CONGÉLATEUR

Le barde de Cold Lit est Roland Huntford, qui a célébré (et dans un cas excorié) les explorateurs polaires dans Scott & Amundsen, également connu sous le nom de The Last Place on Earth (1980), et Shackleton (1987), qui sont parmi les plus captivants récits d'exploration jamais écrits. L'excoriation vient dans Scott & Amundsen, un exercice dévastateur de révisionnisme historique. Huntford démystifie l'image mythique de Robert Falcon Scott, chef de l'expédition britannique de 1911-12 qui a atteint le pôle Sud pour découvrir que leurs rivaux norvégiens, dirigés par Roald Amundsen, les avaient battus au prix ; Scott et les autres membres de son groupe sont ensuite décédés sur le chemin du retour, mais seulement après que Scott ait tenté de les disculper et de les honorer dans son journal, retrouvé avec lui après sa mort. Absurdité, rétorque Huntford : Scott était un gâchis, et la révérence dans laquelle il a été tenu depuis lors est un exemple de plus du goût britannique pour le « désastre héroïque ». L'auteur étaye son accusation en apportant des tas de preuves, sans toutefois s'enliser dans son récit déchirant. (Par ailleurs, Cherry-Garrad, mentionné ci-dessus, appartenait à une émanation de l'expédition Scott.)

Sir Ernest Shackleton propose à Huntford un sujet bien plus sympathique. Shackleton était un grand homme, soutient l'auteur, car il plaçait la sécurité de ses associés avant son désir de gagner des points en tant qu'explorateur. Son expédition en Antarctique de 1913 a échoué après qu'un des navires se soit retrouvé coincé dans la glace et ait été démoli comme un œuf pressé. Un an et demi plus tard, après 1 500 milles de dérive en bateaux, une navigation de 700 milles à travers les mers les plus agitées du monde jusqu'à une île et une traversée épuisante à travers l'île pour atteindre les stations baleinières habitées, Shackleton avait réussi à sauver la vie de tout homme sous son commandement direct.

Je ne peux penser à aucun plus grand éloge pour les livres de Huntford que celui-ci : ce qu'Alan Moorehead a fait pour l'Afrique centrale dans ses classiques The White Nile et The Blue Nile, Roland Huntford a fait pour le pôle Sud dans Scott & Amundsen et Shackleton.