David Ward, le nouvel historien principal de la National Portrait Gallery, a les yeux tournés vers l'avenir

David Ward relit toujours les petits caractères. Tout en faisant sa visite habituelle de quatre siècles de la National Portrait Gallery, il s'arrête au mur du fond où est accroché le croquis de Charles Dana Gibson de Theodore Roosevelt. Il hausse les épaules après avoir lu la troisième phrase sur l'étiquette du tableau.

Nous sommes en fait un peu injustes envers Teddy ici, dit-il, en désignant l'étiquette, qui dit que Roosevelt a rejeté l'art moderne au célèbre Armory Show de 1913 à New York. Teddy n'était pas tellement un philistin ; son jugement était un peu plus nuancé. Je vais peut-être changer l'étiquette. Ce sera mon premier acte en tant qu'historien [senior].

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Après trois décennies, Ward, 60 ans, affine toujours les détails du musée et n'a pas peur de présenter l'histoire de manière nouvelle. Le mois dernier, la National Portrait Gallery a nommé Ward historien principal, succédant à Sidney Hart. Depuis l'arrivée de Ward en 1982, il a offert une perspective historique sur une vaste gamme d'œuvres et de sujets, allant des peintures à l'huile des premiers présidents au portrait de Kehinde Wiley de LL Cool J.



Mais il a également été témoin de vastes changements dans la culture américaine, qui sont maintenant représentés sur les murs qu'il dirige. En tant qu'historien qui co-organise de nombreuses expositions du musée, il est chargé d'expliquer le complexe : pourquoi la Galerie manque des personnages clés ou met en évidence des thèmes que d'autres musées choisissent d'ignorer.

Je dois toujours rappeler aux gens que nous sommes motivés par les œuvres d'art ; nous ne collectionnons pas les gens, dit Ward. Nous n'avons pas de peinture à l'huile du Dr King parce qu'il a été tué avant qu'une peinture à l'huile puisse être faite de lui. Ce n'est pas un affront de notre part.

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David Ward est le nouvel historien principal de la National Portrait Gallery. (Marc Gulezian)

Pourtant, Ward est souvent celui qui exprime ces limites de la Gallery. Ward minimise sa récente promotion au poste d'historien principal, affirmant qu'il était le prochain candidat à ce poste. Mais pour certains, la promotion de Ward est une validation bienvenue de sa vision et sans doute de son exposition la plus mémorable, Hide/Seek: Difference and Desire in American Portraiture, l'exposition primée de 2010 sur le portrait gay.

En tant que co-commissaire de Hide/Seek, Ward est devenu le principal défenseur de l'exposition après que la direction du Smithsonian eut retiré une partie de l'installation vidéo de l'artiste David Wojnarowicz A Fire in My Belly, à la suite de plaintes d'un groupe catholique et de membres du Congrès. La suppression de la vidéo – à laquelle les dirigeants de Ward et de Portrait Gallery ont activement résisté – a déclenché un tollé de la part des groupes artistiques, des dirigeants de musées et des groupes de défense des lesbiennes, gays, bisexuels et transgenres opposés à la censure de l'exposition. Ward a maintenu la présence du conservateur dans Hide/Seek, défendant l'exposition au milieu de la controverse politique, tout en cherchant, comme l'historien qu'il est, à comprendre pourquoi la controverse a éclaté comme elle l'a fait.

Le problème avec « Hide/Seek » était que tout le monde [à la Portrait Gallery] reconnaissait le travail de conservation, dit-il. Mais cela a soulevé la question essentielle, qui est : qui est représenté dans la galerie de portraits ? Il y a vingt-cinq ans, il y aurait eu un antagonisme à représenter les Afro-Américains sur ces murs. Même chose avec le mouvement féministe, mettant les femmes sur les murs.

Kim Sajet, directeur de la Portrait Gallery, affirme que la place de Ward en tant qu'historien principal concerne davantage l'avenir que ses succès passés. En effet, ils partagent tous deux une vision d'élargir le domaine du portrait pour inclure non seulement diverses représentations d'Américains, mais également divers types d'art, y compris la poésie. Poète publié, Ward a récemment co-édité un livre reconnaissant le 150e anniversaire de la guerre civile, Lines in Long Array, la première fois que le Smithsonian commandait des œuvres de poésie. Ses intérêts divers - et l'entrée d'une plus grande diversité de disciplines dans la Galerie du portrait - ne sont pas passés inaperçus.

David est très attentionné, le genre de personne que vous recherchez, comme le dit un historien principal Sajet, notant que Ward a fait partie du comité de sélection qui l'a choisie l'année dernière. Lorsque vous entrez, vous avez besoin de quelqu'un pour vraiment déterminer qui peut vous aider à faire avancer votre mission, et nous partageons la même vision pour la Galerie de portraits. Je m'intéresse autant à l'histoire, à l'art contemporain et aux conversations multidisciplinaires, et lui aussi. En tant que poète pratiquant, il apporte ce genre de compréhension profonde de l'expression artistique à son travail.

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Ward est arrivé à la Galerie à l'âge de 28 ans, après des études supérieures à l'Université de Warwick en Angleterre et à Yale. Avec Hide/Seek, il a organisé d'autres expositions célèbres, dont Poetic Likeness: Modern American Poets et One Life: Walt Whitman, a kosmos.

Ward espère que la National Portrait Gallery continuera de surprendre. Et oui, Ward passera en revue chaque étiquette sur le mur, s'assurant que la galerie de portraits reflète toujours la culture américaine contemporaine.

J'ai dit que nous sommes un petit musée qui frappe continuellement au-dessus de son poids, dit Ward. Peut-être parce que nous sommes plus petits, cela nous a permis d'être réactifs aux changements dans le monde des musées et de prêter attention aux classes apolitiques. Nous amenons des personnes qui ont contribué à créer la culture américaine et qui n'auraient pas été considérées par les historiens il y a 30 ans. Je ne suis pas sûr que nous ayons pour mission d'être progressistes, mais je pense que cela s'est avéré ainsi.