CARL SAGAN

IL EST DIFFICILE de croire que 1994 marque le 60e anniversaire de Carl Sagan sur terre. Difficile car malgré sa litanie de réalisations – de son travail pour la NASA au succès télévisé de Cosmos – il continue toujours à faire de la science avec toute la bulle et l'énergie d'un garçon obsédé.

Il est né à Brooklyn en 1934, fils d'un coupeur de tissu dans une usine de confection. Son père avait émigré d'Ukraine et s'était frayé un chemin à travers la pauvreté, inaugurant une salle de cinéma lorsque l'argent était particulièrement rare. Sa mère était austro-hongroise, une conteuse qui divertissait ses deux enfants avec des envolées d'imagination. Un jour, espéraient les Sagan, leur fils occuperait un emploi à temps plein.

la vie invisible d'addie

Les livres ont ouvert la porte à l'avenir de Sagan. À l'âge de 7 ans, il a pris un tramway jusqu'à la succursale de New Utrecht de la bibliothèque publique de New York et a lu son premier livre scientifique. Il s'agissait d'étoiles. « J'ai ressenti un vertige en le feuilletant. Comment ces corps énormes – ces soleils – pourraient-ils pendre dans cette immensité de vide noir ? Il a commencé à fréquenter les bibliothèques pour satisfaire sa curiosité.



'L'école n'était guère plus qu'un camp de détention', dit Sagan. 'Il y avait de la violence dans la cour d'école, un système d'intimidation rigoureusement appliqué – la lecture est devenue mon moyen de sortir.' À 12 ans, il était sur H.G. Wells et Jules Verne, mais aspirait au vocabulaire concret de la science dure.

À l'âge de 17 ans, il savait que l'astronomie était son domaine, bien qu'il n'ait jamais assisté à un cours sur le sujet. Il a obtenu une bourse de l'Université de Chicago. En 1954, il avait son B.A.; et en 1960 un doctorat. en astrophysique de Chicago.

C'était un moment propice pour faire de la science : Spoutnik avait incité le gouvernement américain à investir de l'argent dans la recherche scientifique. La NASA recrutait et ils ont engagé Sagan comme consultant. Au début des années 60, Sagan est passé de chercheur à l'Université de Californie à Berkeley à professeur adjoint de génétique à Stanford à celui d'astronomie à Harvard. À la fin de la décennie, il était professeur de sciences spatiales à Cornell, où il demeure à ce jour.

Sagan a toujours eu le zèle d'un missionnaire pour pousser la science dans l'arène publique. Il a plaidé pour envoyer des caméras sur les premières missions de la NASA, une position que certains collègues ont qualifiée d'alouette ou de démagogie. « Il y avait ceux qui considéraient la science comme un sacerdoce, et je me suis battu contre cela », dit-il.

Maintenant que Hollywood et les romanciers à succès ont découvert des sujets scientifiques, cependant, il dénonce les inexactitudes promulguées par des écrivains bâclés. « Il est trop facile pour une mauvaise science de chasser la bonne. . . et pour que les scientifiques sentent alors qu'ils devraient faire demi-tour et faire un effort conscient pour tout mystifier à nouveau - pour garder les trésors. À la NASA, il a joué un rôle de premier plan dans les expéditions Mariner, Viking, Voyager et Galileo, mêlant l'érudition à ce que James Michener appelle son « irisation » d'écrivain.

À ce jour, Sagan est l'auteur de plus de 700 articles et 20 livres, dont Broca's Brain (1979), Contact (1985) et The Dragons of Eden (1977), pour lesquels il a remporté le prix Pulitzer. En 1980, il crée Cosmos, une série télévisée primée qui a été vue par plus de 500 millions de personnes dans 60 pays. Le livre a été un best-seller pendant 70 semaines.

musée national d'art asiatique

Il a cinq enfants âgés de 34 à 2 ans – les plus jeunes, une fille et un garçon, sont le produit de son mariage de 17 ans avec la productrice de télévision et auteur Ann Druyan. Sagan et Druyan ont co-écrit Comet (1985) et Shadows of Forgotten Ancestors (1992). Lorsqu'on lui a demandé si le fait d'avoir une fille l'avait fait penser davantage aux femmes dans la science, il a répondu : 'Nous les avons persuadées qu'elles ne sont pas adaptées hormonalement pour cela. C'est une bêtise nationale de notre part et nous avons perdu l'accès à la moitié de la population dans le processus.

Actuellement directeur du Laboratoire d'études planétaires de Cornell et récipiendaire en 1994 de la Médaille du bien-être public de la National Academy of Sciences - la plus haute distinction de la NAS - Sagan vient de commencer un nouveau roman, une histoire d'amour avec laquelle il co-écrit. Druyan. Et quel est le secret de la créativité protéiforme de Sagan ? 'Multiplexage. Avoir plusieurs projets en cours en tout temps. Lorsque vous êtes coincé dans un, passez à autre chose. Mais laissez-vous toujours de la place. Pièce? Pour quelle raison? — Pour quelque chose qui n'a aucun sens. Tous les soirs quoi qu'il arrive, par exemple, Annie et moi laissons toujours de la place pour cinq bonnes parties de pinochle.