Warner Bros. vient-il de tuer des salles de cinéma ? Pas de loin.

Gal Gadot dans une scène de Wonder Woman 1984, qui devrait atterrir dans les salles et sur HBO Max le jour de Noël. (Clay Enos/Warner Bros./AP)

Par Ann Hornaday Critique de cinéma 4 décembre 2020 à 7 h HNE Par Ann Hornaday Critique de cinéma 4 décembre 2020 à 7 h HNE

Le monde du cinéma a été secoué jeudi lorsque Warner Bros. a annoncé une nouvelle stratégie de sortie audacieuse pour sa liste de 17 titres 2021, lançant ses films simultanément dans les salles et sur le site de streaming HBO Max, où ils joueront pendant un mois.

Le studio avait déjà annoncé une politique similaire pour la superproduction de super-héros Wonder Woman 1984, qui sortira sur petits et grands écrans le jour de Noël – une décision que beaucoup considéraient comme unique. Mais par déférence pour la pandémie de coronavirus qui a bouleversé des vies, des entreprises et même nos rêves – et, très probablement, pour aider à consolider les affaires dans l'une de ses sociétés sœurs – les dirigeants de Warner ont fait face aux faits : alors que certains théâtres sont ouverts et certains cinéphiles se sentent à l'aise d'y retourner, il y a encore une grande partie du public américain qui préfère continuer à regarder des films à la maison.



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C'est dégrisant, sinon déchirant, d'imaginer profiter d'extravagances cinématographiques telles que Wonder Woman 1984, The Matrix 4, la comédie musicale de Lin-Manuel Miranda Dans les hauteurs et l'adaptation très attendue de Dune par Denis Villeneuve sur tout sauf les plus grands écrans. Mais Warner Bros. s'est rendu compte que la meilleure partie du courage était de les rendre accessibles au plus grand nombre.

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Comme mon collègue obsédé par le cinéma, Omari Daniels, l'a noté lorsqu'il a appris la nouvelle, pour les studios de cinéma de nos jours, il n'y a pas de bonnes ou de mauvaises décisions – juste des décisions. Et Warner Bros. en a fait une angoissante mais compréhensible.

Personne ne veut plus que nous le retour des films sur grand écran, a déclaré la présidente et PDG de WarnerMedia, Ann Sarnoff, lors de l'annonce de la nouvelle politique. Nous savons que le nouveau contenu est la pierre angulaire de l'exposition théâtrale, mais nous devons équilibrer cela avec la réalité que la plupart des théâtres aux États-Unis fonctionneront probablement à capacité réduite tout au long de 2021. (Il est révélateur, quelques heures avant, la plus grande chaîne de théâtre du pays, AMC , avait annoncé qu'il vendait 200 millions d'actions pour renforcer sa liquidité.)

J'ai été dur avec Warner Bros. dans le passé, plus récemment concernant sa décision de projeter le Principe de Christopher Nolan pour les critiques uniquement dans les théâtres, sans possibilité de visionner des liens. Cette position n'avait rien à voir avec mon respect pour l'expérience théâtrale – un auditorium sombre entouré d'étrangers sera toujours le meilleur moyen de regarder un film créé à cette fin. J'ai contesté une politique qui, à l'époque, se sentait en décalage avec la réalité de la santé publique et des comportements changeants pendant une pandémie – la même réalité que le studio reconnaît maintenant courageusement malgré le recul inévitable et la pression pour maintenir la ligne cinématographiquement correcte.

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Les détracteurs soupçonnent que WarnerMedia et sa société mère, AT&T, ont jeté des cinémas sous le bus pour canaliser les affaires vers la société sœur HBO Max, qui manque d'abonnés depuis son lancement en mai. Et ils craignent que le nouveau plan de sortie – qui, selon le studio, ne sera en vigueur que pendant 12 mois – ne porte un coup fatal à une industrie de l'exposition qui a déjà été malmenée ces dernières années, alors que les gens s'habituent de plus en plus à regarder des films à la maison. .

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La pandémie a exacerbé la tendance. Les baby-boomers et la génération X, les réfractaires les plus probables au théâtre, sont désormais des accros de la frénésie. Leurs enfants n'ont jamais pris l'habitude de payer pour les choses qu'ils regardent et écoutent. La fenêtre de 90 jours que les propriétaires de cinéma ont longtemps insisté sur le fait qu'elle était cruciale pour leur survie semble maintenant être réduite à une fissure de plus en plus étroite. Entre les habitudes de visionnage transformées et la capitulation de Warner Bros., les puristes craignent naturellement que les effets d'entraînement ne tuent les cinémas plus rapidement et se poursuivent longtemps après que ceux qui survivent aient rouvert leurs portes.

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Mais les théâtres, bien que assiégés, sont loin d'être obsolètes. Comme n'importe quel parent d'adolescent peut vous le dire, les films sont toujours l'excuse préférée des adolescents pour sortir de la maison avec leurs amis, surtout s'il s'agit d'un nouvel épisode des Avengers ou d'un film d'horreur. Même le fan le plus engagé des séries cultes comme Tiger King et The Queen's Gambit a hâte de sortir et de voir quelque chose - n'importe quoi - qu'il ne peut pas regarder à moitié couché au lit. Une fois qu'un vaccin est disponible et que l'utilisation a atteint une masse critique, la demande refoulée se fera sentir - qu'il s'agisse de personnes affluant vers le prochain blockbuster de super-héros ou le prochain hit à la Magic Mike ou Girls Trip - de bons films qui sont devenus très amusants une fois l'expérience communautaire a démarré.

Aussi tentant que cela puisse être de penser que les studios sont impatients de contourner les cinémas et de récolter entièrement les revenus du box-office d'un film, ils savent également que ces cinémas fournissent un marketing précieux pour leurs produits, que ce soit sous la forme d'attractions à venir, de promotions de lobby ou de critiques. . Même si les films finissent par générer la plupart de leurs revenus lorsqu'ils arrivent sur des plateformes à la demande et de streaming, leur valeur durable est toujours créée et libérée pendant les sorties en salles.

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Et, si le tuyau d'incendie en continu nous a appris quelque chose, c'est que le choix infini n'est aussi bon que les conservateurs qui nous aident à trouver les bonnes choses. À leur meilleur, les théâtres fonctionnent dans cette capacité de confiance - en particulier les maisons d'art indépendantes et les petites chaînes régionales qui sont les mieux placées pour survivre aux incertitudes de 2020 et, peut-être, ouvriront leurs portes en 2021. (Environ 60% des théâtres américains restent fermés en raison des préoccupations liées au covid-19.) Petits, personnels et profondément connectés à leurs communautés, ces lieux ont non seulement été en mesure de collecter des fonds pendant cette période pour garder leur personnel payé, ils ont également créé des plateformes virtuelles dynamiques qui ont gardé leur public fidèle engagés et mis au défi jusqu'à ce qu'ils trouvent une voie de guérison.

Cette trajectoire de descente, bien sûr, ne sera pas fluide : trop de cinémas auront fermé avant que nous ne revenions au pop-corn comme d'habitude. Et studios et exploitants devront chacun renoncer à quelque chose qui leur tient à cœur, que ce soit sous la forme de conditions plus généreuses ou de fenêtres exclusives plus courtes. (Un juste milieu réaliste a été trouvé par Universal plus tôt cette année, lorsque le studio a accepté de diffuser ses films pendant trois week-ends dans les salles AMC et Cinemark avant de passer en streaming.)

La décision de Warner pouvait être condamnée dans certains milieux et acceptée avec une résignation lasse dans d'autres. Mais, finalement, que les théâtres reviennent comme des multiplex impersonnels ou des espaces sur mesure pour le connaisseur, ce seront les publics qui les feront ou les briseront.

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Curieusement, le film qui m'est venu à l'esprit quand j'ai entendu l'annonce de Warner Bros. n'était pas Tenet, ni même Wonder Woman 1984. C'était WALL*E, le film Pixar de 2008 dans lequel des êtres humains ont saccagé la planète Terre et se sont transformés en bébés obèses, allongés dans des La-Z-Boys intergalactiques et incapables de lever le petit doigt pour se nourrir ou s'aider eux-mêmes. Ajoutez une télécommande, et cette image est terriblement proche de ce que nous sommes devenus en tant que consommateurs de culture pop. Cela n'a pas aidé que trop de films vont et viennent avec l'anonymat par cœur, dépourvus de la portée et de la signification sociale qui définissent les succès théâtraux incontournables.

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La pandémie a exigé une nouvelle forme de civisme de la part des citoyens qui considèrent qu'il est de leur devoir de se protéger les uns les autres en portant des masques, en maintenant une distance physique et en sacrifiant la camaraderie dès maintenant pour le plus grand bien de l'avenir. Avec de la chance, nous verrons un esprit cinématographique similaire de la part de téléspectateurs conditionnés plus que jamais à obtenir ce qu'ils veulent, quand ils le veulent, sans quitter le confort de leur foyer. Et avec de la chance, les cinéastes feront des films trop grands, beaux et incroyablement amusants à regarder pour se limiter au salon.

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