héroïne folklorique

ENVELOPPÉ D'ARC-EN-CIEL

La vie de Zora Neale Hurston

Par Valérie Boyd



Scriber. 508 p. 30 $

La romancière, anthropologue et dramaturge révolutionnaire Zora Neale Hurston possédait suffisamment de génie créatif pour trois personnes. Lorsqu'elle a publié son autobiographie, Dust Tracks on a Road, en 1942, elle était peut-être la femme de lettres afro-américaine la plus célèbre de tous les temps. Pourtant, au moment de sa mort, 18 ans plus tard, elle survivait grâce à l'assistance publique et était enterrée dans une tombe anonyme. Ses sept livres étaient épuisés et largement méconnus.

Si les dernières années de Hurston ont été cruelles, son au-delà culturel a été charmé. En commençant par les efforts de l'une de ses descendantes littéraires, Alice Walker, dans les années 1970, Hurston a été canonisée en tant qu'artiste et intellectuelle majeure et en tant que sainte patronne du féminisme noir. Et maintenant, en Valerie Boyd, Hurston a la chance d'avoir un biographe astucieux et admiratif. Soigneusement recherché, gracieusement écrit, Wrapped in Rainbows restera très probablement la biographie définitive de Hurston pendant de nombreuses années à venir.

Fille d'une femme au foyer et d'un charpentier devenu prédicateur, Hurston est née en 1891 et a grandi à Eatonville, en Floride, qu'elle a fièrement décrite comme 'une ville purement noire - charte, maire, conseil, maréchal de la ville et tout'. Elle et ses sept frères et sœurs ont été élevés dans une confortable maison à deux étages et « n'ont jamais eu faim ». La jeune Zora aimait traîner sous le porche du magasin général d'Eatonville et écouter les adultes : ' Là, elle a entendu des histoires sur la façon dont les Noirs ont obtenu leur couleur, a appris pourquoi il y avait des méthodistes et des baptistes, et a entendu des théories poétiques sur pourquoi Dieu a donné aux hommes et les femmes ont des forces différentes. Ce fut le fondement de sa passion de toujours pour le folklore afro-américain.

La sérénité d'enfance de Hurston a été brisée lorsque sa mère est décédée en 1904. John Hurston avait toujours considéré la Zora « vive et pleine de gueule » avec une froide indifférence, favorisant sa fille aînée et plus docile, Sarah. Zora a été envoyée à la Florida Baptist Academy à Jacksonville, mais une fois que John s'est remarié, il a refusé de payer les frais de scolarité de sa fille cadette. À l'âge de 16 ans, Zora a été forcée de quitter l'école et de se débrouiller seule dans le monde. Au cours des 10 années suivantes, elle a principalement travaillé comme femme de chambre, rebondissant d'une ville à l'autre. Elle s'est finalement retrouvée à Baltimore, où les Noirs âgés de 6 à 20 ans ont eu droit à une éducation publique gratuite. La petite femme de 26 ans au visage frais a prétendu avoir 16 ans pour pouvoir retourner au lycée. Pour le reste de sa vie, Hurston avait l'habitude de réduire de 10 ans son âge réel.

Hurston a fréquenté Howard, la prestigieuse université noire de Washington, mais des contraintes financières l'ont empêchée de terminer ses cours. Désireuse d'une vie aventureuse et bohème, elle s'installe à New York et arrive en 1925, juste à temps pour devenir l'une des figures clés de la Renaissance de Harlem. À ce moment-là, elle avait sérieusement commencé à écrire des nouvelles et des pièces de théâtre et était ravie de rencontrer d'autres jeunes artistes noirs ambitieux tels que Langston Hughes. Hurston et ses acolytes se sont surnommés « les Niggerati », que Boyd appelle « un surnom inspiré qui se moquait et se glorifiait à la fois. » De l'avis de tous, Hurston était incroyablement charismatique. L'auteur et éducatrice Arna Bontemps l'a décrite comme « dans la moyenne -- un peu au-dessus de la moyenne -- en apparence. Mais elle avait une aisance et se projetait d'une manière ou d'une autre très bien à l'oral. Selon le poète Sterling Brown, 'Quand Zora était là, elle était la fête'.

Après moins d'un an à New York, Hurston a été recrutée par Annie Nathan Meyer, la fondatrice de Barnard, pour s'inscrire en tant que première étudiante noire au collège féminin d'élite. Au cours de son second mandat, elle devient la protégée de Franz Boas, chef du département d'anthropologie de Columbia. Et en 1927, Hurston s'embarqua pour le premier d'une série de voyages de recherche. En réquisitionnant la voiture d'occasion qu'elle a surnommée « Sassy Susie » et en emportant un pistolet chromé pour se protéger, Hurston a visité l'État de Floride, collectant le folklore noir, enregistrant pour la postérité le genre d'histoires et de chansons qu'elle avait absorbées lorsqu'elle était enfant.

Au cours des 20 années suivantes, le voyageur Hurston a étudié le vaudou en Haïti et son cousin américain le hoodoo à la Nouvelle-Orléans. Elle traquait le sanglier dans les montagnes de la Jamaïque avec des chasseurs descendants d'esclaves en fuite. Elle a joué de la batterie avec des adventistes du septième jour dans le pays de Gullah en Caroline du Sud, 'en faisant ce qu'elle aimait le plus : documenter la culture noire - et s'en délecter'. Les fruits de son travail sur le terrain ont été publiés pour la première fois dans Mules and Men, acclamé par la critique, en 1935. Hurston a également présenté de nombreuses danses et rituels qu'elle avait observés lors de concerts bien accueillis qu'elle avait organisés à New York et en Floride.

Bien qu'elle se soit mariée trois fois, Hurston a trouvé impossible de « s'installer ». Même l'homme qu'elle considérait comme le 'vrai amour' de sa vie - un beau diplômé de Columbia nommé Percy Punter - s'attendait à ce que Hurston abandonne sa carrière. 'Je voulais vraiment faire tout ce qu'il voulait que je fasse', se souvient-elle, 'mais cette chose que je ne pouvais pas faire.'

La passion de Hurston pour Punter et son besoin d'auto-définition ont inspiré son chef-d'œuvre, Their Eyes Were Watching God, publié en 1936. Le roman raconte la vie et les amours de Janie Crawford, une fille d'Eatonville élevée par son ancienne grand-mère esclave. 'Le roman de Hurston parle en fin de compte de l'amour-propre', note Boyd, 'du choix obstiné de Janie de n'aimer personne - pas même l'amour de sa vie - plus qu'elle-même.'

Comme la plupart des livres de Hurston, They Eyes Were Watching God a reçu de nombreux éloges de la part de l'establishment littéraire blanc. Mais elle a eu de formidables critiques au sein de l'intelligentsia noire, notamment son collègue génie Richard Wright, qui a estimé que son travail fermait les yeux sur les horreurs du racisme. « Les nègres étaient censés écrire sur le problème racial, se plaignit Hurston. « J'étais et je suis complètement malade du sujet. Mon intérêt réside dans ce qui pousse un homme ou une femme à faire ceci et cela, quelle que soit sa couleur.

Hurston était encore au sommet de ses pouvoirs, vivant à Harlem et se préparant à la publication d'un nouveau roman, Seraph on the Suwanee, à l'automne 1948, lorsqu'elle a été arrêtée pour pédophilie. Le fils de 10 ans d'une ancienne propriétaire et de deux autres garçons prépubères avait accusé Hurston de les avoir soumis à des relations sexuelles orales et anales. Pendant six mois, Hurston a été torturé par des gros titres sordides ; à un moment donné, elle a même envisagé le suicide. Finalement, les accusations, que Hurston avait toujours niées avec véhémence, ont été rejetées. Son principal accusateur 'a avoué qu'il avait inventé l'histoire parce qu'il ne voulait pas admettre à sa mère que lui et ses amis avaient eu des relations sexuelles ensemble', explique Boyd. « Les deux autres garçons ont confirmé cette déclaration. »

Mais dans des scandales comme celui-ci, l'accusation a souvent plus de force que même l'exonération la plus radicale. La carrière de Hurston a été effectivement ruinée. Elle a écrit trois autres romans mais n'a trouvé personne disposé à les publier. Malgré toute sa reconnaissance, elle n'avait jamais gagné beaucoup d'argent. À l'âge de 59 ans, à court d'argent, elle revient à sa première vocation : « Célèbre auteur travaillant comme femme de chambre pour les personnes blanches de Down In Dixie ! » a haleté un titre dans l'Amsterdam News.

Boyd fait de son mieux pour donner une tournure positive à la dernière décennie de la vie de Hurston. La mauvaise santé et le manque d'argent n'ont jamais brisé son esprit. Elle est décédée d'un accident vasculaire cérébral trois semaines après son 69e anniversaire. Grâce aux contributions d'anciens collègues, de vieux amis et des habitants de son dernier quartier de Fort Pierce, en Floride, suffisamment d'argent a été collecté pour payer un enterrement, mais pas pour une pierre tombale. Si ce n'est pas, comme le souligne Boyd, un destin «tragique», c'est indéniablement triste. Mais ensuite, en 1973, l'acolyte de Hurston Walker a localisé la tombe étouffée par les mauvaises herbes et a posé une borne. La réhabilitation d'un grand auteur américain avait commencé. La splendide biographie de Valerie Boyd devrait contribuer à garantir que Zora Neale Hurston ne sera plus jamais oubliée. *

Jake Lamar est l'auteur de cinq livres, dont son prochain roman « Rendez-vous XVIIIe ». Il vit à Paris.

Zora Neale Hurston