LES PLUS GRANDS HITS D'ELMORE LEONARD ET MOTOWN

FREAKY DEAKY Par Elmore Leonard Arbor House/Morrow. 341 p. 18,95 $

Il y a beaucoup de choses à aimer chez Elmore Leonard, dont l'une est qu'il tient ses promesses. Je ne peux pas prétendre avoir lu tous ses livres, dont Freaky Deaky est le 26e, mais dans la demi-douzaine ou plus que je connais, Leonard opère à un niveau de cohérence assez remarquable. Rien d'étonnant à ce que feu John D. MacDonald, lui-même un maître de la fiabilité, ait tant admiré Leonard ; tous deux sont de superbes artisans à l'art loin d'être négligeable du divertissement sophistiqué et intelligent.

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Comme MacDonald, Leonard est un praticien à la fois de la fiction policière dure et du commentaire social piquant. Il s'élève bien au-dessus des limites du premier genre précisément parce qu'il est si habile à ce dernier. Bien qu'il semble n'avoir aucune prétention littéraire, il adopte une approche sérieuse de son métier et sait qu'il ne se limite pas à la simple manipulation de l'intrigue et du personnage. Si parfois ses romans ont une certaine qualité de formule à leur sujet, il faut dire au crédit de Leonard que dans les limites de la formule, il trouve un large éventail dans lequel opérer.



Il y a fort à parier qu'un roman de Leonard tournera autour d'un officier des forces de l'ordre - ou d'un détective privé, ou de quelqu'un d'autre du côté de ce qui passe pour loi dans le monde de Leonard - qui est quelque chose de moins qu'un modèle de vertu, et que cette personne se trouvera confrontée à une ou plusieurs personnes qui sont proches, ou au-delà, de la frange lunatique. Dans Freaky Deaky, le gentil est un flic de Detroit nommé Chris Mankowski ; les fous sont Robin Abbott et Skip Gibbs, des radicaux des années 60 qui aspirent à revenir à « l'âge d'or » de l'herbe et du riz brun, de la promiscuité et de la violence antisociale.

Robin et Skip forment une sacrée paire. En septembre 1971, pour exprimer leur opposition à la guerre du Vietnam, ils « ont fait exploser le bureau de recrutement de l'armée dans le bâtiment fédéral de Detroit » et se sont cachés en Californie, mais ont été harcelés et envoyés en prison. Aujourd'hui, une décennie et demie plus tard, Skip travaille sur des effets spéciaux dans l'industrie du cinéma et Robin élabore des romans d'amour sous le pseudonyme de Nicole Robinette. Mais l'amertume de Robin à propos de ce qu'elle considère comme sa trahison ne s'est pas estompée, et elle pense que le coupable était soit Mark, soit Woody Ricks, des frères riches vivant à Detroit. Elle vient dans cette ville, où Skip est sur place, et lui propose de réactiver son expertise à la dynamite dans le cadre d'un plan élaboré pour exiger l'argent du sang des frères Ricks.

En attendant, il y a Chris Mankowski, dont le passage à la Bomb Squad vient de se terminer et qui a demandé son transfert à Sex Crimes. Le premier cas à venir concerne une jolie jeune actrice nommée Ginger Jones – son vrai nom est Greta Wyatt – qui prétend avoir été violée par Woody Ricks. Une confrontation avec Woody conduit à son arrestation pour voies de fait et, après sa libération ultérieure, à un appel téléphonique de son avocat au bureau du maire ; peu de temps après, Chris est suspendu de la force pour 'avoir une résidence en dehors des limites de la ville'. Mais même suspendu, Chris est «toujours un flic qui travaille dans son esprit» et il n'est pas sur le point d'abandonner le cas de Ginger.

Tout est donc en place : Robin et Skip s'en prennent aux frères Ricks, Chris amer à propos de l'influence de riche de Woody et s'est impliqué de manière romantique avec Ginger, qu'il préfère appeler Greta. Jetez dans le ragoût le garde du corps/chauffeur/valet de Woody, Donnell Lewis, un ancien Black Panther précédemment arrêté pour « agression, vol, extorsion, causant des troubles » et emprisonné pour « possession d'une mitrailleuse et d'autres produits de contrebande » – jeter à Donnell et vous avez un groupe de personnages qui n'ont guère d'autre choix que d'avoir beaucoup d'ennuis.

La nature de ce problème n'est pas à moi de le dire, mais à vous de le découvrir. Le déroulement de l'intrigue de Leonard se déroule à un rythme suffisamment rapide et atteint une conclusion amusante et appropriée, mais de nombreux écrivains peuvent le livrer. Ce qui distingue Freaky Deaky de la foule, c'est que, comme dans les autres romans de Leonard, ses personnages sont toujours intéressants, ses commentaires sur les mœurs urbaines contemporaines sont justes et c'est extrêmement drôle.

Robin est un exemple intéressant. Elle a 38 ans maintenant, mais a perdu peu de son attrait sexuel juvénile et l'emploie avec le plus grand cynisme. C'est une 'mangeuse d'hommes'. . . qui n'avait jamais de sa vie avoué avoir tort et penserait rapidement à incriminer le pauvre connard le plus proche », une petite fille riche gâtée pour qui la politique radicale n'est rien d'autre qu'un moyen de se venger de maman et papa et de tous ses autres oppresseurs cruels ; selon un ancien allié, elle n'est «que des mots, une rhétorique prétentieuse, écrivant sur le prolétariat sans même connaître une personne qui a travaillé sur la ligne» – la personnification même du chic radical des années 60, et une créature extrêmement maléfique également.

Skip l'est un peu moins ; ce qu'il veut vraiment, c'est du sexe et de l'acide, et s'il faut quelques bâtons de dynamite pour l'obtenir, allez-y. Mais il ne partage pas les ressentiments obsessionnels de Robin, et quand il voit les formes qu'ils finissent par prendre, il commence à avoir froid aux yeux. Quant à Woody et Donnell, ils forment un couple aussi étrange que l'on puisse espérer rencontrer : Woody est gros, alcoolique et incohérent, Donnell est l'image d'une servitude obséquieuse alors qu'il envisage de mettre la main sur une généreuse tranche de -- comme il appelle son patron - les millions de M. Woody.

Argent : Dans le monde de Leonard, c'est toujours ce à quoi cela se résume. Comme Donnell le pense, « il y avait deux types d'avidité, l'avidité à prendre et à obtenir et l'avidité à long terme ». La cupidité à long terme, de la façon dont lui et Robin le voient, est du bon genre, mais l'un ou l'autre fera l'affaire, et personne – pas même un flic honnête comme Chris ou un enfant décent comme Greta – n'y est entièrement immunisé. Le point de vue de Leonard n'est pas exactement cynique, dans la mesure où il admet la possibilité de quelque chose se rapprochant de la rédemption, mais il est certainement mondain et non sentimental. Dans son monde, personne n'obtient de billet gratuit et les victoires que les gens remportent, telles qu'elles sont, sont limitées et coûteuses ; c'est-à-dire que son monde a une ressemblance frappante avec le vrai.