Elizabeth Barrett Browning était en avance sur son temps. 'Two-Way Mirror' rend justice à sa vie fascinante.

ParCharlotte Gordon 17 août 2021 à 8h00 HAE ParCharlotte Gordon 17 août 2021 à 8h00 HAE

Elizabeth Barrett Browning. Bâiller. Ce poème d'amour écoeurant, Comment est-ce que je t'aime ? Ce portrait où elle nous regarde de côté, ses lourdes boucles ombrageant son visage. Une invalide victorienne victime de la tyrannie de son père. Qu'est-ce qu'elle a vraiment à voir avec nous aujourd'hui ?

Pas grand-chose, pourrait-on penser, jusqu'à ce que l'on lise la brillante et bouleversante biographie de la poétesse Fiona Sampson, Two-Way Mirror : The Life of Elizabeth Barrett Browning, qui se lit comme un thriller, un mémoire et une œuvre de fiction littéraire provocante tout en en même temps.

Dans la première biographie de Barrett Browning depuis 1988, Sampson place le poète carrément au milieu des turbulences politiques qui ont secoué la Grande-Bretagne victorienne. Loin d'être une poétesse confessionnelle malade d'amour, une victime passive ou un faible invalide, Barrett Browning de Sampson était un intellectuel engagé publiquement, un militant politique - voire un combattant de la liberté - immergé dans les problèmes de son époque. Elle était engagée avec les moteurs et les agitateurs de l'époque et féroce dans la poursuite de ses propres besoins, surmontant les barrières qui menaçaient de lui barrer la route, peu importe le coût pour ceux qu'elle aimait. Sa renommée ne se limite pas à l'Angleterre. Elle était une célébrité en Amérique. Emily Dickinson la lut avec admiration, et Harriet Beecher Stowe et Nathaniel Hawthorne se sont rendus en Italie juste pour la rencontrer. Sampson nous dit que si Barrett Browning n'était pas une femme, elle aurait été nommée poète lauréate après la mort de William Wordsworth.



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Sa renommée publique découle d'un travail ambitieux qui aborde les thèmes de la race, de l'impérialisme, de la guerre, des inégalités économiques et du genre. Son poème Le Cri des enfants condamne l'abus du travail des enfants. Casa Guidi Windows célèbre la lutte italienne pour l'autonomie. Aurora Leigh, son roman en vers sur la carrière d'une jeune femme écrivain, expose les nombreux défis auxquels sont confrontées les femmes marginalisées, notamment le viol, l'emprisonnement et la pauvreté. The Runaway Slave at Pilgrim's Point dépeint les horreurs de l'esclavage et a aidé à collecter des fonds pour le mouvement abolitionniste américain.

Nous continuons de réviser notre idée d'Emily Dickinson. Nous ne la réussirons peut-être jamais.

Pour ceux d'entre nous qui ont appris à vénérer Robert Browning en tant qu'écrivain de littérature sérieuse, et à considérer sa femme comme juste cela - seulement sa femme - cela est quelque chose d'un choc, tout comme le fait que Robert Browning était le moins notable des deux quand ils se sont enfuis pour échapper à la colère de son père.

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Sampson aborde notre incompréhension de Barrett Browning en nous montrant les défis auxquels elle a été confrontée. Écrivant au présent, Sampson place Ba, comme l'appelaient sa famille et ses amis, devant le lecteur dans toute son humanité, de sorte que nous nous interrogeons sur ses problèmes, nous sommes exaspérés par les médecins qui lui disent de ne pas écrire pour préserver sa santé. et nous l'incitons quand il est clair que son père ne la laissera pas épouser Browning. Sampson nous guide aussi à travers ce qu'elle a découvert et pointe, avec un humour caustique, l'ironie de certaines situations. Lorsqu'elle décrit une lettre critique que Barrett Browning, 21 ans, reçoit de l'un de ses mentors, Hugh Stuart Boyd, Sampson écrit :

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La lettre elle-même est perdue, mais nous savons quelque chose de ce qu'elle contient grâce à la réponse d'Elisabeth. De toute évidence, il a joint quelques versets en grec qui lui sont adressés, mais il a également exprimé son intérêt pour son 'amélioration'. Combiner la flatterie avec la critique est, le savait-elle, le geste classique qu'un homme plus âgé fait sur une femme plus jeune. Cela fonctionne si bien parce que les jeunes femmes sont si souvent en proie à l'autocritique ; apprendre le délicat paradoxe d'exceller en étant secondaire.

Ces apartés d'auteurs sont toujours utiles, souvent provocateurs et parfois carrément drôles. Plus important encore, ils aident Barrett Browning à paraître plus vivant, car les voix des deux poètes s'entremêlent souvent sur la page.

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Cela aurait plu à Ba, car elle était fascinée par l'idée de parler aux morts, et, à bien des égards, comme le précise Sampson, c'est la quête impossible du biographe, engager les morts, leur poser des questions et écouter. pour une réponse. Le vrai sujet d'un portrait, écrit-elle, n'est peut-être pas un personne autant qu'un rencontrer entre deux personnes, l'artiste et son sujet. Et c'est exactement ainsi que se lit Two-Way Mirror, comme un échange vivement dessiné entre un poète vivant et un poète mort. Sampson pose des questions auxquelles Barrett Browning répond parfois. Parfois, bien sûr, elle ne le fait pas, mais les questions de Sampson incitent le lecteur à tourner la page, car nous voulons savoir quelles pourraient être les réponses. Tout au long de ce livre magique et fascinant, Sampson nous montre que nous aussi, nous pouvons parler aux morts, ou, à tout le moins, nous pouvons écouter leurs paroles.

Charlotte Gordon dernier livre, Romantic Outlaws: The Lives of Mary Wollstonecraft and Her Daughter Mary Shelley, a remporté le National Book Critics Circle Award for Biography.

Miroir sans tain

La vie d'Elizabeth Barrett Browning

Par Fiona Sampson

W.W. Norton & Co. 336 p. 27,95 $

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