SUPERMAC DE BRETAGNE

HAROLD MACMILLAN Tome II 1957-1986 Par Alistair Horne Viking. 739 p. 27,50 $

quand la lune est basse

LA DERNIÈRE Carrière d'Harold Macmillan illustre graphiquement ce que Disraeli a décrit un jour comme « les vicissitudes de la politique ». Lorsqu'il devint premier ministre d'Angleterre en janvier 1957, il était largement admis que le gouvernement de Macmillan ne durerait pas plus de six semaines. En fait, il est resté au pouvoir pendant près de sept années mémorables et mouvementées. Néanmoins, au moment où il démissionna pour raisons de santé en octobre 1963, il était généralement considéré comme un anachronisme ridicule, un has-been épuisé. Pourtant, à sa mort près de 25 ans plus tard, il était pleuré comme un géant politique, un homme d'État superstar, qui avait apporté de rares dons d'esprit et d'esprit à la vie publique britannique.

Pour les lecteurs familiers avec le premier volume de la brillante biographie d'Alistair Horne, ces hauts et ces bas dans la réputation de premier ministre de Macmillan ne surprendront pas. Au cours des années 1930, son hostilité à l'apaisement et sa conviction que la planification de l'État à elle seule pouvait guérir le chômage signifiait qu'il était généralement considéré comme une figure politique marginale. Avec la Seconde Guerre mondiale, il a finalement été promu au gouvernement, mais il a ensuite perdu son siège parlementaire aux élections générales de 1945. Et ce n'est qu'à cause de la crise de Suez - qui a conduit à la démission d'Anthony Eden, et qui a discrédité l'héritier présomptif, R.A. Butler - qu'il a grimpé au sommet du poteau graisseux du tout.



Néanmoins, comme Horne le montre clairement dans ce splendide deuxième opus, les premières années au pouvoir de Macmillan ont été un succès remarquable. Il rétablit la « relation spéciale » avec les États-Unis, si gravement endommagée à l'époque de Suez. Il a fait un tour du monde dans le Commonwealth et a prononcé son célèbre et prémonitoire discours sur les « vents du changement » devant le parlement sud-africain. Il a présidé à une période de prospérité nationale sans précédent, résumée de manière mémorable dans son slogan « vous n'avez jamais été aussi bon. » Et il a si vigoureusement ravivé le moral tombant du parti conservateur que sa victoire aux élections générales de 1959 était vraiment un triomphe personnel.

Mais par la suite, tout a commencé à très mal tourner. L'économie est devenue la proie du double mal de l'inflation croissante et de l'augmentation du chômage, et en juillet 1962, Macmillan a limogé près de la moitié de son cabinet, une décision qui a fatalement endommagé sa réputation d'imperturbable. La liquidation de l'Empire britannique fut un processus douloureux et controversé, et le veto du général de Gaulle à la demande de la Grande-Bretagne d'adhérer au Marché commun laissa la politique étrangère de Macmillan en lambeaux. Dans la presse et à la télévision, il était de plus en plus mis au pilori comme étant dépassé et déconnecté, et sa gestion inepte et embarrassée de l'affaire Profumo n'a fait que donner corps à ces dures accusations.

CEPENDANT AU COURS de sa retraite remarquablement longue, Macmillan a presque complètement reconstruit sa réputation brisée. Ses mémoires en plusieurs volumes sont devenues un ouvrage standard pour les étudiants en histoire britannique du XXe siècle. Sa performance en tant que chancelier de l'Université d'Oxford et ses interviews à la télévision ont été largement saluées pour leur sagacité vénérable, leur panache édouardien et leur esprit incomparable. À l'âge de 90 ans, il a finalement accepté le titre de comte qui lui était dû depuis longtemps et, peu de temps après, a prononcé un discours inaugural - et un chant du cygne - à la Chambre des Lords si éloquent dans son expression et si large dans sa vision que seul Churchill à son meilleur aurait pu le surpasser.

La carrière de Macmillan n'a peut-être pas été tout à fait la romance disraélienne qu'il aurait souhaité qu'elle soit. Mais comme la biographie de Horne le montre clairement, c'était en effet une vie exceptionnellement intéressante et variée. Inévitablement, pour la majeure partie de ce volume, l'homme privé passe après l'interprète public, bien qu'on en dise assez pour montrer que même les plus grands succès politiques n'ont pas apaisé la solitude et la mélancolie qui l'ont affligé tout au long de sa vie. Et les questions traitées par Macmillan en tant que premier ministre étaient si nombreuses et si complexes que le traitement narratif utilisé si efficacement dans le premier volume a été abandonné au profit d'une approche thématique plus dispersée.

Comme Horne l'admet à juste titre au début de ce livre, il est encore trop tôt pour savoir précisément quelle place dans l'histoire britannique et mondiale le premier ministre autrefois surnommé « Supermac » occupera finalement. Mais cela, au moins, est certain. Malgré les revers et les défaites, Macmillan était essentiellement un artiste en politique, et en Alistair Horne, il a trouvé un artiste dans la biographie. Le résultat est la vie la plus complètement satisfaisante jamais écrite d'un homme d'État britannique du 20e siècle. Même le biographe officiel de Margaret Thatcher aura du mal à l'améliorer !

David Cannadine enseigne l'histoire à l'Université Columbia.