistantes de tous les temps, sur la relation troublée et urgente entre un passé particulier et le présent, l'Afrique et l'Europe, entre la justice et l'injustice. , la cruauté et la compassion.

Clarence Major est l'auteur de nombreux romans, dont « Painted Turtle : Woman with Guitar » et un recueil de nouvelles « Fun & Games ».