perturbateur de la paix

LE SCEPTIQUE

Une vie de H.L. Mencken

Par Terry Teachout



HarperCollins. 410 p. 29,95 $

Et si, par un miracle diabolique, le grand iconoclaste des années 1920, H.L. Mencken, était ressuscité et écrivait aujourd'hui ? Qui seraient les cibles de son esprit cynique ? Jerry Fallwell ? John Ashcroft ? Ken Lay et le gang Enron ? George W. Bush?

Eh bien, c'est une pensée agréable suscitée par la nouvelle biographie de Terry Teachout, The Skeptic. Teachout considère Mencken comme un collègue conservateur qui revient à la mode. « Les opinions sociales et politiques de Mencken », écrit-il, « pensée depuis longtemps de manière irréversible, sont devenues une tendance résurgente dans la pensée américaine ». Il place Mencken dans le camp libertaire du conservatisme américain, notant que d'autres à droite l'éviteraient toujours – les conservateurs chrétiens, par exemple, parce qu'il plaçait le fondamentalisme sur un pied d'égalité avec le vaudou ou le zoroastrisme. Plutôt que de produire une biographie à part entière, Teachout, critique pour plusieurs publications, dont National Review, Commentary, Time et The CBW, réduit les détails collatéraux de la vie de Mencken pour se concentrer sur l'homme, son époque et ses idées. Le résultat est une évaluation équilibrée et judicieuse, parsemée de points de vue très critiques.

Teachout consacre un nombre relativement important de pages à l'antisémitisme de Mencken, qui a déclenché un scandale lorsque des passages de son journal et d'autres écrits sous embargo sont devenus publics en 1989, 35 ans après sa mort. Teachout insiste sur le fait qu'il y a bien plus dans l'héritage de Mencken « que ses sentiments profondément équivoques à l'égard des Juifs ». Il résume : 'Ce n'est pas pour son antisémitisme qu'on se souviendra de lui - mais qu'il était un antisémite ne peut maintenant raisonnablement être nié.' De quoi se souviendra-t-il alors ? Teachout nous donne un aperçu rapide de la carrière de Mencken, de sa co-rédaction influente du magazine de la raffish Society Smart Set et du contre-culturel américain Mercury, son célibat amoureux, ses dernières décennies en tant qu'auteur dont les mémoires lui ont donné une popularité renouvelée après des années en exil politique dans les années 30.

Au début des années 1900, il a été libéré de la servitude de l'entreprise familiale de cigares par la mort de son père et a rapidement pris au piège le travail d'un journaliste avec le vieux Baltimore Herald. Son ascension vers la notoriété nationale a été rapide, alimentée par un tempérament extérieurement génial, intérieurement impitoyable, une manière éblouissante avec les mots et un appétit insatiable pour le travail. Mais il n'a jamais quitté son « Bawl-mer » confortable et compatible, comme le disent les indigènes, demeurant toute sa vie dans sa maison d'enfance au 1524 Hollins Street, à l'exception de cinq ans où il était marié avec la belle et condamnée Sara Haardt. Mencken a concocté sa philosophie de base dès le début - un buffet autodidacte de Nietzsche à la Superman réchauffé, de darwinisme social réfrigéré dans de l'aspic et une lourde crêpe de Kultur allemande. Bien qu'il n'ait jamais abandonné ses premières idées, il ne les a pas ouvertement poussés dans les écrits polémiques et critiques de ses années de maturité. Selon ses propres chiffres, il a publié plus de 5 millions de mots au cours de sa vie, y compris ses chroniques dans le Baltimore Sun ; ses critiques de livres dans Smart Set, qu'il a co-édité avec le critique de théâtre George Jean Nathan ; ses écrits pour l'American Mercury ; son énorme tome The American Language, qui a connu quatre éditions et deux suppléments ; des livres philosophiques épais tels que sa dissection de la religion, le Traité sur les dieux et la trilogie Days - des réminiscences géniales et nostalgiques de sa jeunesse.

Dans les années 20, Mencken s'est présenté dans l'American Mercury comme l'un des critiques et fauteurs de troubles les plus influents d'Amérique. Teachout note cependant ses lacunes en tant qu'éditeur. Il était 'plus intéressé par l'appâtage des seins que par la couverture de l'éventail remarquable des développements culturels ayant lieu en Amérique'. Il a édité avec une main si lourde que ses contributeurs sonnaient tous comme lui. À ce moment-là, il avait perdu tout intérêt pour la littérature, ne prêtant qu'une attention superficielle aux romanciers émergents de la fin des années 20.

C'est en tant que critique littéraire de Smart Set, entre 1908 et 1920, que Mencken a vraiment fait sa marque, menant la charge pour une littérature américaine plus libre, utilisant des critiques de livres pour faire avancer son programme sociopolitique. Enseigner peu, cependant, la relation importante avec Theodore Dreiser, dont Mencken a défendu les romans avant que les deux hommes ne se brouillent. Teachout donne le point de vue reçu de Dreiser comme un cinglé lubrique, rejette An American Tragedy en citant une seule phrase maladroite et ne fait aucune mention de la critique cinglante de Mencken de 1926 Mercury qualifiant le chef-d'œuvre de Dreiser de « botch colossal » – la goutte d'eau qui a brisé l'amitié entre les anciens camarades dans la guerre contre Comstockery et la noblesse victorienne.

Comme mentionné, Teachout dit que Mencken a retrouvé sa pertinence aujourd'hui en tant que conservateur libertaire. Les étiquettes s'appliquent mal à Mencken, qui a dit : « Je suis mon propre parti », même s'il était certainement contre les grands gouvernements et pour le capitalisme de laisser-faire. Mais dans les années 1920, marqué par la répression contre les Américains d'origine allemande et les socialistes pendant la Première Guerre mondiale, il était avant tout un libre penseur radical qui a bruyamment mené la guerre contre la booboisie (son terme pour les stupides et les crédules), la religion et le statut dominé par les entreprises. quo, qui a ridiculisé Warren Harding et a soutenu Sacco et Vanzetti. C'est ainsi qu'on se souviendra mieux de lui comme d'une armée libératrice à lui tout seul, un défenseur passionné de la liberté d'expression et du journalisme critique qui a insisté sur le fait que « c'était l'affaire d'un journaliste. » . . faire partie d'une opposition permanente », même au risque d'être traité d'« anti-américain ». Il était l'un des premiers multiculturalistes qui a défié la domination britannique sur les lettres américaines en défendant les « traits d'union » comme Dreiser, fils d'un immigrant allemand, et en publiant des Juifs et des Noirs dans le Mercury. Enfin, il endure à cause du plaisir et de l'exaltation que sa prose nous procure encore. Comme Teachout l'observe à juste titre, il était, à son époque, ce que Mark Twain était dans le sien : « la voix par excellence des lettres américaines ». Il parlait de l'Amérique : « Aussi bruyant qu'une tornade : spirituel et abrasif, sûr de lui et contradictoire, parfois exaspérant, souvent engageant, toujours inimitable. *

Richard Lingeman, rédacteur en chef de The Nation, est l'auteur de biographies de Theodore Dreiser et Sinclair Lewis.

H.L. Mencken