Une nouvelle image inquiétante de la photographe Diane Arbus

Le captivant d'Arthur Lubow nouvelle biographie sur la photographe révolutionnaire Diane Arbus démontre brillamment comment l'état de fragilité émotionnelle d'un artiste peut être canalisé vers quelque chose de merveilleux. Sa représentation nous montre pourquoi ses photographies étonnamment originales ont toujours leur propre mérite tout en reflétant simultanément la psyché fracturée de la photographe, qui a pris fin avec son suicide en 1971. Arbus a laissé derrière elle une traînée de relations blessées et brisées de toutes les facettes de sa vie mouvementée. Lubow ne se détourne pas du traumatisme de l'enfance qui a enflammé son travail, et il montre pour elle une tendresse empathique qu'elle n'a pas su subvenir à ses propres besoins.

L'image d'Arbus qui se dégage du texte superbement conçu de Lubow, qui s'appuie sur des entretiens exclusifs avec ceux qui la connaissaient intimement, est extrêmement troublante. Née dans une riche famille juive de Manhattan où les deux parents l'ignoraient, elle a trouvé très tôt du réconfort auprès de son frère aîné – le poète Howard Nemerov – dans une relation qui comprenait des tâtonnements sexuels inappropriés qui, selon Arbus, se sont poursuivis tout au long de leur vie adulte. Diane semblait trouver un réconfort particulier dans l'inconfort des autres. Lubow écrit sur sa tendance à être inhabituellement silencieuse dans les conversations de groupe, puis à rire de manière erratique à des moments inopportuns, laissant tout le monde perplexe face à sa déconnexion.

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Diane a épousé Allan Arbus alors qu'elle était encore une jeune femme et ils ont lancé une entreprise de photographie de mode. Elle a été immédiatement et intensément attirée par son mari, et Lubow spécule sur son attirance pour lui. Lubow décrit Allan comme cérébral, soucieux du détail, friand de jeux de mots, pédant et pessimiste. Il y avait quelque chose de méthodiquement talmudique dans son analyse des minuties et un perfectionnisme inquiet. Son esprit était attaché. Leur union a duré une décennie et a produit deux filles.



Diane s'est lancée de tout cœur dans l'entreprise familiale, mais s'est vite ennuyée et frustrée par la propreté aseptisée des mises en page qu'elle a passé des heures à créer. Ses envies étaient ailleurs. Elle voulait photographier la laideur et le désordre et explorer des mondes que d'autres photographes évitaient. Lubow se demande si ces obsessions étaient une sorte d'antidote à la dépression qui l'a toujours menacée, tout comme elle avait terrorisé sa mère. Elle a cessé de travailler avec son mari et a commencé à poursuivre son propre travail. Ses photographies étaient des images effrayantes et provocantes de travestis, de prostituées et de nains qui regardaient fixement son appareil photo, l'air quelque peu surpris. Lubow semble entiché de son travail, qui lui parle, mais beaucoup d'autres ont été rebutés par une certaine froideur qu'ils voyaient dans ses images qui semblaient se moquer de l'humanité plutôt que de l'embrasser avec une quelconque empathie ou tendresse.

Elle a également photographié des enfants tristes et solitaires qui semblaient déjà mortellement blessés par la solitude de l'enfance. L'un de ses clichés les plus célèbres, Enfant avec une grenade à main jouet à Central Park, N.Y.C. (1962), montre un garçon prépubère regardant d'un air maussade son appareil photo, son visage apparemment déformé par l'agressivité et le défaitisme luttant en lui pour la domination. Une autre image emblématique d'Arbus, Identical Twins, Roselle, New Jersey, 1967, montre des sœurs dont les expressions faciales sont très différentes ; l'un semble embrasser la vie tandis que l'autre s'en retire.

[ Longtemps après que Diane Arbus les ait photographiées, Cathleen Mulcahy et Colleen Yorke sont toujours reconnues par des inconnus. ]

Lubow est un écrivain talentueux et sensible, et il n'hésite pas à affronter les controverses qui ont suivi Arbus tout au long de sa carrière. Il y a toujours eu un débat sur la relation d'Arbus avec les personnes qu'elle a photographiées. Certains la croyaient incroyablement sensible et capable de tirer quelque chose de ses sujets que les autres photographes ne pouvaient pas approcher. D'autres ont affirmé qu'elle était agressive et manipulatrice et qu'elle s'en prenait aux gens pour sa propre satisfaction. Susan Sontag était une critique féroce qui a estimé que ses portraits d'excentriques et d'excentriques n'étaient que cela et rien de plus, et toute tentative de superposer une sorte de poésie magique sur eux était une pure folie.

Lubow lui-même semble essayer d'aimer Arbus plus qu'il ne le fait vraiment. Il présente des preuves qui montrent qu'elle était une femme difficile qui pouvait être égoïste, cupide et impulsive. Pendant son mariage, elle eut d'innombrables aventures sans remords. Elle est devenue inconfortablement proche des petits amis de sa fille aînée et était trop compétitive avec sa fille. Elle était impitoyablement égocentrique. Ainsi, lorsque Lubow interrompt son récit pour offrir, par exemple, une généralisation insensée sur le fait qu'elle est une bonne mère, le lecteur est déconcerté. Lubow illustre clairement qu'Arbus ne pouvait nourrir personne, pas même elle-même. Elle était franche au sujet de son insensibilité et a écrit que la photographie était une licence pour aller où je voulais et faire ce que je voulais faire. Tant pis pour l'instinct maternel !

Arbus a utilisé un appareil photo Nikon 35 mm, puis a commencé à expérimenter avec le Rollei, ce qui lui a permis de maintenir un contact visuel avec ses sujets. Plus tard dans la vie, elle a utilisé des appareils photo qui lui ont permis de photographier des personnes qui ne savaient pas qu'elles se faisaient tirer dessus. Elle a également photographié des personnalités célèbres, notamment Norman Mailer et Germaine Greer. Greer était tellement bouleversée par sa séance avec Arbus qu'elle a avoué avoir ressenti le besoin de la gifler. Arbus l'a fait allonger sur un canapé, puis a chevauché son ventre et a poussé la caméra sous son visage, ce que Greer savait qu'elle la rendrait peu attirante.

Arbus croyait que la photographie était instinctive et ne pouvait pas être enseignée. Elle était maladroite avec les aspects mécaniques du développement des impressions et se faisait aider par d'autres. Son objectif était toujours d'obtenir le coup. Elle a eu des mentors qui l'ont aidée au début, mais elle a rapidement abandonné la plupart d'entre eux parce qu'elle était attachée à sa propre vision.

Le portrait effrayant qui se dégage d'Arbus est finalement laid. Ses démons internes l'ont rattrapée et l'ont amenée à se comporter horriblement avec les autres. Elle semblait inconsciente des nuances de l'interaction humaine et, curieusement, c'est cette obtusité qui lui a permis de créer des images qui nous forcent à les regarder tout en nous incitant à détourner le regard. Pourtant, il y avait quelque chose dans son travail qui transcendait sa maladie : une beauté qui imprègne de nombreux clichés qui semblent révéler nos propres pulsions les plus sombres. Le récit de Lubow n'essaie pas de trouver des réponses définitives, mais cherche plutôt dans les crevasses de sa vie des indices sur ce qui l'a poussée à produire un si grand nombre d'œuvres. Nous sentons qu'il respecte sa détermination à vaincre ses démons aussi longtemps qu'elle le pourrait.

Elaine Margolin est écrivain et critique à New York.

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Voici. 734 p. 35 $