TOUT LE MONDE EST ALL-AMERICAIN. Par Frank Deford. Viking. 324 pages. 13,95 $.

LA DISPARITION de véritables héros de la vie américaine a été si souvent constatée et déplorée qu'elle est devenue un truisme. Le corollaire, peut-être, est que les faux héros -- athlètes, artistes, prédicateurs, pols -- ont maintenant tendance à combler le vide. Frank Deford est préoccupé dans ce roman par le côté sombre de ce phénomène : ce qui se passe à la réception de toute l'adulation frénétique, et ce qui se passe lorsque le temps et l'ennui public laissent le héros oublié.

Deford, écrivain pendant de nombreuses années à Sports Illustrated, est en quelque sorte un spécialiste de la célébrité moderne. Il a écrit des livres sur le concours Miss America et sur l'ascension et la disparition de la star du tennis Bill Tilden. Dans son nouveau livre, Deford découpe un héros imaginaire du tissu de cette recherche. Gavin Grey, classe de 54 à l'Université de Caroline du Nord, est le demi-arrière prodigieux du champion Tarheels et l'homme le plus rapide à avoir porté un ballon de football pour eux depuis de nombreuses saisons. Et comme le titre l'indique, la légende de 'The Grey Ghost' n'est guère provinciale. Il a même participé à l'émission d'Ed Sullivan.

Racontée par son neveu aux yeux clairs Donnie, cette histoire retrace la trajectoire de Gavin de Chapel Hill aux ligues professionnelles – finalement aux Redskins, en fait – puis, trop tôt pour le confort, à la retraite forcée. Gavin se fraye un chemin vers une sinécure en tant qu'assistant pro de golf (avec le titre incongru de vice-président) dans un country club de villégiature de Caroline et jusqu'à un âge moyen fragile qui aspire à une renommée ravivée en tant que ' porte-parole national ' d'un onguent qui promet pour bannir les poils gris disgracieux.



Gavin Gray est transformé d'un BMOC timide et consciencieux - d'un héroïsme honnêtement venu - à un fantôme confus et pitoyable de son ancien moi - à un héroïsme auquel s'accrochait désespérément. C'est un processus déchirant à suivre, mais Deford, à son grand honneur, ne trahit ni condescendance pour les délires de Gavin ni mépris pour le « système » qui les alimente. La métamorphose de Babs, la chérie de Gavin, de la dévotion aux yeux écarquillés à l'autosuffisance lasse n'est pas moins absorbante ou sensible. Et en cours de route, beaucoup de plaisir, de méchant et de sain, est fourré à tout, de la manie du football « Kowlinah » à la réalisation de publicités télévisées.