Edmund Gosse : toujours le fils de son père

Le père d'EDMUND GOSSE appartenait à une race aujourd'hui presque éteinte : c'était un scientifique réputé qui était aussi un créationniste. Sa méthode en tant que biologiste marin pionnier a gagné l'approbation de Darwin, et ses livres pour le public profane du milieu de l'époque victorienne lui ont valu une renommée considérable. En tant que membre d'une obscure secte fondamentaliste, les Frères de Plymouth, il a contré le « témoignage des roches » de l'évolution en affirmant que lorsque Dieu a créé la Terre en un instant, il a doté la nature d'une réserve cachée de fossiles prêts à l'emploi dans ordre, disaient certains, d'éprouver la foi des hommes.

Philip Gosse a essayé sans cesse d'imposer sa conviction religieuse et sa rigueur morale à son fils unique, dont l'admiration pour lui n'avait d'égale que son honnêteté intellectuelle obstinée. C'était une confrontation qui s'est produite à maintes reprises dans l'Angleterre victorienne, mais ce qui la distinguait de toutes les autres, c'est que 19 ans après la mort de son père, Edmund en a purgé ses souvenirs dans un mémoire poignant, Father and Sonas un document classique du conflit entre la croyance religieuse traditionnelle - dans ce cas, le christianisme né de nouveau - et le modernisme. Si Gosse avait écrit une autobiographie complète, les chapitres Père et Fils, mais il est douteux qu'un récit du reste de sa longue vie aurait même approché la candeur et l'acuité psychologique de ce testament de sa jeunesse agonisante. En Ann Thwaite, cependant, il a trouvé une biographe avec cette belle combinaison de dons, et son livre soigneusement documenté et écrit avec précision - bien qu'il ne soit pas susceptible d'envoyer des lecteurs à la recherche de copies d'occasion des nombreux travaux de Gosse - explique pourquoi son nom même ne sonne plus aujourd'hui, sauf, peut-être, pour le soupçon d'avoir été un complice de Thomas J. Wise, le célèbre faussaire. (Thwaite nie vigoureusement avoir été consciemment impliqué de quelque manière que ce soit dans l'opération de Wise ; Wise l'a utilisé, comme il l'a fait d'autres, comme un moyen pratique et vraisemblablement sûr d'authentifier ses fausses raretés bibliographiques.)

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La première ambition de Gosse était d'être poète. Il connut un succès modeste et éphémère, mais le titre de son recueil de vers le plus typique, On Viol and Flutevaled, disait son ami Swinburne. La veine qu'il travaillait se trouvait sur le territoire d'un autre ami, Austin Dobson, dont le romantisme à l'eau de rose n'a pas mieux survécu. Mais il y avait d'autres moyens pour un jeune homme livresque de progresser, et ceux-ci se sont avérés plus gratifiants. Gosse fut l'un des premiers Anglais à s'intéresser sérieusement à la littérature scandinave et il eut la particularité de présenter les pièces d'Ibsen aux lecteurs anglais. Le succès de cette mission a jeté les bases de sa réputation sans cesse croissante d'écrivain gracieux et, semble-t-il, faisant autorité sur de nombreux sujets littéraires, en anglais et, en temps voulu, également en français. Aspirant à être natif de Sainte-Beuve, il alimente un flot constant d'essais et de critiques dans les plus grands magazines. Au moment où il était d'âge moyen, cette version cultivée de Denry the Audacious d'Arnold Bennett - un jeune intelligent en devenir - était en passe de devenir une éminence grise du monde littéraire de la fin de l'époque victorienne.



Mais la précocité précède la chute, et Gosse a subi un grave revers lorsque John Churton Collins, un solitaire aigri parmi les hommes de lettres anglais, a passé en revue de manière dévastatrice son histoire littéraire De Shakespeare au pape, qui regorgeait d'erreurs. Comme son ami de longue date Henry James a dû l'admettre, il avait un « génie de l'inexactitude » positif. Non seulement il avait un penchant fatidique pour les erreurs dans le traitement des faits historiques et biographiques ; sa mémoire des personnes et des événements dans sa propre expérience était tout aussi glissante. Le livre de Thwaite est la seule biographie que je connaisse qui contient un index substantiel sous « inexactitude (imprudence) ».

Gosse n'a jamais réussi à se débarrasser de sa réputation d'érudition bâclée. Mais il n'était rien sinon résilient, et il avait un certain nombre de choses pour lui - un large éventail d'intérêts littéraires, un style de prose gracieux, un talent pour la conversation animée (y compris beaucoup de potins pittoresques sur les écrivains passés et présents), et un cadeau d'amitié qui était durable et authentique. Il avait besoin d'être aimé et de nombreuses personnes devinrent ses intimes, parmi lesquelles Browning, Hardy, Stevenson et surtout, peut-être, Henry James.

D'année en année, la présence de Gosse sur la scène littéraire londonienne s'accentue. On le voyait autant qu'on le lisait, et en tant que journaliste littéraire qu'il était devenu, il trouva bien plus de lecteurs qu'un simple érudit, faillible ou non, ne pouvait s'y attendre. Il était très demandé comme conférencier, et il a siégé à d'innombrables comités et présidé d'innombrables réunions. Il était, en fait, un rempart de l'establishment littéraire de l'époque, dont les membres ont néanmoins regardé avec consternation son ascension dans les royaumes supérieurs de la société. Sa passion précoce pour connaître les grands hommes l'avait transformé en un chasseur de touffes notoire qui, comme Osbert Sitwell l'a écrit dans son portrait vivant et dans l'ensemble amical dans Noble Essences, aimait tendrement un seigneur. Avec le temps, il en trouva beaucoup avec qui fréquenter, dans les manoirs londoniens et les week-ends dans les maisons de campagne. Il était assez approprié qu'après de nombreuses années de travail à plein temps en tant que traducteur au Board of Trade -- il était autodidacte dans neuf langues -- il obtienne la sinécure de bibliothécaire à la Chambre des Lords.

l'élu et le beau

Au moment de la Première Guerre mondiale, sa chasse aux touffes et son engagement indéfectible envers une tradition littéraire en déclin minaient sa réputation autrefois formidable. Autrefois, il avait aidé Hardy, André Gide et Siegfried Sassoon à se faire connaître ; maintenant, ses goûts généralement catholiques n'ont pas réussi à embrasser les goûts de Forster, Joyce, Eliot ou Pound. Bloomsbury le méprisait avec confiance et mépris, et Virginia Woolf a écrit des choses désagréables à son sujet dans son journal. Dans ses dernières années, il était le commentateur littéraire bien payé du Sunday Times de Londres, mais il imposait peu de respect en tant que critique sérieux.

La vérité est qu'il n'en a jamais été un. Comme le dit Thwaite, Gosse a ressenti plutôt que pensé. Il avait un goût inépuisable pour les livres, et particulièrement pour le côté biographique de la littérature. Le titre d'un de ses recueils d'essais, Gossip in a Library, suggère à la fois l'attrait et la faiblesse de son œuvre. Bien qu'il ait publié de nombreux livres, le bavardage pour lequel il est le plus apprécié n'a pas été initialement imprimé mais transmis à travers la table du dîner et dans des lettres - des anecdotes vivantes et caractéristiques d'écrivains qu'il avait connus, de Walt Whitman à ses contemporains les plus proches. Ses vignettes colorées sont irremplaçables, mais on ne peut jamais leur faire confiance. Ironiquement, lorsque, dans sa biographie de Swinburne, il a cherché à dire la vérité crue et sans fard sur les habitudes personnelles d'un écrivain qu'il avait connu, les pressions de la fierté familiale et de la moralité publique étaient trop fortes, et il a dû reléguer une telle matière non imprimable à un manuscrit qu'il a déposé au British Museum. Il n'a été publié qu'en 1962, dans l'édition des lettres du poète de Cecil Lang.

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Il est également ironique que la seule contribution de Gosse à la littérature n'ait pas été un corpus de critique utile en permanence, mais un fragment inhabituel d'autobiographie révélatrice - un destin curieux et mélancolique pour un homme de lettres qui était autrefois si admiré. Sa vie était bien remplie et bien remplie et, selon ses propres termes, couronnée de succès, mais elle était dépourvue de réalisations durables. Cela en dit long sur l'habileté et la sympathie d'Ann Thwaite qu'elle ait réussi à faire de Sir Edmund Gosse (comme il le devint tardivement) le sujet d'un livre si satisfaisant.