Book World : « Les origines du sexe », un réveil précoce

Au cours des XVIIe et XVIIIe siècles en Angleterre, les attitudes des gens envers le comportement sexuel - et, bien sûr, les mauvais comportements sexuels - ont radicalement changé. Dans une large mesure, cette révolution a pivoté sur la dynamique entre les actions privées et les idéaux publics, civiques et religieux. Dans quelle mesure, ou de quelle manière, la société doit-elle contrôler la vie érotique des individus ? L'adultère était-il un crime ? Les prostituées étaient-elles le piège du diable, ou étaient-elles les victimes pathétiques de l'insensibilité et de l'exploitation masculines ? Les deux sexes devraient-ils être tenus aux mêmes normes morales ? Et quelles devraient être ces normes exactement ?

Dans son anecdote riche en anecdotes, écrite de manière croustillante et étonnamment bien documentée Les origines du sexe , l'historien d'Oxford Faramerz Dabhoiwala suit les réponses à de telles questions. Jusqu'au XVIIe siècle, il souligne : Le principe fondamental de l'éthique conventionnelle était que les hommes et les femmes étaient personnellement responsables de leurs actes, quelle que soit la puissance de la tentation. Seuls les bêtes et les sauvages donnaient « une liberté illimitée » aux « envies de la nature » — les chrétiens civilisés étaient plutôt « à soumettre à la chair ; amenez la nature sous le gouvernement de la raison, et en bref amenez le corps sous le commandement de l'âme.

Allié à ce point de vue était le principe patriarcal selon lequel chaque femme était la propriété de son père ou de son mari, de sorte que c'était une sorte de vol pour tout étranger d'avoir des relations sexuelles avec elle, et un grave affront à ses parents. Dabhoiwala cite l'aristocratique Margaret Cavendish, qui a déclaré qu'une femme qui avait été souillée devrait être immédiatement mise à mort par ses parents parce qu'une telle imprudence était une offense aux dieux, un reproche à sa vie, une honte à sa race, un déshonneur à sa parenté, et une infamie à sa famille.



En effet, de telles opinions visaient à assurer la santé et l'intégrité spirituelle de la communauté. Comme le note Dabhoiwala, paraphrasant saint Augustin, l'hérésie et l'adultère étaient le même genre de crime : dans les deux cas, les gens prétendaient ne suivre que leur cœur. Mais, en fin de compte, ils étaient coupables parce que c'était folie de laisser la religion et la moralité à l'interprétation personnelle.

Pendant les troubles civils et religieux du 17ème siècle, cependant, la discipline publique des mécréants sexuels a commencé à s'effondrer. La rigueur des puritains — qui ont réintroduit la peine de mort pour adultère — s'est progressivement retournée contre lui. Leurs principes trop sévères ne plaisaient qu'aux fanatiques. Au lieu d'une culture basée sur des voisins qui surveillent les voisins et les appellent à l'action si nécessaire, la police sexuelle a été sous-traitée à des professionnels rémunérés et à des informateurs mercenaires. Inévitablement, des plaintes ont été soulevées selon lesquelles la réglementation était devenue inéquitable : les riches et les aristocrates bafouaient les lois et les codes de conduite, tandis que les pauvres étaient indûment punis.

Les origines du sexe de Faramerz Dabhoiwala

Les magistrats à leur place ne pensaient plus qu'il était de leur devoir de corriger les mœurs des prostituées et des scélérats. Ils jugeaient simplement des actions particulières, plutôt que le caractère général d'une personne. En 1750, écrit Dabhoiwala, la plupart des formes de relations sexuelles consensuelles en dehors du mariage étaient hors de portée de la loi. À ce moment-là également, l'Angleterre en était venue à accepter une vision de la société qui permettait une diversité de croyances sur le comportement humain. Des voyageurs, des explorateurs et des universitaires ont fait état de la relativité de la pratique sexuelle dans le monde, voire de l'acceptation sereine de la polygamie et de l'inceste. La raison éclairée, et non la foi bornée, doit évidemment réguler notre comportement. À condition que les gens ne se blessent pas les uns les autres, ils devraient être libres d'agir comme bon leur semble. La poursuite du bonheur n'était-elle pas le but le plus élevé de la vie ?

Cette ouverture d'esprit éthique a conduit à une vague de réflexions nouvelles sur les instincts sexuels. L'Ancien Testament ne tolérait-il pas la polygamie ? Les prêtres n'étaient-ils pas la source de toutes ces contraintes sexuelles contre nature ? Même certains ecclésiastiques ont commencé à défendre la liberté des hommes et des femmes de cohabiter avec autant de partenaires qu'ils le voulaient. John Dryden aborde ces spéculations au début de son poème Absalom et Architophel :

Dans les temps pieux, notre sacerdoce a commencé,

Avant la polygamie a été fait un péché;

Quand l'homme, sur plusieurs, multiplia son espèce,

E'r un à un était, maudite, confiné:

Quand la nature l'a incité, et aucune loi n'a nié

Usage promiscuité de la concubine et de la mariée.

Sous le règne de Charles II - le joyeux monarque - les attitudes libertines envers le sexe et les femmes sont également apparues comme la marque d'un gentleman aristocratique. Comme le roi l'a dit lui-même, il ne pouvait pas penser que Dieu rendrait un homme malheureux uniquement pour avoir pris un peu de plaisir à l'écart. Le sexe était un appétit naturel, un plaisir physique à savourer et non une passion impure à maîtriser. Il était déraisonnable, contre nature, de le retenir.

Finalement, l'idéal de chasteté féminine lui-même a commencé à être remis en question en tant que construction artificielle, simplement un instrument pour préserver la pureté d'une lignée et le bon héritage des domaines. Tout au long du XVIIIe siècle, de plus en plus de femmes révèlent leur vie intime dans des lettres, des journaux intimes et des romans. Les courtisanes ont écrit leurs mémoires. Une culture d'ouverture sexuelle a commencé à prospérer, alors que les agissements de putains célèbres et de râteaux notoires sont devenus le fourrage pour des bordées bon marché. Peu à peu, provisoirement, même l'homosexualité a commencé à être reconnue plutôt que simplement vilipendée. Le grand penseur utilitariste Jeremy Bentham a plaidé pour la tolérance de pratiquement tous les actes sexuels.

Le chapitre peut-être le plus captivant des Origines du sexe est celui consacré au culte de la séduction. Ici, Dabhoiwala s'ouvre avec la phrase d'accaparement : Depuis l'aube de la civilisation occidentale, il a toujours été présumé que les femmes étaient le sexe le plus lubrique. La version la plus extrême et la plus misogyne de cet argument affirmait que les esprits des femmes étaient si corrompus, leurs ventres si voraces, leur « feu amoureux » si vorace, que vraiment « si elles osaient, toutes les femmes seraient des putains ».

Mais au XIXe siècle, les pôles étaient inversés : les femmes étaient considérées comme relativement délicates, défensives et sexuellement passives, devant être constamment sur leurs gardes contre la rapacité masculine. Cette perception de la fragilité d'une femme et de sa supériorité morale innée, ainsi que la conviction qui en découle que la société des femmes seule transmettrait le poli à des brutes autrement grossières, a finalement renforcé le double standard et restreint davantage la liberté personnelle d'une femme. Ces attitudes ne changeraient pas, du moins dans le monde occidental, jusqu'aux années 1960, sinon.

Il y a beaucoup plus dans Les origines du sexe, même si je pense que Dabhoiwala minimise l'impact du comportement sexuel sur les enfants et la vie de famille. Il termine par quelques réflexions sur le présent, lorsque nous affirmons le caractère privé essentiel du sexe et de la sexualité et semblons simultanément avoir un désir croissant d'exposer les détails les plus intimes de nos vies au regard public le plus large possible. Il nous rappelle également que de nombreuses régions du monde suivent encore les mêmes pratiques qui ont soutenu la culture occidentale pendant la majeure partie de son histoire, à savoir l'autorité théocratique des textes saints et des saints hommes, l'intolérance du pluralisme religieux et social, la peur de la liberté sexuelle, la croyance que seuls les hommes doivent gouverner.

Aujourd'hui, l'égalité et la responsabilité sont devenus nos mots d'ordre sexuels, bien que les hommes et les femmes continuent d'une manière ou d'une autre à avoir le cœur brisé. Au moins en Occident, ils n'ont pas non plus à subir l'image de marque ou l'exécution.

Dirda passe en revue chaque jeudi dans Style et mène une discussion de livre pour The Post à wapo.st/salle de lecture .

LES ORIGINES DU SEXE

Une histoire de la première révolution sexuelle

Par Faramerz Dabhoiwala

Université d'Oxford 484 pages. 34,95 $