La cage dorée Comment une belle héritière et sa mère dominatrice se sont libérées des liens qui les unissaient.

Alva Erskine Smith venait d'une famille avec plus de prétentions que d'argent. Elle a sauvé sa famille d'une pauvreté à peine distinguée en épousant William K. Vanderbilt, petit-fils de l'homme le plus riche d'Amérique. Et elle a sauvé les Vanderbilt, qui n'avaient pas encore transformé leur argent en statut social, en se frayant un chemin jusqu'au sommet de l'élite new-yorkaise de l'âge d'or. Sa fille, Consuelo, fut à la fois l'instrument et la victime de son plus brillant coup social, dans lequel elle convertit la richesse et la beauté en un titre aristocratique en forçant Consuelo à épouser le duc imbécile et de mauvaise humeur de Marlborough. Le duc avait désespérément besoin de l'argent de Vanderbilt pour rénover sa vaste maison ancestrale à Blenheim, un gouffre financier avec ses 150 chambres et un seul bain.

Amanda Mackenzie Stuart raconte les histoires d'Alva et de Consuelo dans un récit entrelacé, une approche qui ajoute de la profondeur à notre compréhension de leurs vies respectives. La mère et la fille s'influençaient fortement l'une l'autre, mais pas d'une manière que l'une ou l'autre trouvait à l'aise. Alva était une femme forte d'esprit de plus en plus frustrée par son rôle d'épouse d'un homme riche avec peu de sens à faire ; son temps était consacré à planifier et à assister à des fêtes et à des bals, à commander des vêtements et à les porter, à construire et à décorer des manoirs. Selon Stuart, elle croyait qu'elle donnait à sa fille une chance de jouer un rôle plus satisfaisant en tant que duchesse de Marlborough. Consuelo a résisté au match, mais Alva s'est couchée jusqu'à ce qu'elle cède et accepte le mariage quasi royal qu'Alva avait déjà annoncé aux journaux.

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Le mariage de Consuelo la rendait misérable - le duc critiquait chaque initiative qu'elle prenait et sa mère la méprisait - mais elle s'est imposée comme une présence recherchée dans la haute société britannique, malgré ses préjugés contre les héritières américaines. Winston Churchill était un ami particulier, tout comme d'autres sommités de l'époque. Elle a rapidement produit deux héritiers masculins, mais elle et le duc se sont séparés en 1906, 11 ans après leur mariage. Plus libérale que son mari, alors que la société édouardienne commençait à se désintégrer et à se réformer en quelque chose de plus moderne, elle prospéra tandis que le duc languissait. La philanthropie a donné à Consuelo un rôle public efficace, comme sa mère l'avait espéré en arrangeant son mariage. Après la séparation, Consuelo est devenue une féministe conservatrice, une organisatrice et administratrice compétente de nombreux projets pour les moins fortunés et une oratrice à succès. Et en 1921, Consuelo se remarie par amour avec Jacques Balsan, un pionnier français de l'aviation.

Alva a également cherché l'amour pour la deuxième fois, en divorçant de William K. Vanderbilt pour épouser Oliver Belmont, un riche « gentleman de loisirs ». Après la mort de Belmont, elle est réapparue dans la vie publique en tant que militante féministe – bien plus radicale que sa fille mais avec la même arrogance dont elle avait fait preuve en tant que mère et mondaine. Elle a joué un rôle important dans le National Woman's Party, soutenant Alice Paul et les suffragettes qui se sont enchaînées à la clôture de la Maison Blanche pendant la Première Guerre mondiale. Alva a constamment essayé de recruter Consuelo pour l'aile la plus militante du mouvement pour le suffrage, mais Consuelo a refusé de être influencé. Sa mère ne pouvait plus la gouverner, bien qu'elle utilisait la renommée de Consuelo à son avantage dans la planification d'événements sociaux. Les lecteurs qui ne sont pas familiers avec les personnalités et les luttes des mouvements pour le suffrage aux États-Unis et en Angleterre n'apprendront pas grand-chose ici. Stuart se concentre sur les deux femmes et non sur la cause dans laquelle les deux, de manières très différentes, étaient impliquées.

Stuart a habilement intégré de nombreuses recherches, y compris des entretiens avec des membres de la famille et une bibliographie complète, dans ses biographies jumelées, et elle donne un sens riche des deux femmes. Elle a moins de succès avec les autres personnages. Plusieurs des personnes récurrentes et importantes restent simplement des noms et des événements, sans vie, sans couleur propre. Mais Stuart est excellent pour décrire les occasions sociales presque monstrueuses, telles que la visite du prince de Galles en 1896 à Blenheim : « Il y avait plus d'une centaine de personnes dans la maison pendant la fusillade. . . . Les femmes passaient le plus clair de leur temps à flâner, à bavarder et à se changer. . . . Les hommes étaient un peu plus actifs car ils étaient venus tirer. . . . Mardi matin, le duc a escorté ses invités jusqu'à une partie du domaine connu sous le nom de High Park où huit fusils ont tiré sur plus de deux mille lapins. Mercredi, le groupe s'est rendu à North Leigh où quatre-vingts rabatteurs étaient sur place en blouses hollandaises marron clair et bonnets rouges pour aider à l'ensachage de plus d'un millier d'oiseaux.

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Avec les descriptions précises de Stuart des bals et des fêtes sans fin et des robes et bijoux portés par chaque femme, lire le livre donne parfois l'impression de consommer six plats de pâtisserie. La seconde moitié, quand Alva et Consuelo commencent à être politiquement actives, est beaucoup plus animée. Mère et fille étaient à la fois militantes et snobs (Alva maltraitait ses domestiques, Consuelo était antisémite), bonnes et vaines, habitants de Vogue et des journaux politiques. Alva mérite certainement de retrouver sa place dans l'histoire du féminisme et de la lutte pour le vote aux États-Unis, aussi controversée et inconfortable que sa personnalité la rende. Mais comme le démontre habilement Stuart, ils ont tous les deux relevé héroïquement les défis auxquels étaient confrontées les femmes talentueuses et énergiques au tournant du siècle dernier. ·

Marge Piercy est l'auteur du roman 'Sex Wars'.