Book World: Scandal hante un beau couple victorien dans « Beautiful Lies » de Clare Clark

La décennie est la fin des années 1880; l'endroit, Londres. La reine Victoria est sur le point de célébrer son jubilé. L'Empire britannique est la force la plus puissante du monde. Mais l'économie est secouée par la récession, des familles de sans-abri campent à Trafalgar Square et un gouvernement nerveux se prépare à ce qui sera le revers des célébrations du jubilé : des émeutes qui seront connues sous le nom de Bloody Sunday.

Clare Clark Beaux mensonges nous présente un couple qui serait sûrement compté parmi nos Beautiful People aujourd'hui : Edward est un membre fringant de la Chambre des communes qui a passé une bonne partie de sa vie adulte en Argentine et possède un manoir écossais tentaculaire. C'est un bretteur sans vergogne, porté à porter des bandanas, des chapeaux à larges bords et des capes bordées d'argent, mais c'est aussi un idéaliste incorrigible, membre de groupes socialistes, voué à atténuer le triste sort des pauvres. Son épouse trophée, Maribel, est une grande beauté, poète et photographe en herbe, accro aux robes parisiennes. Leur parade nuptiale a eu lieu dans un bordel espagnol, mais ils ont lancé une histoire de couverture, espérant que personne ne la reconnaîtra d'une nuit sombre à l'étranger.

Maribel est née en Angleterre dans une famille triste de la classe moyenne inférieure. À 13 ans, elle s'est enfuie pour se faire connaître sur scène, mais a fini par se prostituer. Il y a aussi un bébé quelque part, dont elle n'a pas parlé à Edward. Sa carrière ne doit en aucun cas être entachée.



Quant à Edward, il est accro au spectacle et à la prise de risque. En plus de chevaucher son poney argentin dans les rues calmes de Londres, il fréquente toujours les bordels avec enthousiasme. Maribel n'est pas folle de ce supposé secret, mais elle sait mieux que de le confronter à ce sujet. Elle s'inquiète cependant. Il n'y a rien que la presse tabloïd aime mieux qu'un scandale.

Leur vie de couple s'est depuis longtemps installée dans une routine agréable, qui occupe des centaines de pages de Clare Clark : un dîner puis un thé puis une exposition et un autre dîner. Une querelle puis une réconciliation.

Beaux mensonges de Clare Clark (HMH)

Tout cela est joué en contrepartie agréable de la vie de leurs meilleurs amis mariés, Arthur et Charlotte, qui possèdent d'innombrables enfants et des pots d'argent. Charlotte, avec son attitude ensoleillée, est l'incarnation même de l'ange de Coventry Patmore dans la maison, et en fait presque tous leurs amis sont civilisés et gentils.

À l'exception d'un certain Alfred Webster, rédacteur en chef du Chronicle, un tabloïd qui vit et respire le scandale. Maribel, à sa propre honte et dégoût, se trouve attirée par lui et flirte avec lui, ce qui ne peut sûrement pas lui faire de mal ; il est un ardent défenseur des pauvres et l'un des soutiens les plus influents d'Edward. Mais Webster est aussi un crétin malicieux qui doigte des images pornographiques alors même qu'il exalte pieusement les vertus de sa femme invalide.

Maribel cherche une carrière : elle avait fait accepter un poème pour publication, elle se console. Elle avait présenté une conférence bien reçue aux membres de la Ligue socialiste sur « Le socialisme et la femme moderne », et son intérêt pour la photographie devient inestimable lorsque l'odieux Webster complote pour détruire la famille d'Edward.

Il y a tellement plus ici. Le Wild West Show de Buffalo Bill traverse l'histoire, tout comme la photographie d'esprit, les séances et la femme d'Oscar Wilde et la fille de Karl Marx.

Le roman entier est soigneusement construit et plein de détails merveilleux sur la période. Vous pouvez voir, comme tant d'autres érudits et commentateurs l'ont observé, que l'ère victorienne est une image miroir de la nôtre. Et Edward et Maribel sont touchants, drôles, courageux et doux. C'est un plaisir de passer du temps avec eux. J'aurais adoré assister à certaines de ces fêtes décrites avec amour !

Consultez régulièrement des critiques de livres pour The CBW.

BEAUX MENSONGES

Par Claire Clark

Houghton Mifflin Harcourt

500 p. 26 $