INCENDIE SUR LA PLAGE Récupération ...

FEU SUR LA PLAGE *

Récupérer l'histoire perdue

le siège à harry belafonte

De Richard Etheridge et



Les sauveteurs de l'île aux pois

Par David Wright et David Zoby

Scriber. 335 p. 26 $

Pendant des générations, les Outer Banks de Caroline du Nord - un endroit magnifique et dangereux dans une égale mesure - ont été surnommés «le cimetière de l'Atlantique». Les vacanciers à la recherche de souvenirs peuvent acheter des cartes qui documentent les plus de 600 naufrages qui se sont produits au large des banques. La plupart d'entre eux se sont produits au XIXe et au début du XXe siècle ; depuis la fondation de la Garde côtière en 1915, ainsi que de grandes améliorations dans la technologie nautique, les périls des banques ont été largement maîtrisés. Mais dans les petites colonies le long des Banks au 19ème siècle, comme le décrivent David Wright et David Zoby, les catastrophes en mer étaient monnaie courante :

« Dans ces communautés côtières, le cri « Expédiez à terre ! a été suivie d'une frénésie d'activités de sauvetage. Le démolition était une tradition tissée dans la culture depuis ses premiers jours. « Votre perte, notre gain » pourrait mieux décrire l'attitude locale. Dans les villages le long des bancs de sable et sur l'île de Roanoke, le « progging » - se promener après une tempête à la recherche d'objets de valeur - était considéré comme une occupation viable. À une certaine époque, les plages étaient jonchées d'épaves à chaque kilomètre, chacune avec sa propre histoire de catastrophe et de malheur. Du pont d'une goélette naufragée, les Outer Banks devaient sembler un no man's land barbare.

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Cela n'a pas aidé que les opérations de sauvetage le long des banques étaient primitives et souvent incompétentes. Ce n'est qu'en 1871 que le Congrès a créé le United States Life-Saving Service, et ce n'était qu'une « petite organisation sous-financée au sein du Revenue Marine Service déjà existant, au sein du département du Trésor ». Dès le début, 'un parfum de malheur a entaché le service, avec ses gardiens et ses surfeurs plus connus pour leurs faiblesses et leurs folies que pour leurs sauvetages'. Six ans plus tard, les lacunes du LSS ont été révélées : « En deux mois, 188 vies et plus d'un demi-million de dollars de biens avaient été perdus au large de la Caroline du Nord. L'indignation du public était telle que le Congrès est revenu à la planche à dessin, créant la LSS comme « sa propre agence autonome » et augmentant le nombre de stations le long de la côte de la Caroline du Nord de sept à 18.

Cela laissait en suspens la question de l'effectif des stations. Bien que certains hommes aient servi avec dévouement et compétence, mettant à plusieurs reprises leur vie en danger, trop d'autres étaient des nominations politiques avec peu d'appétit pour le travail physiquement exigeant du sauvetage. Une nouvelle direction était nécessaire. À la station Pea Island du LSS Sixth District sur les Outer Banks, l'homme choisi comme « gardien » de la station était Richard Etheridge. C'était un vétéran de la guerre de Sécession, où il avait atteint le grade de sergent, survécu à de violents combats de tranchées et s'était distingué lors de la campagne de Virginie. C'était un leader : « Les épreuves d'avoir à diriger des hommes dans des situations difficiles, parfois mortelles, avaient forgé Etheridge en un certain type d'homme. Il a compris qu'il avait une responsabilité envers sa communauté, de les défendre et de ne pas simplement rester les bras croisés pendant que la misère surgissait autour de lui.

Il était également afro-américain, 'né esclave sur les plages au nord de l'île aux pois le 16 janvier 1842'. Il avait passé sa vie à apprendre « les marées et les courants, les canaux et les hauts-fonds, et très tôt. » . . la puissance sauvage des tempêtes. Il était courageux, ingénieux et intrépide. Pour reprendre les mots de l'officier de la LSS qui a appelé à sa nomination : 'Richard Etheridge a 38 ans, a la réputation d'être un aussi bon surfeur qu'il y a sur cette côte, noir ou blanc, sait lire et écrire intelligemment, et porte un bonne réputation en tant qu'homme parmi les hommes avec lesquels il s'est associé au cours de sa vie. . . . Sa Station fera honneur au Sixième District et au Service de Sauvetage.' Comme le disent Wright et Zoby :

« Dans un autre monde, Richard aurait été le choix évident. Les équipages de la Caroline du Nord manquaient de discipline et de familiarité avec le style militaire qui était si nécessaire pour fournir un service approprié. Un vétéran comme Richard Etheridge semblait idéal. D'autres vétérans militaires, bien que peu nombreux, s'étaient bien comportés en tant que gardiens. Etheridge lui-même avait reçu sa formation de sauveteur auprès de l'un d'eux. Etheridge n'était pas seulement un surfeur supérieur, il était aussi un leader dans sa communauté, respecté à la fois par les Noirs et les Blancs. Mis à part sa race, il était, sans aucun doute, le meilleur choix.

Pourtant, lorsque l'administration de la LSS a approuvé la nomination d'Etheridge, ce fut 'une décision surprenante et sans précédent'. Ce n'est pas exagéré. Bien que les préjugés anti-noirs n'étaient pas aussi virulents le long des Outer Banks qu'à quelques kilomètres à l'ouest du continent, ils existaient certainement : « Bien que les Blancs aient peut-être toléré les Noirs dans certains rôles, ils étaient, lorsqu'ils étaient menacés, susceptibles d'utiliser le pouvoir et influence pour les empêcher d'entreprendre des efforts économiques. Dans un endroit où les emplois stables étaient rares, une station de sauvetage LSS était clairement une « entreprise économique ». Il n'est donc pas surprenant que la réaction à la nomination d'Etheridge ait été immédiate et véhémente.

Le LSS était déterminé à aller jusqu'au bout, mais cherchait à apaiser le sentiment local en rendant l'équipage de Pea Island entièrement noir. Plus important encore, il cherchait à retenir les services de ses autres sauveteurs noirs, qui « comptaient parmi les meilleurs du district ». Il ne faut pas s'étonner que les hommes aient majoritairement salué cette décision. Bien que quelques-uns aient été incommodés par le fait de devoir s'éloigner de leur famille, les aspects positifs de la décision ont eu le plus grand poids : « C'était ici un endroit qu'ils pouvaient appeler le leur sans craindre un licenciement aléatoire et soudain si le gardien changeait ou si la politique le climat s'est détérioré. Etheridge ni [sic] aucun des autres ne seraient plus subordonnés à des surfeurs moins expérimentés et moins qualifiés simplement à cause de leur race. . . . Ici, ils avaient leur égalité - l'égalité des salaires et des conditions de travail, sous un homme qui, comme chacun d'eux, s'était investi à faire en sorte que cette égalité soit maintenue.

Pendant plus d'une décennie, la station de Pea Island a été dotée de « services vigilants et de bonne fortune », mais dans les années 1890, « Richard Etheridge et son équipage se sont soudainement retrouvés confrontés à un désastre après un désastre ». Ce n'était en aucun cas la faute des hommes, mais du temps épouvantable qui a poussé les navires à terre et a présenté des conditions formidables pour tenter des sauvetages. Bien que le LSS n'ait perdu aucune confiance dans la station entièrement noire, il ne fait aucun doute que son équipage voulait compenser les pertes qui s'étaient produites pendant leur quart.

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L'occasion se présente en octobre 1896, lorsqu'une goélette de 393 tonnes, l'E.S. Newman, 'tangée et roulée parmi les vagues comme si elle était une barque.' A son bord se trouvaient son capitaine, Sylvester Gardner, sa femme et son jeune fils, ainsi qu'un équipage de six personnes. Alors que la tempête devenait de plus en plus intense, Gardner réalisa que son seul espoir était de faire échouer le navire et de prier pour obtenir de l'aide depuis la terre. Les hommes de Pea Island l'ont fourni. Avec courage et courage, ils ont improvisé un moyen d'atteindre la goélette et de faire descendre les gens un à un. Les habitants de la Nouvelle-Angleterre à propos du navire ont été surpris de découvrir que «ces hommes étaient des Noirs», mais se sont rendus avec reconnaissance à leur aide. Le sauvetage a été un succès complet. Comme Etheridge l'a noté laconiquement dans son journal, 'Bien qu'il semblait impossible de porter assistance dans de telles conditions, l'équipage de l'épave du navire a été débarqué en toute sécurité.'

Le sauvetage héroïque a été rapidement oublié et est resté sans reconnaissance officielle significative jusqu'en 1996, lorsque la Garde côtière a décerné à titre posthume à Etheridge et à son équipage ' une médaille d'or de sauvetage, la plus haute distinction du service en temps de paix '. Cette reconnaissance est maintenant aggravée à plusieurs reprises par ce livre, qui fait l'objet de recherches approfondies et semblerait le dernier mot sur le sujet. La prose des auteurs est plutôt sèche, et ils nous en disent peut-être plus que ce qui est vraiment nécessaire sur le service d'Etheridge pendant la guerre civile, mais Fire on the Beach ajoute de manière significative à notre compréhension des nombreuses façons essentielles dont les Afro-Américains ont servi leur pays. *

L'adresse e-mail de Jonathan Yardley est [email protected]