COWGIRL DU MONDE OCCIDENTAL

FILLES BUFFLE

Par Larry McMurtry

Simon et Schuster. 351 pages 19,95 $



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PROBABLEMENT Larry McMurtry ne peut pas écrire un mauvais livre, mais ses Buffalo Girls sont décevantes sur l'échelle McMurtry : vers, disons, Cadillac Jack.

Celui-ci se déroule principalement dans les territoires du Montana-Dakota-Wyoming, de 1888 à 1903 environ. Il imagine les derniers jours de divers personnages du Far West, certains historiques, certains fictifs, après qu'ils aient survécu à l'époque ou aux exploits qui en ont fait des légendes américaines. . Il s'agit notamment des hommes de la montagne après que les castors aient tous été piégés, des hommes des plaines après que les buffles aient tous été abattus, des hommes rouges après qu'ils aient presque tous disparu.

Le personnage central est Martha Jane Canary, dure à vivre, buveuse d'alcool, résistante au cuir (mais tendre à l'intérieur), mieux connue à l'époque et maintenant sous le nom de ' Calamity Jane '. Une grande partie du livre se compose de ses réminiscences de ses jours de gloire et de ses lamentations sur leur perte et leur disparition. Cependant, puisqu'elle confie franchement qu'il n'y avait vraiment rien de glorieux à cette époque - que les légendes de sa circonscription de Pony Express, son repérage pour l'armée, sa romance avec Wild Bill Hickok, toutes étaient des fictions de sa propre invention - un se demande souvent exactement de quelles pertes elle doit faire son deuil.

Divers amis de Calamity ressassent de la même manière le bon vieux temps ou parlent, espérons-le, de meilleurs à venir. Dora DuFran est la patronne d'un bordel de trois filles, qui aspire à des choses plus élevées, comme la femme et la maternité. Buffalo Bill Cody et l'ancien chef Sitting Bull ont transformé leurs légendes en une mise en scène rentable. Le cow-boy Blue, autrefois sans pied, s'est installé dans l'élevage de hardscrabble. Le personnage de loin le plus attirant est No Ears, un dernier survivant des Sioux d'Ogalala, vieilli au-delà de tout calcul, mais toujours vif, toujours capable d'un émerveillement enfantin devant les merveilles du monde naturel, et d'encore plus d'émerveillement devant les actions de son blanc. -homme connaissances.

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Calamity opine à propos de ces amis : « Les gens ne peuvent pas renoncer à espérer ce qu'ils ont eu autrefois, la jeunesse ou tout ce que vous voulez. » . .' et à un autre moment remarque : « La grande aventure est terminée. C'est fini, et c'est tout. Eh bien, c'est ça. Et, les gens n'ayant que peu de choses à occuper à part des vœux pieux et des rêveries nostalgiques, il n'y a pas beaucoup d'action ou d'incident dans ce roman. Cela n'a pas tellement d'importance, tant que l'histoire reste dans l'ouest que McMurtry connaît et rend si bien, où il peut nous faire partager les désirs doux-amers de What Used to Be. Et, comme toujours, son peuple prononce des phrases merveilleusement drôles / sages, telles que le commentaire de Calamity concernant le nouveau mari natif et beaucoup plus jeune de Dora, 'C'est un énorme morceau de pâte'. Mais il n'est pas encore prêt. Vous pouvez le rouler dans n'importe quel type de biscuit que vous voulez - faites-le seulement rapidement. Vous ne pouvez jamais dire quand un garçon comme celui-là se couchera.

L'auteur aurait mieux fait de laisser Calamity & Co. rester en Occident. Mais une grande partie du livre est consacrée à leur participation au Wild West Show de Buffalo Bill et à leur voyage en Angleterre pour se produire pendant le jubilé de la reine Victoria. Ce long épisode est tiède, plat et incolore du début à la fin. New York est « une ville enfumée ». Les voyageurs montent à bord d'un « grand navire » pour traverser la « grande plaine d'eau » et trouvent que Londres est « un endroit inhabituel ». CONSIDÉRANT ce que Mark Twain a fait avec seulement un groupe de touristes chantant des hymnes comme ses Innocents à l'étranger, un romancier emmenant un groupe de frontaliers robustes pour visiter le Vieux Monde aurait dû trouver une multitude d'opportunités pour l'humour, la satire, le conflit, à peu près n'importe quoi. Hélas, l'opportunité est totalement gâchée ici. À l'exception de quelques commentaires mous sur certains notables locaux - le prince de Galles est ' un prince assez gros ' - on ne nous montre ni ne fait ressentir un lieu, une personne ou un événement pendant toute la tournée.

Pire, nous n'avons jamais le moindre sens du Wild West Show lui-même. Nous obtenons un peu plus que ce résumé de la capsule TV Guide, « L'histoire de l'ouest était une grande histoire. Vous aviez gagné un désert, race rouge contre race blanche, nature rouge bec et griffes, mort au perdant, gloire au vainqueur : qu'est-ce qui pourrait jamais faire un spectacle plus noble ? Quoi, en effet ? Mais vous n'en ferez pas l'expérience ici. Si peu de son programme, apparat, logistique, whoopdedoo général est transmis que Buffalo Bill pourrait tout aussi bien montrer des diapositives de lanternes magiques ou une exposition de cire. C'est un soulagement pour le lecteur, les personnages (et, je suppose, pour l'auteur) lorsque l'action se déplace à nouveau vers les Dakotas et s'y termine.

Dieu sait que l'Occident lui-même a engendré suffisamment de mythes pour stocker plusieurs bibliothèques. Mais McMurtry invoque un mythe grec encore plus ancien pour expliquer les contradictions de Calamity Jane, ses fantasmes pathétiques – même la justesse ironique de son surnom. Cependant, si certaines des autres choses dans ces pages sont conçues comme des allusions mythiques vraiment obscures, j'avoue qu'elles m'échappent. Deux personnages masculins n'ayant que des rôles insignifiants à jouer, l'un à Dakota, l'autre à Londres, tous deux atteints de goitres défigurants. (Réf. le Livre de Job ?) Les deux amis masculins les plus proches de Calamity, personnages principaux de l'histoire, sont des amis de longue date nommés Ragg et Bone. (Réf. le livre de Kipling ?) Peut-être qu'un jour il y aura une clé squelette pour Buffalo Girls, comme il y en a pour Finnegans Wake.

Mais restez simple. Appelez ce roman un hymne de plus et une élégie pour le vieil ouest disparu. Malheureusement pour Buffalo Girls, cela a été fait incomparablement mieux, il y a une vingtaine d'années – sans l'aide de noms de célébrités, mais avec certains des mêmes dispositifs d'intrigue – dans Monte Walsh de Jack Schaefer. Revenez en arrière et lisez celui-là.

Gary Jennings est l'auteur de 14 livres de non-fiction, le plus récemment 'World of Words', et de six romans, le plus récemment 'Spangle'.