Dina Merrill, actrice et philanthrope au sang-froid aristocratique, décède à 93 ans

Dina Merrill, une actrice dont l'équilibre aristocratique et la beauté élancée lui ont valu de nombreux rôles au cinéma et à la télévision en tant que femmes de la société bien élevées – des rôles qui reflétaient sa propre vie en tant que descendante de deux des familles les plus riches d'Amérique – est décédée le 22 mai dans sa maison de l'Est. Hampton, NY Elle avait 93 ans.

La cause était la démence à corps de Lewy, a déclaré son mari, Ted Hartley.

Longtemps après le pic de sa carrière d'actrice, Mme Merrill est restée une présence indéfectible sur le réseau social de New York. scène. Elle a passé des décennies en tant que philanthrope et collecteur de fonds pour des œuvres de bienfaisance, et elle a souvent été décrite comme un exemple de mode chic et d'élégance.

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Ses parents étaient Edward F. Hutton, co-fondateur de la société de courtage en valeurs mobilières, et Marjorie Merriweather Post, héritière des aliments pour le petit-déjeuner, qui s'est mariée dans d'autres fortunes et est devenue une mondaine dominante à Washington à son époque. Barbara Hutton, descendante de Woolworth, souvent évoquée, était une cousine.

Dès son plus jeune âge, Mme Merrill était déterminée à continuer d'agir malgré le scepticisme de ses parents et des autres. Elle a dit que son père l'avait traitée d'idiote. Les dirigeants de studio et les journalistes du divertissement ont attribué son ambition à une alouette, lui demandant pourquoi elle n'avait pas acheté de studio au lieu de s'embêter avec des essais de casting. Elle a été surnommée le Social Register Cendrillon lors d'une campagne publicitaire à Hollywood à la fin des années 1950.

L'actrice Dina Merrill, le président de la RKO Ted Hartley et l'actrice Stockard Channing en 2005. (Stephen Shugerman)

Selon une évaluation critique, Mme Merrill était une déesse athlétique et blonde aux traits raffinés et aux cheveux impeccablement sculptés, mais une présence par ailleurs incolore dans les films. Elle ressemblait à peu près à Grace Kelly mais, contrairement à cette actrice oscarisée qui s'est retirée du métier d'acteur en 1956 pour épouser le prince de Monaco, Mme Merrill n'a jamais couvé de passion ni exprimé une vulnérabilité émotionnelle déchirante.

Après quelques travaux télévisés, sa percée hollywoodienne a eu lieu en 1957 en tant que commis de référence de bibliothèque dans Desk Set, une comédie qui a marqué le huitième duo d'écran de Katharine Hepburn et Spencer Tracy. Elle a dit que les vétérans du cinéma étaient si généreux et si gentils et gentils avec elle – et contrastaient avec Marlon Brando, qui lui aurait opposé son veto en tant que co-vedette la même année dans le drame Sayonara parce qu'elle était trop grande et . . . trop autoritaire.

Au lieu de cela, elle a joué un officier du renseignement de la Marine face à Jerry Lewis dans la farce Don't Give Up the Ship (1959) et une infirmière en forme de navire dans Opération Jupon (1959), une comédie de guerre avec Cary Grant et Tony Curtis.

Dans The Sundowners du réalisateur Fred Zinnemann (1960), Mme Merrill a joué une femme de la ville qui épouse un propriétaire de ranch et souffre d'une extrême solitude dans l'outback australien. Bien qu'il s'agisse d'un petit rôle, cela lui a offert une chance rare de réaliser un excellent film, mettant en vedette Robert Mitchum et Deborah Kerr.

Dans BUtterfield 8 (1960), un drame qui a valu à Elizabeth Taylor l'Oscar de la meilleure actrice pour avoir interprété une fêtarde condamnée, Mme Merrill a joué un rôle ingrat en tant qu'épouse de Laurence Harvey.

De là, c'était le retour à des comédies et des drames largement oubliables : une épouse antipathique d'un procureur adjoint en croisade (Burt Lancaster) dans Les Jeunes Sauvages (1961) ; un snob sophistiqué qui sort avec le veuf Glenn Ford dans The Courtship of Eddie's Father (1963); et un architecte d'intérieur dans la farce aux insinuations de Bob Hope I'll Take Sweden (1965).

En plus des apparitions à la télévision jusque dans les années 1990, Mme Merrill retournait périodiquement au cinéma. Dans des rôles de soutien, elle a rejoint l'équipe d'excentriques de la famille dans la satire sociale de Robert Altman Un mariage (1978) et a joué une matrone arrogante et gantée de blanc dans Caddyshack II (1988), une comédie de golf avec Jackie Mason.

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Dina Merrill et son mari d'alors, l'acteur Cliff Robertson, en 1966. (Charles Del Vecchio/The Washington Post)

Nedenia Marjorie Hutton est née à New York le 29 décembre 1923 et a grandi au milieu de bien plus que de l'abondance. L'appartement de sa famille à Manhattan comptait 66 chambres et leur retraite sur la rive nord de Long Island en comptait 59, en plus d'une piscine, de courts de tennis et d'un ring de concours hippique. Leur vitrine tentaculaire du sud de la Floride, Mar-a-Lago, a été achetée en 1985 par l'homme d'affaires et futur président Donald Trump, qui l'a transformé en club privé.

Les Huttons ont diverti à grande échelle, embauchant parfois des acteurs de spectacles de Broadway et des membres des Ringling Bros. et Barnum & Bailey Circus pour se produire en privé pour la famille et les invités. Mais au milieu de la splendeur, le mariage Hutton-Post était en détresse, Marjorie étant convaincue que son mari flirtait avec une femme de chambre. Ils ont divorcés.

Pendant ce temps, Dina, comme on l'appelait, a obtenu son diplôme en 1941 au Mount Vernon Seminary de Washington, où elle a excellé au hockey sur gazon et a été présidente du club dramatique. Les deux activités allaient à l'encontre de la volonté de sa mère, la première parce qu'elle sentait que transpirer n'était pas féminin, la seconde parce que cela signalait des aspirations professionnelles autres que le mariage et la maternité.

Dina a fréquenté l'Académie américaine des arts dramatiques de New York, a travaillé dur dans des productions d'été et, après avoir adopté le nom de scène de Merrill, a décroché un petit rôle à Broadway dans la comédie de courte durée de John Van Druten The Mermaids Singing (1945).

L'année suivante, elle épousa Stanley M. Rumbough Jr., un industriel et héritier de la fortune Colgate-Palmolive. Elle a fait du mannequinat tout en élevant leurs trois enfants, mais a nourri des désirs d'acteur inassouvis qui ont finalement provoqué la rupture du mariage.

Stan voulait que je sois femme au foyer et mère, a-t-elle déclaré plus tard au magazine People. Mais après huit ans, j'étais devenu nerveux. Les hommes pensent que nous ne pouvons pas faire deux choses à la fois. Ils ne peuvent pas, mais nous pouvons. Les femmes sont plus résistantes.

En 1966, elle épouse l'acteur Cliff Robertson, qui remporte un Oscar pour son interprétation principale dans Charly (1968). La fortune privée de Mme Merrill, y compris plus de 50 millions de dollars hérités de ses parents, lui a permis de passer des mois et des années sans travail et de survivre à des critiques cinglantes pour ses apparitions à Broadway dans le mélodrame Angel Street (un renouveau en 1975) et la comédie musicale On Your Toes (une mise en scène de 1983 de l'ancien spectacle Richard Rodgers-Lorenz Hart).

Son indépendance financière l'a également rendue plus disposée à identifier les actes répréhensibles de personnes puissantes dans la capitale du cinéma très unie.

Erika Henningsen et Kyle Selig

Le patron de Columbia Pictures, David Begelman, avait falsifié les noms de Robertson sur des chèques dans le cadre d'un stratagème de détournement de fonds. Mais Begelman était très apprécié et beaucoup lui étaient reconnaissants d'avoir ramené le studio en difficulté financière à la rentabilité. À la demande de Mme Merrill, Robertson a rendu ses accusations publiques, ce qui a entraîné la chute temporaire de Begelman, mais aussi la propre liste noire non officielle de l'acteur dans les films pour les années à venir.

Après le divorce d'elle et de Robertson, elle épousa l'acteur devenu homme d'affaires Hartley en 1989. Ils acquièrent une participation majoritaire dans ce qui restait de l'ancien studio de cinéma hollywoodien RKO Pictures, travaillant principalement dans la production et la distribution pour les décennies suivantes.

Outre son mari, d'East Hampton, N.Y., les survivants incluent deux enfants de son premier mariage, Stanley Rumbough III de Palm Beach, Floride et Nedenia Nina Rumbough Roosenburg de Brays Island, S.C.; un beau-fils, Philippe Hartley de La Canada, Californie; 10 petits-enfants ; et deux arrière-petits-enfants. Un fils de son premier mariage, David, est décédé à 23 ans dans un accident de bateau en 1973. Sa fille avec Robertson, l'actrice, scénariste et productrice Heather Robertson, est décédée en 2007 d'un cancer de l'ovaire.

Mme Merrill a siégé pendant des années au conseil d'administration de la société d'investissement de son père à Wall Street. Elle a également aidé à amasser des fonds pour le Fondation du diabète juvénile (son fils David était diabétique) et la New York City Mission Society, qui aide les jeunes défavorisés. Elle a également été administratrice du Kennedy Center for the Performing Arts à Washington et a aidé à diriger une coalition pour les droits à l'avortement au sein du Parti républicain.

Réfléchissant à son héritage, elle a déclaré à l'Associated Press en 1988 : J'ai eu beaucoup de chance d'avoir tout ce que je voulais sur un plateau d'argent, pour ainsi dire. Mais j'ai aussi reçu une bonne formation des deux parents sur l'éthique du travail, sur le fait que j'ai eu de la chance, comme eux. Et qu'une grande partie de cela devait être remise dans le monde, pour aider d'autres personnes à démarrer et avoir de la chance, aussi, à leur manière.

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