L'histoire enchanteresse de l'armonica de verre de Ben Franklin — « le premier instrument de musique jamais inventé par un Américain »

Benjamin Franklin a peut-être aidé à donner naissance à une nouvelle nation, mais le harmonica en verre était la création la plus chère du père fondateur, selon le professeur d'anglais Corey Mead. Mieux connu comme homme d'État et scientifique, Franklin avait une profonde appréciation du pouvoir et de la beauté de la musique. En fait, la musique était sa passion et sa joie, et le nouveau livre de Mead, Musique angélique, résonne avec cet enchantement.

(Simon et Schuster)

Mais qu'est-ce qu'un harmonica en verre, dont les notes de Mead ont été le premier instrument de musique jamais inventé par un Américain ? On ne sait pas quand ni où les récipients en verre ont été utilisés pour la première fois pour créer du son, mais dans les années 1700, les Européens savaient qu'en remplissant des verres avec différentes quantités de vin et en frottant un doigt humide autour de leurs bords, ils pouvaient faire une joyeuse musique de vin.

[ Écoutez Dennis James jouer un harmonica de verre. ]



Entrez dans notre infatigable inventeur. En 1757, lorsque Franklin fut envoyé à Londres pour faire pression en faveur du droit de la Pennsylvanie à l'autonomie gouvernementale, il aimait aller à des concerts. Lorsqu'il entendit Edward Delaval jouer sur les lunettes musicales, il fut charmé. Mais à la manière typique de Franklin, il a vu une marge d'amélioration dans la conception de l'instrument. Il a expérimenté pour améliorer sa forme et a trouvé une solution qui a permis à l'interprète de créer un son beaucoup plus plein que les lunettes musicales ne le permettaient auparavant, écrit Mead. Avec d'autres nouveautés, sa nouvelle invention amélioré les verres musicaux, et les a transformés en un instrument complet pour accompagner la voix ; capable d'une basse complète, et jamais désaccordée, selon le Bristol Journal en 1762.

Mead nous emmène dans une balade instructive de l'Amérique primitive à Londres et à l'Europe continentale, où l'armonica était à son apogée. Certains l'ont adoré, certains ont insisté sur le fait qu'il provoquait la folie, tandis que d'autres ont loué ses pouvoirs de guérison. De grands compositeurs, dont Haendel, Beethoven et Mozart, ont écrit pour elle. Beaucoup de femmes douées y ont joué. Marie-Antoinette l'a popularisé. Ann Ford a été la première interprète célèbre sur les lunettes musicales dans le Londres du XVIIIe siècle.

Avec un charme fougueux, Mead tisse l'histoire, la musique, la science et la médecine dans l'histoire. Il y a un chapitre charmant sur l'histoire du verre, des voyages en Irlande et en Allemagne, et une section intrigante sur Franz Mesmer, qui a utilisé l'armonica de verre pour hypnotiser - ou hypnotiser - ses patients.

L'armonica de verre est finalement tombé en disgrâce, mais après être resté dans l'obscurité pendant un siècle et demi, l'instrument a connu un renouveau au cours des dernières décennies, écrit Mead. Les compositeurs écrivent à nouveau de la musique pour lui dans de nombreux genres différents. Fascinante, perspicace et, surtout, très amusante, Angelic Music ajoutera certainement à cet enthousiasme.

Eugénie Zukerman est flûtiste et directeur musical de Clarion Concerts dans le comté de Columbia, ainsi que directeur artistique de Classics on Hudson.

Musique angélique L'histoire de Glass Armonica de Benjamin Franklin

Par Corey Mead

Simon & Schuster. 288 p. 28 $