Odd Man Out de Grahan Greene

CE COURT roman a été écrit il y a quatre décennies alors que Graham Greene était sous contrat avec Metro Goldwyn Mayer. Cela semble être né d'une idée de scénario brièvement esquissée dans le journal de Greene quelques années auparavant : « une situation politique comme celle de l'Espagne. Un ordre de décimation. Dix hommes en prison tirent au sort avec des allumettes. Un homme riche tire l'allumette la plus longue. Offre tout son argent à quiconque prendra sa place. L'un, pour le bien de sa famille, est d'accord. Plus tard, lorsqu'il est libéré, l'ancien riche rend visite anonymement à la famille qui possède son argent, lui-même n'ayant plus que sa vie. . .'

Avec seulement les moindres modifications, c'est ainsi que Greene écrivit l'histoire par la suite : un manuscrit de 30 000 mots, sommaire mais très poli, qui disparut rapidement dans les archives de la MGM. Il y a été découvert en 1983 et proposé à la vente. Son acheteur, Anthony Blond, montra le texte dactylographié à Greene, qui écrit : 'Ce qui m'a le plus surpris et agacé, c'est que j'ai trouvé cette histoire oubliée très lisible - en fait je la préfère à bien des égards au Troisième Homme, de sorte que je n'avais plus d'excuse personnelle pour m'opposer à la publication même si j'en avais le pouvoir légal, ce qui était fort douteux. Alors maintenant, même tardivement, nous avons devant nous le 23e roman de Greene.

Malgré la propre admiration de son auteur pour lui, The Tenth Man est loin de son meilleur travail – et il est également très loin de The Third Man, que Greene semble sous-estimer. Il est écrit avec une grande habileté, bien sûr, et comme pour les autres « divertissements » de Greene, il est relativement léger sur la théologie. Mais il est trop intelligemment tracé pour son propre bien, et il est si didactiquement thématique que même le plus obscur des magnats du cinéma serait vraisemblablement capable de le comprendre – ce qui pourrait bien avoir été précisément l'intention initiale de Greene.



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Alors que l'histoire prenait enfin forme, la nouvelle s'ouvre avec 30 Français pris en otage par les Allemands. En représailles aux actes de violence contre les Allemands, leurs ravisseurs les informent que le lendemain, un sur dix sera abattu. Les hommes décident d'organiser une loterie avec 30 bouts de papier, dont trois sont marqués. L'un d'eux est dessiné par Jean-Louis Chavel, un riche avocat parisien, « un homme solitaire qui faisait de temps à autre des tentatives maladroites pour prouver qu'il était humain ». Désespérément, Chavel offre sa fortune - 300 000 francs, un petit domaine hors de Paris, des biens personnels considérables - à quiconque mourra à sa place. L'offre est acceptée par Janvier, « un jeune muet maigre », qui fait un testament léguant la propriété à sa mère veuve et à sa sœur jumelle. Le lendemain matin, Janvier est abattu.

Chavel vit, mais à la fin de la guerre, son marché semble vide. Il est méprisé comme un lâche ; pour masquer son échec, il se replie sous le pseudonyme de Jean-Louis Charlot. A Paris, il ne trouve pas de travail : « C'était l'un d'eux maintenant, un homme sans argent ni position, et inconsciemment ils l'avaient accepté, et avaient commencé à le juger selon leurs propres critères, et à le condamner. Il est devenu « juste un homme comme nous tous », et il commence à comprendre qu'il n'avait pas dû sa position dans le monde à ses propres capacités mais à son héritage.

Sans surprise, dans cette humeur sombre, ses pensées se tournent vers la maison ; 'il ressentait une énorme envie de pouvoir se lever, prendre un train et rentrer chez lui, comme il l'avait souvent fait au cours des années précédentes.' C'est ce qu'il fait ; il rentre à la maison, cependant, non pas en tant que propriétaire, mais en tant que mendiant, demandant un repas puis étant embauché par le jeune Therce où il avait jadis été souverain. Bientôt, il s'installe : « Pendant vingt-quatre heures, c'était étrange et amer de vivre dans sa propre maison comme un homme à tout faire, mais après vingt-quatre autres, c'était familier et paisible. Si un homme aime suffisamment un endroit, il n'a pas besoin de le posséder : il lui suffit de savoir qu'il est sûr et inchangé - ou seulement altéré de manière naturelle par le temps et les circonstances.

IL N'EST AUSSI pas surprenant - en fait, c'est tout à fait prévisible - qu'en peu de temps il tombe amoureux d'une haine violente et autodestructrice pour Jean-Louis Chavel, qui vit alors que son frère bien-aimé est mort. « J'ai tellement de haine », dit-elle, « ça continue toute la journée et toute la nuit. C'est comme une odeur dont on ne peut pas se débarrasser quand quelque chose est mort sous le parquet. . . . Certaines personnes peuvent laisser tomber leur haine pendant une heure et la reprendre à la porte de l'église. Je ne peux pas. SI seulement je pouvais.' Charlot se rend compte, avec angoisse, que « c'est tout mon travail », que « je n'ai pas demandé deux vies, seulement celle de Janvier ». Alors il commence à se demander si son amour grandissant pour elle pourrait éventuellement améliorer sa haine, et ainsi, dans une certaine mesure, l'aider à expier ce qu'il a fait.

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À ce stade, l'histoire passe par un certain nombre de développements qui, bien que certainement intéressants, mettent la crédulité du lecteur à rude épreuve. Greene est prêt à faire quelques remarques provocatrices, mais il les fait en trottant son histoire à travers un cours qui n'est que marginalement plausible. Il claironne également ses thèmes à l'oreille du lecteur : l'ironie d'échanger sa vie contre une autre diamétralement opposée ; la possibilité d'un « amour véritable » qui acceptera une personne, peu importe la gravité de ses défauts ; l'inadéquation de la propriété au caractère ; et surtout l'apparition de ce moment de la vie où « tout le monde est testé une fois et après tu sais ce que tu es ».

Ces thèmes ne sont ni ennuyeux ni triviaux, mais dans The Tenth Man, ils sont développés d'une manière tout à fait inhabituelle chez Greene : plutôt que de montrer, raconte-t-il. Contrairement à The Third Man, dans lequel bon nombre des mêmes thèmes sont tout aussi importants, il les fait ressortir non pas par le fonctionnement naturel de son intrigue, mais par de lourdes conversations et ruminations. Il va sans dire que le roman est divertissant et intelligent ; si Greene a jamais écrit quoi que ce soit d'autre, cela n'a pas été porté à mon attention. Mais dans notre plaisir et notre excitation d'avoir ce bonus inattendu de sa part, nous ne devons pas perdre de vue de quel type de bonus il s'agit précisément. The Tenth Man est une ébauche, aussi élégamment présentée soit-elle, d'un scénario ; il a peut-être fait un grand film, mais c'est un petit Greene.