« The Border » demande : à quoi ressemble la vie lorsque vous vivez à côté d'une nation intimidante ?

Par Michael Dirda Critique 10 mars 2021 à 13h05 est Par Michael Dirda Critique 10 mars 2021 à 13h05 est

The Border d'Erika Fatland est sous-titré Un voyage autour de la Russie, auquel elle a ajouté la phrase explicative À travers la Corée du Nord, la Chine, la Mongolie, le Kazakhstan, l'Azerbaïdjan, la Géorgie, l'Ukraine, la Biélorussie, la Lituanie, la Pologne, la Lettonie, l'Estonie, la Finlande, la Norvège et le Passage du Nord-Est. Pendant huit mois en 2017, elle a voyagé dans tous ces endroits, cherchant des réponses à une question tacite : à quoi ressemble la vie lorsque vous vivez à côté d'un intimidateur agressif ?

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Pour commencer, chacun de ces pays, à l'exception de la Norvège, a subi une sorte d'invasion par la Russie, que ce soit il y a longtemps ou trop récemment. Ils ont également été déchirés par d'innombrables conflits régionaux. Encore et encore, ce jeune journaliste norvégien écoute des récits las de survie et de perte au milieu de la guerre, des déplacements, de l'inimitié ethnique et raciale, de la famine et du génocide.

Fatland ouvre son livre en décrivant un voyage le long de la côte arctique de la Russie, le passage du Nord-Est autrefois recouvert de glace, de plus en plus jonché de barils de pétrole rouillés et d'autres déchets. Mais en commençant par la Corée du Nord, puis en se dirigeant vers l'ouest, elle mélange de brèves histoires des 14 pays qu'elle visite avec des descriptions de leurs principales villes et des récits d'excursions dans leurs arrière-pays ou vers des sites culturels de premier plan. Ses capacités linguistiques - elle parle anglais, russe, français et plusieurs autres langues - lui permettent souvent de parler avec, ou parfois d'écouter, des gens ordinaires. Malgré des privations parfois considérables, presque toutes les personnes qu'elle rencontre sont accueillantes, bien que souvent prudentes dans ce qu'elles disent.



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Pas si Fatland. Lorsqu'un guide touristique nord-coréen demande secrètement ce que le monde pense de Kim Jong Un et de son pays, elle répond : Voulez-vous connaître la vérité ? Il hoche la tête oui. Nous disons que c'est la pire dictature du monde. Après avoir traversé la Chine, Fatland s'arrête d'abord à Dalian, une ville de 7 millions d'habitants qui – la tête baissée de honte – dont je n'avais même jamais entendu parler. Pour se rendre à Oulan Bator en Mongolie, elle évite scrupuleusement de prendre un train pour continuer vers Moscou : S'il y avait une chose que j'avais apprise lors de mes précédents voyages. . . c'était éviter à tout prix les trains russes. Ces voyages précédents, soit dit en passant, sont racontés dans son livre très apprécié de 2019, Sovietistan: A Journey through Turkmenistan, Kazakhstan, Tajikistan, Kirghizistan and Uzbekistan, tous ces stans étant des nations qui ont émergé après l'éclatement de l'Union soviétique.

Il s'avère que Oulan Bator n'est pas seulement la capitale la plus froide du monde, c'est aussi la plus polluée. La moitié des résidents vivent dans des tentes ou des yourtes. Fatland est à la fois admirative et consternée par la grandeur de la plus grande statue de cavalier au monde, une monstruosité en acier inoxydable qui mesure 40 mètres de haut et pèse 250 tonnes. La statue a été financée par le président, homme d'affaires et champion de judo alors nouvellement élu de la Mongolie, Khaltmaagiin Battulga. Sans surprise, il représente le chef de guerre fondateur du pays, Gengis Khan, dont les armées ont conquis un septième de la surface du monde. À cheval.

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Avant de se diriger vers la taïga mongole, Fatland est vigoureusement averti : quoi que vous fassiez, ne mangez rien qui semble suspect. Les rennes lancent des sorts et ont leur propre façon de rendre les filles amoureuses d'eux. . . . C'est la vérité. Je l'ai vu moi-même ! En fait, les éleveurs de rennes se révèlent assez courtois envers le Norvégien blond.

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Dans la ville kazakhe d'Almaty, Fatland passe un après-midi ivre aux thermes Arasan, le plus grand et le meilleur spa d'Asie centrale. Promise à une visite du cosmodrome de Baïkonour, l'ancien site de lancement du programme spatial soviétique, elle est accueillie par un guide touristique pathétique qui ne supporte pas de lui dire que l'endroit est verrouillé et désert. Il suggère qu'ils aillent au bowling à la place. Pour Fatland, presque toutes les tournées parrainées par le gouvernement frôlent la comédie bureaucratique absurde, aboutissant souvent à une visite adoratrice du monument ou du mémorial kitsch d'un grand leader.

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Les passages frontaliers, cependant, ne sont jamais des sujets de plaisanterie. Certains douaniers ne savent pas ce que sont les lentilles de contact. À bord du ferry de la mer Caspienne à destination de Bakou, Fatland finit par s'enfermer dans une pièce pour échapper aux chauffeurs de camion ivres. De nouveau sur terre, elle rencontre deux théoriciens du complot convaincus que Vladimir Poutine est en réalité mort. Tout le monde le sait. Le vrai Poutine est mort d'un cancer il y a de nombreuses années. La personne qui dit qu'il est Poutine maintenant est son sosie. La preuve? Le vrai Poutine pourrait parler couramment l'allemand, mais le sosie doit toujours utiliser un interprète lorsqu'il parle à Angela Merkel.

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Fatland aime la Géorgie pour ses paysages magnifiques, sa cuisine délicieuse et ses manières fêtardes. Sans leurs voisins, les Géorgiens seraient probablement le peuple le plus heureux du monde. Son guide là-bas est une blonde de 28 ans nommée Julia, qui s'habille d'un haut noir moulant et d'une minijupe en cuir. Aux repas, Julia boit verre après verre de Chacha - une sorte de vodka - et entre les deux, elle récite ses propres poèmes d'amour tristes. Elle est déjà sur son troisième mari et veut se débarrasser de lui.

Après avoir traversé la mer Noire, l'intrépide Fatland fait une pause à Odessa, Kiev et Sébastopol, rencontre des nationalistes ukrainiens qui luttent toujours contre l'annexion de la Crimée par la Russie et discute avec un jeune soldat qui exhibe son nouveau bébé et sa nouvelle kalachnikov. Elle prend même un bus touristique pour la ville fantôme de Tchernobyl.

À ce stade, The Border – si bien traduit par Kari Dickson qu'on pourrait penser qu'il a été écrit en anglais – a encore une grande partie de l'Europe de l'Est et du Nord à couvrir. En Biélorussie, Fatland débarque à Vitebsk, ville natale de l'artiste Marc Chagall, puis entend plus tard des récits écoeurants d'atrocités nazies dans l'ancien ghetto de Minsk. Se dirigeant enfin vers le nord vers la maison, elle boucle tranquillement le cercle en faisant du kayak le long de la périphérie entre la Norvège et la Russie.

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Comme d'autres longs livres riches en informations, The Border devrait être apprécié par petits morceaux, ne serait-ce qu'en raison d'une certaine similitude dans le type d'histoires qu'il contient. Dans l'ensemble, cependant, Erika Fatland mérite à la fois des applaudissements et des remerciements pour ce mélange impressionnant d'histoire, de reportage et de mémoire de voyage.

Michael Dirda critique des livres pour Style tous les jeudis.

La frontière : un voyage autour de la Russie

Par Erika Fatland. Traduit du norvégien par Kari Dickson

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Pégase. 600 p. 35 $

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