JOURS SOMBRE À LA PATRIE

DANS L'ALLEMAGNE D'HITLER La vie quotidienne sous le Troisième Reich Par Bernt Engelmann Traduit de l'allemand par Krishna Winston Pantheon. 335 pp. 21,95 $ JOURNAL DE BERLIN, 1940-45 Par Marie Vassiltchikov Knopf. 324 pages. 19,95 $

Bernt Engelmann, aujourd'hui à la retraite en tant que rédacteur en chef de Der Spiegel, était un écolier en Rhénanie lorsque Hitler est arrivé au pouvoir. Il a rejoint la Luftwaffe pendant la guerre. Mais plus important encore, il était membre d'un groupe de résistance basé à Düsseldorf qui a contribué à faire sortir un filet pitoyable, mais néanmoins un filet, de Juifs d'Allemagne. Les parties les plus convaincantes de Dans l'Allemagne d'Hitler concernent ces efforts désespérés.

Marie Vassiltchikov, la fille d'aristocrates russes qui a elle-même utilisé le titre de princesse, a grandi en Lituanie, une réfugiée russe blanche. Au début de 1940, elle se rend à Berlin à la recherche de travail. Linguiste douée, elle a décroché un emploi au ministère allemand des Affaires étrangères et s'est par la suite retrouvée à la périphérie du complot de Von Stauffenberg visant à assassiner Hitler en juillet 1944. Après l'échec de la tentative, elle a vu, impuissante, nombre de ses amis les plus proches être arrêtés et exécutés. . Lorsque le filet de vengeance d'Hitler a menacé de l'attraper également, elle a déménagé à Vienne où elle a terminé la guerre en tant qu'infirmière dans un hôpital de la Luftwaffe. Les Berlin Diaries, qu'elle a tenus en anglais de 1940 à 1945, sont son récit de ces années.



Ensemble, ces deux livres, aussi différents qu'ils soient dans leur concept et leur expérience, offrent une idée de ce que cela a dû ressentir de vivre en Allemagne pendant ces jours les plus sombres.

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Vassiltchikov a décidé de publier son journal peu de temps avant sa mort en 1978. Elle semble n'avoir fait aucune tentative pour modifier son texte original, bien que son frère George ait ajouté ses propres notes explicatives (la plupart avec un parti pris résolument blanc russe). Ainsi nous avons un livre qui n'offre aucun bénéfice de recul, seulement l'immédiateté de l'observation au jour le jour d'un observateur de l'acuité pépysienne. Engelmann, d'autre part, a entremêlé ses propres souvenirs du Troisième Reich avec les textes d'entretiens avec d'autres Allemands ; son livre est un mélange presque homogène d'histoire orale et d'autobiographie.

Lorsqu'elle a commencé à écrire en 1940, Vassiltchikov (ou « Missie », comme on l'appelait) était comme toute beauté coquette et bien née de 23 ans, principalement préoccupée par les beaux et les fêtes. Ces premières entrées ont une sorte de qualité de ville et de campagne à leur sujet. En tant que Russes blanches bien connectées vivant à Berlin, Missie et sa sœur Tatiana sont tombées dans un tourbillon chic de bals d'ambassade, de dîners au champagne, de déjeuners d'hôtel et de week-ends dans des domaines ruraux où les listes d'invités se lisent comme un who's who de l'aristocratie européenne. Les noms Metternich, Bismarck, Furstenburg et Mumm éclaboussent ces pages, et les seuls signes de guerre sont des cartes de rationnement et des raids aériens occasionnels.

Au début, Missie était une naïf politique. Pendant près de trois ans, elle semble avoir considéré le nazisme comme un inconvénient imposé à la société par un groupe de rustres plutôt non civilisés qui n'approuvaient pas la danse publique, désapprouvaient les filles portant du rouge à lèvres et qui étaient susceptibles de chanter 'Deutschland Uber Alles' à les moments les plus inappropriés.

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En septembre 1945, lorsque les journaux se terminent, Missie Vassiltchikov ne se fait plus d'illusions. Elle a cherché de la nourriture, a subsisté pendant un certain temps sur des champignons sauvages et des baies de sureau. Elle a flairé la chair en décomposition des cadavres enterrés dans les ruines bombardées de Berlin et de Vienne et a perdu certains de ses meilleurs amis - tous aristocrates et patriotes allemands - à la suite d'une exécution hideuse après leur complot raté pour tuer Hiler. (Beaucoup de conspirateurs ont été pendus, sur les ordres directs d'Hitler, avec une corde à piano pour qu'ils s'étranglent lentement. Hitler a fait filmer les meurtres et les a ensuite regardés à loisir).

Il y a un net changement de ton dans ses journaux intimes à l'hiver 1943, lorsque les bombardements alliés de Berlin ont commencé à s'intensifier. Elle semble craintive, voire désespérée, et ses descriptions de Berlin pendant les attentats de novembre 1943 sont poignantes. Alors que les bombes pleuvent, Missie et ses amis se recroquevillent dans des sous-sols, émergeant au feu vert pour trouver d'énormes incendies balayant la ville. «Notre téléphone est tombé en panne. . . . De plus, l'électricité, le gaz et l'eau ne fonctionnaient plus et nous avons dû nous déplacer à tâtons avec des torches électriques et des bougies. . . . À présent, le vent avait augmenté de façon alarmante, rugissant comme un coup de vent en mer. Lorsque nous avons regardé par les fenêtres, nous avons pu voir une pluie d'étincelles pleuvoir sur nos maisons et les maisons voisines et tout le temps, l'air devenait de plus en plus épais et plus chaud. . . . '

Ses récits sur Vienne, bombardée presque quotidiennement en février 1945, sont tout aussi horribles. Certains jours, les entrées indiquaient simplement « Raid aérien ». D'autres fournissent une description complète de la vie sous une pluie de bombes. Un ami arrive pour enterrer sa mère mais, écrit-elle, 'Jusqu'à présent, il n'a pas pu le faire à cause du manque de cercueils.'

Il n'y a aucune gêne dans les journaux intimes de Missie Vassiltchikov, juste son récit de la lutte pour garder sa santé et sa raison. Ses loyautés n'étaient pas envers la politique mais envers ses amis, et elle réussit admirablement à garder ces idéaux intacts.

CE QUI NOUS MANQUE, cependant, dans Berlin Diaries, c'est un sens du contexte, une perspective sur ce qui se passait en Allemagne en dehors du cercle immédiat d'amis aristocratiques de Vassiltchikov. Ce Engelmann fournit dans Dans l'Allemagne d'Hitler. Tandis que Missie essayait de donner un sens à sa vie au jour le jour, Engelmann essaie de comprendre ce qui est arrivé à son pays il y a un demi-siècle et de nous aider à comprendre pourquoi et comment quelques Allemands ont résisté à Hitler.

Dans le débat qui fait rage aujourd'hui en Allemagne sur qui porte la responsabilité des atrocités d'Hitler, Engelmann est inébranlable dans son jugement. «Je ne peux pas être d'accord avec ces intellectuels. . . qui considèrent les douze années de domination nazie comme « l'œuvre de sinistres démons ». . . dont personne ne peut être tenu pour responsable », écrit-il. 'Je suis convaincu qu'il faut chercher à comprendre les facteurs qui ont rendu les individus et les groupes vulnérables à l'appât du militarisme et du totalitarisme, et qu'il faut continuer à leur résister partout où ils apparaissent dans le monde aujourd'hui.'

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Engelmann attribue les idéaux démocratiques de sa famille et de leurs amis pour l'avoir sauvé de l'attrait des chemises brunes. Enfin, « lorsque les livres de la plupart de mes auteurs {préférés} ont été interdits et brûlés par les nazis, j'ai su sans aucun doute qu'Hitler et ses sbires étaient mes ennemis. »

Et donc, en tant qu'écolier, il a naturellement consenti à escorter des Juifs vers des maisons sûres dans le pays, et plus tard, en sécurité dans son uniforme de la Luftwaffe, il a agi comme un courrier entre des amis de la résistance en Rhénanie et des contacts à Berlin.

D'autres ont vu trop tard la vraie nature d'Hitler. Comme le dit un médecin à Engelmann : « Pour être honnête avec vous, je n'étais pas vraiment contre les nazis {quand ils sont arrivés au pouvoir}. J'ai trouvé leurs méthodes épouvantables - leur mépris total pour la loi et la brutalité avec laquelle ils terrorisaient des innocents. Mais là aussi, j'avais peur de me mettre dans l'eau chaude politique.

Ceux qui se sont prononcés contre le régime, comme le propre pasteur protestant de la famille Engelmann, ont été envoyés dans les camps de concentration où beaucoup, dont le pasteur, sont morts. D'autres, comme le mari de la gouvernante d'Engelmann, un gauchiste présumé, ont été torturés et brisés. Comme un ancien ami d'école explique le soutien de son propre père aux nazis, le père n'était « qu'un homme timide qui avait peur de perdre le poste de fonctionnaire pour lequel il s'était battu si durement ». Et c'est précisément parce que la plupart des Allemands étaient ainsi timides que les SS, la Gestapo et le Service de sécurité ont eu la vie facile avec nous.

Dans l'Allemagne d'Hitler, il y a un habile tissage d'histoire, de mémoire et d'autobiographie. Il est plein de personnages hauts en couleur, des fonctionnaires de la Luftwaffe aux vraies héroïnes comme tante Annie Ney, qui tenait un café animé dans le quartier d'Engelmann à Düsseldorf. Alors qu'elle servait joyeusement aux officiers SS une savoureuse sélection de pâtisseries et de gâteaux de la Forêt-Noire au comptoir, la salle du fond était un véritable chemin de fer souterrain pour les réfugiés juifs, financé par l'argent des Quakers. (« Quakers -- des gens magnifiques ! Quel dommage qu'ils ne soient pas catholiques ! » déclare-t-elle.

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Engelmann a payé cher son travail de résistance. En mars 1944, la Gestapo se referme sur lui et il passe l'année suivante en prison et en camps de concentration. Les soldats américains le libèrent de Dachau en mars 1945.

Mais il a au moins survécu, la conscience et les principes indemnes. Lui et Missie Vassiltchikov ne se sont jamais rencontrés, et s'ils l'avaient été, il y aurait eu très peu de points communs entre la belle princesse et le féroce social-démocrate. C'est sans doute aussi bien qu'ils ne se rencontrent que sur les listes d'édition de 1987. Mais leurs histoires sont inoubliables. :: Alice Digilio est la rédactrice par intérim de Book World.