ADIEU AU PARTI DE LINCOLN : La politique noire à l'ère de FDR. Par Nancy J. Weiss. Presse de l'Université de Princeton. 334 p. 32,50 $

C'EST une perle rare, un livre qui répond à toutes les normes disciplinaires de l'histoire académique et de la science politique, mais par son choix de sujet, son penchant intellectuel et son écriture habile, s'adresse également au monde plus large des lecteurs curieux que nous espérons tous toujours à l'écoute. aux historiens. Le professeur Nancy Weiss de Princeton étudie le mouvement des électeurs noirs dans les années 1930, des républicains - le parti de Lincoln - aux démocrates - le parti de Roosevelt et de Mme Roosevelt.

Les chapitres sur les élections présidentielles de 1928 à 1940 portent non seulement sur les campagnes pour le vote noir mais aussi sur des données quantitatives sur le comportement du vote noir. D'autres chapitres traitent des questions raciales de l'époque et de la réponse ou plus souvent de la non-réponse du New Deal. L'auteur coupe incisif à travers les euphémismes de la politique et l'étiquette des relations raciales pour révéler le monde réel de la ségrégation et de la discrimination dans les années 1930. C'était une société radicalement différente de la nôtre, et sur les questions raciales, les New Dealers ressemblent peu aux libéraux raciaux d'aujourd'hui. Weiss déclare très tôt son paradoxe central, à savoir que « le New Deal n'a accordé que l'attention la plus limitée aux Noirs, et pourtant c'est en réponse au New Deal que les Noirs sont entrés dans le giron démocrate ».

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Auteur de précédents ouvrages sur un homme politique de Tammany et la Ligue urbaine, le professeur Weiss aborde son sujet dans une attitude de réalisme politique. Elle consacre son attention aux Noirs qui votent dans les villes du nord plutôt qu'aux Noirs sans droit de vote dans le Sud, par exemple, et au lieu de souligner la poignée de libéraux de race dans l'administration Roosevelt, elle concentre son attention sur ceux qui détenaient les leviers du pouvoir. Franklin D. Roosevelt lui-même est l'objet idéal de son sens aigu de l'ironie. La crise de la Dépression et l'échec de Hoover à y faire face ont prédisposé les Noirs à se tourner vers les démocrates en 1932, mais FDR les a rebutés par son silence total sur les injustices raciales, sa participation active à la ségrégation raciale de l'administration Wilson et son choix du Le Texan John Nance Garner comme colistier.



Une fois élu, Roosevelt a clairement indiqué que la question raciale n'était pas à l'ordre du jour du New Deal. Entre les mains de ses secrétaires nés dans le sud, Marvin McIntyre et Steve Early, la propre insouciance aérienne de Roosevelt s'est traduite par des efforts pour empêcher les porte-parole noirs d'accéder au président. Walter White de la NAACP, qui a demandé une audience peu après les élections de 1932, a attendu sept semaines jusqu'à ce qu'un secrétaire lui écrive que le président était trop occupé. C'était un signe des temps que White a finalement atteint la présence présidentielle grâce à l'intercession du valet de la Maison Blanche.

Un peu plus tard, Eleanor Roosevelt a transcendé les schémas de toute une vie pour se lier d'amitié et défendre Walter White, Mary McLeod Bethune et d'autres Noirs, mais le professeur Weiss raconte même les lacunes et les limites raciales de Mme Roosvelt. La première dame, conclut-elle, a fait plus pour façonner la réponse des Noirs au New Deal qu'elle n'a fait pour changer la façon dont le New Deal traitait les Noirs.

Presque toutes les agences du New Deal avaient leur représentant noir symbolique à un niveau intermédiaire, et celles-ci se sont réunies de manière informelle pour coordonner leurs efforts dans ce qui est devenu le Cabinet noir. Le gouvernement a accordé à ces personnes nommées et à la course qu'elles représentaient plus d'attention qu'elles n'en avaient reçu auparavant, mais c'était un montant négligeable. Chaque agence du New Deal a discriminé les Noirs, reflétant la totalité de la subordination des Noirs dans la société en général. Roosevelt et ses principaux administrateurs ont refusé de reconnaître l'existence de la discrimination raciale, et les Roosevelt ont refusé de dire un mot en faveur des projets de loi anti-lynchage devant le Congrès. Il a estimé que son approbation ne servirait à rien et aliénerait simplement les présidents des comités du Sud dont dépendaient sa législation du New Deal et plus tard sa politique étrangère.

Alors pourquoi un nombre écrasant de Noirs américains considéraient-ils Franklin D. Roosevelt comme leur sauveur et Eleanor Roosevelt comme leur ami ? Pourquoi ont-ils donné son nom à leurs enfants et voté pour lui en 1936 et par la suite, tant qu'il a vécu ? En analysant les dossiers de vote de quartiers et d'enceintes noirs soigneusement choisis, Nancy Weiss constate une plus grande incidence de démocrates votant dans les quartiers ouvriers et parmi les nouveaux électeurs que parmi les professionnels noirs et les classes d'affaires ou parmi ceux déjà habitués à voter républicain. La raison du changement écrasant de l'allégeance du parti noir aux démocrates en 1936 était économique. Le New Deal n'a pas fait grand-chose pour plaire aux dirigeants noirs sophistiqués par des réformes raciales positives, mais il a sauvé d'innombrables Noirs ordinaires du désastre économique, de la faim et du désespoir. Les Noirs avaient été plus durement touchés par le chômage que les Blancs, et la WPA et d'autres agences de secours du New Deal leur ont donné la nourriture, l'abri et l'emploi dont ils avaient besoin pour les tenir jusqu'au boom de la guerre des années 1940. Si leur quasi-idolâtrie de Roosevelt a survécu à sa mort et s'est propagée au Parti démocrate, c'est en grande partie à cause de l'engagement plus positif du président Truman envers les droits civils dans l'ère d'après-guerre.

Le lecteur trouvera dans ce livre une tapisserie de détails beaucoup plus riche que cette revue ne peut couvrir. Son chapitre sur Eleanor Roosevelt, son récit détaillé du concert de Marian Anderson au Lincoln Memorial en 1939 et son suivi minutieux de l'expérience des personnes nommées noires au sein de la bureaucratie du New Deal sont particulièrement intrigants.

Que tout ce sujet puisse être traité d'une manière entièrement différente est attesté par deux autres livres publiés au cours des cinq dernières années sur les Noirs et le New Deal. Il s'agit de Black Americans in the Roosevelt Era (1980) de John B. Kirby et A New Deal for Blacks de Howard Sitkoff (1978). Ils utilisent bon nombre des mêmes matériaux, mais se concentrent sur l'histoire des efforts pour les droits civiques et sur la poignée de libéraux interracial dans les échelons inférieurs du New Deal. Aussi tentant qu'il soit de croire en un rôle plus positif du New Deal en matière raciale, je trouve que le point de vue plus sombre de Nancy Weiss est solidement enraciné dans les preuves et complètement persuasif. Adieu à une autre illusion.