La compassion. Claustrophobie. Originalité. Pourquoi El Greco a inspiré tant de grands artistes modernes.

Vue de Tolède (environ 1598-1599) par El Greco. (The Metropolitan Museum of Art, New York, Collection H.O. Havemeyer, Legs de Mme H.O. Havemeyer, 1929./Art Institute of Chicago)

Par Sébastien Smee Critique d'art 26 mars 2020 Par Sébastien Smee Critique d'art 26 mars 2020

L'idée que le grand art est intemporel est une belle rhétorique. Mais c'est manifestement faux. L'art, comme tout objet, existe dans l'histoire. Elle devient plus intéressante quand elle est le plus urgente contemporaine. Le grand art compte soit pour vous - pour moi, pour nous, ici, maintenant - soit il n'en a pas.

Reconnaître cela, j'ai trouvé, peut être fructueux - et de manière inattendue. Loin de diminuer ma curiosité pour la réception passée de l'art, elle approfondit ma fascination. Cela me donne envie de savoir en quoi l'art dans nos musées se sentait contemporain (c'est-à-dire vital, une entreprise en marche, un réconfort, un stimulant) pour d'autres artistes que j'aime.



Que de choses différentes — parce qu'elles devaient être différentes ! — Francis Bacon, John Singer Sargent et Édouard Manet sont-ils sortis de Velazquez ? Qu'ont vu les impressionnistes Berthe Morisot et Renoir dans les peintres rococo Watteau et Fragonard ? Qu'est-ce que Matisse a extrait de Giotto ?

L'histoire de la publicité continue sous la publicité

Si vous voulez comprendre comment un vieux maître peut, des siècles plus tard, devenir soudainement pertinent et urgent, il est amusant de penser à El Greco (1541-1614). Né Domenikos Theotokopoulos, El Greco est venu de Crète à Tolède, en Espagne, via l'Italie. Chef de file de la Renaissance espagnole, il a fait l'objet d'un magnifique spectacle que j'ai vu l'an dernier au Grand Palais à Paris. Organisé par Guillaume Kientz du Kimbell Art Museum et Rebecca Long de l'Art Institute of Chicago, il est arrivé au Institut d'art de Chicago tout comme covid-19 a fermé le musée.

long pétale de la mer

Dommage : les tableaux d'El Greco pourraient nous être utiles maintenant. Bien que leurs espaces soient peu profonds, parfois presque claustrophobes, ils tiennent la promesse d'une compassion profonde, d'une humeur sombre et larmoyante qui semble clignoter, au rythme de la vie et de ses deux constantes : le changement et la mortalité.

El Greco, comme son nom l'indique, était un outsider. Ambitieux, intelligent, aussi mutable en apparence que les corps qu'il façonne, il commence sa carrière en peignant des icônes dans le style byzantin. En quittant la Crète (alors sous domination vénitienne) pour l'Italie continentale, il s'est fixé la modeste tâche de corriger Michel-Ange (décédé trois ans plus tôt). Il avait aussi des mots durs pour Léonard de Vinci.

L'histoire de la publicité continue sous la publicité

Il est juste de dire qu'El Greco a cherché à unir la couleur et la touche de la peinture à l'huile de style vénitien avec les corps cinétiques, en quête et convulsés par l'esprit de Michel-Ange dans un espace complexe. Mais alors, ce serait juste de dire de nombreux peintres de la fin du XVIe siècle - Tintoret, par exemple. Cela ne nous dit pas pourquoi El Greco est si différent de tout le monde, ou pourquoi il a appelé de manière si urgente les artistes de la fin du XIXe et du début du XXe siècle.

Le grand mérite d'El Greco, écrivait l'impressionniste Mary Cassatt, en 1903, à son amie Louisine Havemeyer, c'est qu'il avait deux siècles d'avance sur son temps ; c'est pourquoi les peintres, dont Manet, pensaient tant à lui.

Nous savons ce que Cassatt voulait dire. Mais ce n'est pas un grand mérite d'être en avance sur son temps, ce n'est pas non plus possible. Personne ne croit qu'El Greco était un prophète, qu'il prévoyait l'industrialisation, l'invention de la photographie ou l'essor de la modernité, et qu'il peignait en conséquence. Pourtant, quelque chose dans son travail parlait clairement aux artistes vivant dans ces nouvelles circonstances. Qu'est-ce que c'était?

L'histoire de la publicité continue sous la publicité

L'ami de Cassatt, Edgar Degas, était l'un des premiers champions modernes d'El Greco. Dans les années 1890, il acquiert deux tableaux d'El Greco pour sa collection (l'un est maintenant dans le Galerie nationale d'art , l'autre dans Musée des beaux-arts de Boston ). Son ami Henri Rouart lui a écrit pour le féliciter pour l'achat du tableau maintenant à Boston. Le Greco, disait Rouart, était incomparable, le plus beau de tous. . . . En termes de sensation et de couleur enveloppante, personne n'est allé plus loin.

Mal aimé en Italie, El Greco s'est installé à Tolède, en Espagne. Et bien sûr, l'artiste moderne le plus célèbre sous le charme d'El Greco était lui-même un Espagnol : Pablo Picasso.

Sans El Greco, les premières périodes Bleu et Rose de Picasso sont difficiles à imaginer. En voyant l'œuvre de Picasso à Barcelone en 1900, un observateur a constaté une sorte de fièvre inspirée qui rappelle les meilleures œuvres d'El Greco et de Goya, les seuls maîtres ou divinités indiscutables de Picasso. En 1919, un autre observateur de Picasso, Roger Allard, observe que le corps entrelacés des amants dans les images de [Picasso] de la période bleue ont l'air maladif et torturé des figures du Greco. Et dans sa biographie de Picasso, John Richardson a montré comment El Greco Vision de Saint Jean (au Metropolitan Museum of Art) a joué un rôle majeur dans la conception du chef-d'œuvre révolutionnaire de Picasso The Demoiselles d’Avignon.

L'histoire de la publicité continue sous la publicité

Picasso lui-même a dit que ce qu'il aimait le plus dans le travail d'El Greco, c'étaient les portraits, tous ces messieurs à la barbe pointue. Et pourtant, l'influence d'El Greco sur lui est bien plus profonde. Comparez, par exemple, le célèbre Garçon conduisant un cheval , au Musée d'Art Moderne, avec El Greco's Saint Martin et le mendiant , à la Galerie nationale. Vous pouvez voir des connexions dans les formes atténuées, l'espace peu profond, même la façon dont la peinture a été appliquée. Mais il s'agissait enfin de sentiment : fragilité, souffrance, vulnérabilité dépouillée.

Beaucoup des meilleures œuvres d'El Greco ont fini dans les musées américains. La National Gallery en possède sept, et il y a plus de peintures de lui localement à la Phillips Collection, à Dumbarton Oaks et au Walters Art Museum de Baltimore. New York, aussi, a de grands El Grecos, au Metropolitan et à la Frick Collection, et il y a d'excellents exemples de son travail à Boston, Chicago, Worcester, Cleveland et Los Angeles, entre autres.

Presque toutes ces peintures sont arrivées en Amérique au début du 20e siècle. A cette époque, selon un article du New York Times en 1912, un collectionneur et un autre tombent sous le charme de ce génie fougueux et sans égal.

L'histoire de la publicité continue sous la publicité

Mais les collectionneurs ne faisaient que suivre l'exemple des artistes. Parmi les plus influents d'entre eux (en partie parce qu'il a peint plusieurs de leurs portraits) figurait John Singer Sargent. Sargent aimé l'Espagne et, comme on le sait, vénéré Diego Velazquez. Mais il était aussi allé à Tolède et était tombé amoureux du Greco. C'est sur ses conseils que le Museum of Fine Arts de Boston acquiert son magnifique portrait El Greco du moine Fray Hortensio Felix Paravicino .

Sargent a noté dans une lettre de 1904 au directeur du MFA, Edward Robinson, qu'il y avait eu un éveil considérable d'intérêt pour les images d'El Greco. Avant ce réveil, il était courant, même parmi les admirateurs d'El Greco, de penser qu'il avait été fou. Quoi d'autre pourrait expliquer les yeux suppliants de ses sujets, leurs corps atténués, les étranges distorsions de l'espace dans ses peintures et leur coloration audacieuse, parfois presque crasseuse ?

En fait, les théories abondaient, comme l'a noté le conservateur et historien de l'art Ronni Baer. Certains ont suggéré que les distorsions dans les chiffres d'El Greco étaient la preuve de problèmes oculaires. Lorsqu'en 1915, le duc d'Albe envoya à Sargent une copie d'une brochure attribuant les particularités du dessin d'El Greco à un astigmatisme, Sargent envoya sa réponse réfléchie :

L'histoire de la publicité continue sous la publicité

Étant moi-même très astigmate, je connais très bien les phénomènes qui résultent de cette particularité de la vue, et il me semble très peu probable qu'un artiste en soit influencé en matière de forme et pas du tout en matière de couleur. Après avoir soigneusement démonté l'attribution de l'utilisation distinctive de la couleur par El Greco à l'astigmatisme, Sargent a poursuivi : Quant à l'allongement de ses figures, il est peut-être dû en partie à l'astigmatisme, mais la Renaissance offre tant d'exemples de cette exagération d'élégance qu'elle peut également être considéré comme un maniérisme de l'époque.

Sargent avait raison : la fin du XVIe siècle – une période que les historiens de l'art en sont venus à décrire comme le maniérisme – a été une période de grande expérimentation, voire d'objectif toujours clair. On pourrait en dire autant de la fin du XIXe et du début du XXe siècle. Les deux périodes étaient imprégnées d'un sentiment de crise spirituelle. De grandes idées sur la façon de voir le monde rivaliser les uns avec les autres. Des armées sont mobilisées. Le sang a coulé.

joni mitchell et graham nash

Les artistes ont réagi en expérimentant et en posant de grandes questions. Combien puis-je demander à l'art ? Quelles choses plus profondes puis-je lui faire transmettre ? Comment puis-je obtenir non seulement ce qui est visible, mais aussi des choses qui peuvent être invisibles ? Quelles conventions vais-je devoir briser pour le faire ?

L'histoire de la publicité continue sous la publicité

Ce sont les choses, en termes simples, que les artistes modernes avaient en commun avec El Greco. Ils étaient émerveillés par son étrangeté - les libertés qu'il prenait - mais aussi par sa cohérence. Il semblait avoir conçu un lexique artistique qui lui était propre. Son goût pour le thème et la variation séduit les impressionnistes et Cézanne. Ses distorsions expressives plaisaient sûrement à Picasso. Il y avait quelque chose d'autonome, presque hermétique dans son travail. Et cela, aussi, a parlé aux artistes modernes qui étaient de plus en plus déterminés à s'installer sur des styles originaux, comme preuve de leur propre singularité, de leur intégrité spirituelle, à une époque de confusion de masse.

Mais peut-être devrions-nous en rester là. Essayez de cerner l'influence et, inévitablement, vous manquez le cœur de l'affaire. En l'expliquant, vous trahissez le mystère du processus, qui se déroule différemment d'un artiste à l'autre et d'un jour à l'autre.

Alors regardez El Greco (pour l'instant, en ligne devra faire). Ressentez les bouffées d'émotion que ses peintures activent. Qu'il soit sauvage et bizarre. N'essayez pas de l'apprivoiser dans l'intemporalité.

Vous êtes donc coincé à la maison. Voici un guide pour trouver du grand art tout en étant isolé.

Dieu merci pour les détails

John Singer Sargent n'a pas seulement peint le 1%. Il y avait un autre côté moins connu de son art.

Vous connaissez Monet et Manet. Cette femme impressionniste mérite aussi votre attention.

CommenterCommentaires GiftOutline Gift Article Chargement...