Expériences dans l'amour La vie de Marie Curie était plus qu'une simple science, selon ce roman.

L'histoire intellectuelle des femmes est riche en ironies, mais celle-ci est particulièrement étrange : à Paris, au tournant du XXe siècle, une scientifique polonaise visionnaire venait de découvrir une nouvelle substance radioactive particulière, pour laquelle elle est devenue la première femme à remporter un Prix ​​Nobel. Son assistante de laboratoire était une ancienne détenue du tristement célèbre hôpital de la Salpêtrière, le sujet vedette de certaines des expériences les plus ignorantes jamais réalisées sur des femmes au nom de la science, menées par des médecins de sexe masculin à la recherche de la cause et du remède de l'hystérie.

une histoire de la philosophie occidentale

La première femme, bien sûr, était Marie Curie. Ce que nous savons de la seconde, dont le nom était Blanche Wittman, n'occupe - selon les mots du dramaturge, poète et romancier suédois Per Olov Enquist - qu'« un paragraphe de l'histoire de la médecine ». Elle a été brièvement connue pour avoir été l'objet des démonstrations du neurologue J.M. Charcot sur la façon dont les points de pression sur le corps féminin pouvaient être manipulés pour produire des contractions, de la mélancolie, de la paralysie, voire - a-t-il affirmé - de l'amour. (Une peinture qui la représente s'évanouissant dans les bras d'un assistant sous le regard du médecin aurait été accrochée dans le bureau de Freud à Londres.) Sa deuxième carrière en tant qu'assistante de Curie a connu une horrible coda : les dommages causés par les radiations l'ont forcée à subir l'amputation des deux jambes et d'un bras .

Le livre sur Blanche et Marie, le roman captivant mais finalement déroutant d'Enquist, cherche à ressusciter Blanche en tant que force intellectuelle. Parmi ses papiers, apprend-on, a été trouvé un dossier portant la mention 'Amor Omnia Vincit' -- l'amour conquiert tout -- avec trois cahiers à l'intérieur. Blanche, comme Enquist l'aurait fait, menait sa propre étude semi-scientifique, une enquête sur la nature de l'amour. Le roman est vaguement structuré autour de ces carnets « trouvés », imaginant une relation apparemment fictive entre Blanche et Charcot comme contrepoint à un épisode romantique tragique (et vrai) de la vie de Curie : après la mort de Pierre Curie, Marie a eu une liaison avec Paul Langevin, un autre scientifique, qui s'est soldé par une humiliation lorsque des lettres d'amour qu'elle avait écrites le pressant de quitter sa femme ont été publiées dans le journal. En conséquence, l'académie Nobel lui a demandé de refuser son deuxième prix de chimie, qu'elle venait de lui décerner, mais Curie a refusé, se présentant avec défi à Stockholm pour accepter le prix au milieu des cris de scandale.



Les êtres humains ne sont-ils rien de plus que des machines, répondant de manière prévisible à quiconque appuie sur les bons boutons ? L'amour n'est-il qu'un 'crise neurologique avec éléments catatoniques' ou une force aussi forte que le champ magnétique terrestre ? Telles sont les questions au cœur de l'enquête d'Enquist, et il parvient souvent à exploiter tout le potentiel de sa riche matière : Blanche, réduite à un torse, écrivant ses mémoires avec sa main restante ; Marie, préservant sa dignité alors même que le Comité Nobel tente de retirer le deuxième prix suite à sa disgrâce ; Charcot en tant que jeune homme entrant dans la Salpêtrière, alors le plus important centre de recherche neurologique au monde, et y trouvant une «chambre des horreurs».

Les épisodes individuels ici ont une résonance onirique. Marie, tombée amoureuse, se souvient avoir fait de la luge lorsqu'elle était enfant en Pologne : Elle est au sommet d'une colline, « un peu effrayée, de la manière haletante qu'elle aimait. On l'appelait du bas de la pente ; voix invisibles du pied du nuage : Allez, Marie ! Elle savait que si elle y allait, elle se sentirait terrifiée et libre. Alors elle prit une profonde inspiration. Marie! Marie! Et elle est partie. Mais le roman est entraîné par sa propre pesanteur, d'autant plus qu'il insiste à plusieurs reprises sur le radium comme lien assez évident entre l'amour et la mort. Juste avant de faire l'amour pour la première fois, Paul Langevin pense : « Marie, celle qui était la plus interdite et donc la plus menaçante, qu'il aimait, bien qu'il ait toujours su quecelui qui touche Marie touche la mort, et c'est pourquoi elle possédait cette allure folle.'

Mais Enquist n'explique jamais ce qui, à part sa difformité, rend Blanche remarquable ; ses déclarations ont tendance à être tendancieuses ou mélodramatiques, et donc le dispositif consistant à encadrer le récit autour de ses cahiers semble mal pensé. Le livre prétend être «à propos de Blanche et Marie», mais Marie est tellement plus complètement imaginée qu'elle détourne le roman chaque fois qu'elle apparaît.

Le livre sur Blanche et Mariepropose une sorte de révisionnisme féministe, remettant à sa juste place la figure oubliée de Blanche et insistant sur le fait que la passion de Marie vaut autant que son travail. Mais je n'ai pas pu m'empêcher d'avoir un peu pitié de Marie alors que son histoire de cœur prenait des proportions ridicules, sa contribution à la science étant réduite à « cette lumière bleue mortelle ». ·

Ruth Franklin, rédactrice en chef au New Republic, écrit un livre sur la littérature sur l'Holocauste.

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