TRAVERSER LA FRACTURE RACIALE

GENRE ET JIM CROWD Les femmes et la politique de la suprématie blanche en Caroline du Nord, 1896-1920 Par Glenda Elizabeth Gilmore University of North Carolina Press. 384 pages 49,95 $ ; livre de poche, 17,95 $

DANS CETTE récupération étonnante de certains aspects largement ignorés de l'histoire du Sud, Glenda Elizabeth Gilmore jette une lumière vive sur le lien entre la race, le sexe et le pouvoir en Caroline du Nord de la fin du XIXe siècle à l'adoption du dix-neuvième amendement (qui a donné aux femmes le droit de vote ) en 1920. Le livre captivant et finement conçu de Gilmore place les femmes au centre de son enquête. Elle utilise des incidents révélateurs dans la vie d'une poignée de femmes afro-américaines de la classe moyenne pour illustrer comment elles ont servi d'ambassadrices de leur communauté auprès de l'élite blanche qui a tenté de contrôler leur vie.

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Dans de nombreux cas, ces femmes aux privilèges racialement limités ont révélé de l'acier caché, refusant (du mieux qu'elles pouvaient) de se soumettre aux indignités de la ségrégation. Les lynchages sauvages ont prospéré à cette époque, démoralisant toute la communauté noire. Malgré cette brutalité et malgré la répression politique généralisée, ces femmes ont lutté pour obtenir des avantages et de l'équité pour leurs familles et leurs institutions et pour convaincre le « meilleur élément » de la communauté majoritaire que les peccadilles de quelques individus ne signifiaient pas une dégénérescence raciale innée - plus que chez les Blancs.



Les femmes afro-américaines qui occupent la scène de Gilmore ' ne se considéraient pas comme un groupe marginalisé mais comme l'avant-garde de leur race et de leur sexe '. Tout aussi important, ajoute-t-elle, 'elles ne se disaient pas féministes, mais l'égalité pour les femmes a fondé leur réflexion alors qu'elles défendaient des stratégies au profit de tous les Afro-Américains'. Pendant la Reconstruction, lorsque les hommes noirs (mais pas les femmes) ont obtenu le droit de vote, de nombreuses mères, sœurs, épouses et filles pensaient que le droit de vote était un avantage qui profitait à toute la communauté. Mais lorsque la législature de Caroline du Nord a effectivement privé ces hommes du droit de vote, les femmes noires ont reconnu la nécessité d'intensifier les actions et, malgré leur incapacité à voter ou à exercer un mandat, elles ont élevé le niveau de leurs activités «politiques». Comme Gilmore le déclare avec éloquence à propos de l'une de ses dignes héroïnes : « Au moment où les Blancs cherchaient à imposer la ségrégation. . . ses paroles et ses actions offrent un aperçu des stratégies civiques des femmes afro-américaines qui impliquaient un équilibre délicat des relations entre les sexes. . . des tactiques interraciales façonnées par le lieu et les circonstances, et une panoplie d'armes rengainées dans des carquois liés par la position de classe.'

Gilmore opère à partir d'une prémisse satisfaisante mais rarement utilisée qui n'est ni élitiste ni hiérarchique. Bien qu'elle ne s'attarde jamais sur la vie de célèbres habitants de la Caroline du Nord au tournant du siècle, elle rejette également l'idée de nombreux historiens sociaux selon laquelle si un individu est « aussi intéressant ou important, alors il doit être non représentatif ». Au contraire, elle soutient (peut-être moins comme un historien borné que comme un romancier capable de raconter une histoire captivante) « que chaque histoire serait intéressante si nous pouvions la retrouver ». Le monde que Gilmore recrée, nous dit-elle, « appartenait à de nombreuses femmes ; ici, il est articulé par quelques-uns dont les voix, par hasard ou par hasard, ont survécu. Est-ce qu'un plus grand nombre de nos collègues universitaires pourraient essayer une approche aussi innovante et séduisante !

Les plus grands plaisirs de cette étude résident dans les femmes qui peuplent les pages de Gilmore. Le lecteur aura du mal à décider qui parmi le casting majoritairement féminin de Gilmore est le plus fascinant. Est-ce l'élégante Sarah Dudley Pettey, qui a parcouru New Bern à la fin du XIXe siècle, en Caroline du Nord, « dans une voiture noire tirée par une jument à grand pas » et a demandé à la chaire de son mari : « Quelle est la position que la femme ne peut pas occuper ? ' Ou est-ce Julia Sadgwar, appauvrie mais déterminée, qui se souvient : « J'ai découvert que je ne pouvais pas toujours porter des chaussures ou des robes entières. . . il y avait des jours où je n'avais que du pain ou peut-être une pomme de terre. . . mais rien ne m'a arrêté. Une autre vedette est l'intrigante Charlotte Hawkins Brown, qui a ' mythifié sa naissance pour rappeler aux Blancs du Sud l'héritage de l'esclavage : leur parenté partagée avec les Afro-Américains ', dirigeait une école exceptionnelle pour les jeunes de sa race et croyait que ' la différence entre la séparation et la ségrégation étaient fondées sur le fait que la distance raciale était de son propre choix.

Gilmore conclut (et cela semble un argument défendable, sinon totalement persuasif) que ces femmes afro-américaines plus privilégiées du Sud n'ont pas connu certains des désavantages les plus invalidants auxquels sont confrontées les femmes blanches instruites. Ils étaient confrontés à la ségrégation et aux abus, mais n'avaient souvent pas à choisir entre l'éducation et le mariage, ou entre l'enseignement (presque la seule occupation ouverte à une « dame » du Sud) et une famille. Il est facile d'aimer ses héroïnes intrépides et altruistes, et la qualité la plus admirable (mais presque incroyable) des protagonistes de Gilmore est qu'ils n'ont pratiquement pas recours à des critiques, à des querelles internes, à des mesquineries, à des pleurnicheries.

Bien qu'il ne s'agisse pas d'une chronique personnelle, Gilmore admet que son histoire personnelle en tant que Caroline du Nord blanche de septième génération l'a motivée à écrire Gender and Jim Crow. Ses liens familiaux et philosophiques avec l'histoire qui se déroule sont toujours présents. L'un des ancêtres de Gilmore était le médecin de Charlotte Hawkins Brown, tandis qu'un autre travaillait pour l'avocat blanc de Brown.

Gilmore est, néanmoins, presque toujours honnête dans l'interprétation et la description des faiblesses et de la méchanceté de nombreux Sudistes blancs dans les générations qui l'ont précédée. Mais ses antécédents en Caroline du Nord l'incitent également à conclure que : « la pire de la politique du Sud. » . . a occulté le meilleur de la politique du Sud pendant trop longtemps. C'est peut-être vrai, et Gilmore n'est certainement pas Pollyanna. Certains d'entre nous pourraient cependant contester sa déclaration selon laquelle 'la race préoccupait tout le monde sauf les suffragettes blanches'. En fait (du moins ailleurs dans le Sud), il a consumé sans relâche certaines de ces femmes réformatrices. Et à l'époque brutale de Jim Crow, lorsque la plume venimeuse de Thomas Dixon (un Caroline du Nord né et élevé) a craché les images les plus virulentes de l'époque de Noirs dans The Leopard's Spots, à quelques exceptions près, même des blancs éclairés - à la fois hommes et femmes - ont fait tout ce qui était en leur pouvoir pour maintenir un environnement de ségrégation raciale afin de garder les Afro-Américains «à leur place». Malgré les réserves parfois indulgentes de Gilmore, ce monde cruel, raciste (et sexiste), encore vivement gravé dans la mémoire des vivants, ne reste que le « meilleur » du pire. Adele Logan Alexander, auteur de « Ambiguous Lives: Free Women of Color in Rural Georgia », enseigne à l'Université George Washington. LÉGENDE : Glenda Elizabeth Gilmore