Les émissions HD, autrefois l'avenir de l'opéra, sont désormais considérées par certains comme sa disparition

Le Metropolitan Opera, la plus grande compagnie d'opéra des États-Unis, est en difficulté. Ses ventes de billets sont en baisse – à 66% de sa capacité la saison dernière. Son directeur général, Peter Gelb, a eu des problèmes avec tout, des négociations collectives à la vision artistique. Et son poste de directeur musical, longtemps occupé seulement nominalement par le glorieux James Levine, va rester vide jusqu'en 2020, date à laquelle le successeur nouvellement couronné Yannick Nezet-Seguin prendra la relève.

Mais il y a une nouvelle initiative que le Met et Gelb semblent avoir bien réussie : la diffusion en direct HD de performances dans des salles de cinéma. En 2006, lorsque l'opéra a emménagé pour la première fois dans le multiplex, cela semblait être un risque audacieux. Aujourd'hui, les émissions sont diffusées dans plus de 2 000 salles de cinéma à travers le monde, devant environ 2,7 millions de personnes - rapportant environ 18 millions de dollars par saison - et atteindront la barre des 100 performances avec Tristan et Isolde, qui ouvriront le Met's 2016- Saison 2017 en septembre.

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dois-je rester ou dois-je réserver

Pourtant, 10 ans plus tard, les émissions restent controversées. Ils sont un bouc émissaire facile pour le déclin du public de l'opéra : ils n'ont pas attiré un nouveau public important vers cette forme d'art, et ils semblent être une alternative attrayante pour les personnes qui pourraient autrement payer pour voir l'opéra en direct. Certains puristes ont dit que les émissions – soigneusement emballées, avec des angles de caméra bondissants et des ajustements dans la cabine de son – ne sont pas vraiment de l'opéra.

Isabel Leonard dans le rôle de Miranda et Simon Keenlyside dans celui de Prospero dans 'La Tempête' de Thomas Adès. (Ken Howard/Opéra métropolitain)

Comme tant de nouveaux médias en cette ère de changement technologique rapide, les émissions HD n'ont pas réellement répondu aux attentes optimistes qui les entouraient autrefois. Il est loin d'être clair qu'ils sont la vague du futur.

Il n'y a pas d'argent dedans, dit David Gockley, qui prend sa retraite cet été après 10 ans en tant que directeur général du San Francisco Opera, avec 33 ans au Houston Grand Opera auparavant. Après une première incursion dans la diffusion en direct dans des cinémas qui s'est avérée loin d'être aussi lucrative que celle du Met, San Francisco enregistre et sort maintenant certaines de ses productions notables sur DVD avec une suite vidéo interne à la pointe de la technologie.

Certes, je pense que la HD amène les gens à se concentrer sur le Met, dit Gockley. Mais c'est cher. . . . Et je pense que nous convenons que les DVD, leurs jours sont comptés, et même HD, les jours peuvent être comptés, et que le streaming dans la maison sur des appareils est la voie à suivre. Et beaucoup de streaming sont gratuits. Et il y a beaucoup d'opéras sur YouTube maintenant.

Diminution des audiences

C'était censé être comme le sport à la télé. La couverture réseau du baseball, du basket-ball et du football n'a pas réduit l'audience des sports professionnels ; il l'a considérablement augmenté. Lorsque Gelb a ouvert son mandat en 2006 avec la production d'Anthony Minghella de Madame Butterfly, diffusée en direct à Times Square, l'opéra semblait sur le point de devenir à la mode : des trentenaires ont soudainement manifesté leur intérêt pour l'achat de billets.

Cela s'est avéré être un feu de paille. Des enquêtes ont indiqué que pas plus de 5 pour cent des spectateurs des cinémas pour les émissions HD sont novices en opéra, et des preuves anecdotiques suggèrent que le public moyen est encore plus âgé que le public d'opéra habituel. Les émissions HD semblent s'adresser en grande partie aux personnes qui aiment déjà l'opéra – et qui n'achètent pas de billets pour le voir en direct. Même Gelb a déclaré que les émissions avaient cannibalisé le public du Met.

Il existe une perception répandue sur le terrain selon laquelle ils éloignent également les gens des autres entreprises – bien que cela soit purement anecdotique.

La HD a considérablement rongé notre entreprise, déclare Francesca Zambello, directrice artistique du Washington National Opera. Beaucoup de gens ne comprennent pas vraiment l'expérience du 'live'. La plupart de ces personnes étaient notre public habituel. . . nos donateurs de niveau intermédiaire, nos abonnés inconditionnels. Maintenant, le Met et quelques autres théâtres ont dévoré tout ce milieu tranche dans leurs mâchoires.

Daniela Barcellona dans le rôle de Malcolm, Juan Diego Flórez dans le rôle de Giacomo V et Joyce DiDonato dans le rôle d'Elena dans 'La Donna del Lago' de Rossini. (Ken Howard / Opéra métropolitain)

Mais elle n'a pas de données pour étayer ses affirmations, et de nombreux administrateurs ne sont pas d'accord. Nous n'avons pas [vu] beaucoup d'impact en termes d'érosion du marché, déclare David Devan, directeur général d'Opera Philadelphia, qui affirme que 3% de ses acheteurs de billets uniques et 6% des abonnés s'abonnent également à la série Met HD. . (On pourrait dire que ce sont les non-abonnés qu'il devrait demander.)

Il existe de nombreuses théories sur les compagnies qui ressentent le plus de pression : les plus petites qui ne peuvent pas rivaliser avec les standards du Met ou les chanteurs célèbres, ou les plus grandes compagnies essayant de maintenir une saison complète d'opéras. L'Utah Opera, pour sa part, considère les émissions HD comme un avantage pour les abonnés qui aiment la forme. La réalité, dit Christopher McBeth, directeur artistique de la compagnie, c'est que nous présentons quatre, parfois une cinquième production d'opéra chaque année. Il y a donc beaucoup de temps entre ces productions pour que notre public ait soif d'autres performances.

Marc Scorca, président-directeur général d'Opera America, adopte un point de vue diplomatique. Presque toutes les compagnies d'opéra diraient qu'il y a eu une diminution progressive de la fréquentation en direct, en particulier parmi le public des seniors, qu'elles attribueraient aux émissions du Met, dit-il – ajoutant, cependant, qu'il existe des dizaines d'autres facteurs qui contribuent à la baisse d'audience.

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Scorca approuve la ligne du Met selon laquelle les inconvénients sont compensés par les avantages du public mondial. Je ne sais pas si les transmissions HD du Met ont découvert un nouveau public, dit-il. Mais je pense qu'avoir cette source supplémentaire de performances d'opéra a eu de nombreux résultats positifs.

Nous sommes toujours une bonne excuse pour ceux qui ne vont pas bien, a déclaré Gelb dans une interview l'année dernière. Y compris, évidemment, le Met lui-même.

Le frisson de tout

Il y a aussi beaucoup de débats sur les émissions elles-mêmes. Tout le monde s'accorde à dire qu'en termes de production, la qualité est au rendez-vous : ces opéras tombent aussi facilement que du pop-corn. La question est exactement ce qu'ils font passer. Ce n'est pas de l'opéra, déclare Speight Jenkins, directeur général à la retraite du Seattle Opera. L'opéra se déroule dans une salle où l'énergie va et vient entre les interprètes et le public, et ce n'est pas ça.

Tout le monde n'y est pas convaincu, mais beaucoup ont vu le risque que les émissions changent la forme d'art. Je suis loin d'être le seul critique à avoir dit que la mise en scène au Met est devenue plus axée sur les détails cinématographiques que sur les grands gestes. Le genre de travail rapproché que le réalisateur Richard Eyre a perfectionné dans Les Noces de Figaro de Mozart, une production que j'ai appréciée depuis un siège près de la scène, pourrait facilement se perdre si vous vous asseyiez trop loin dans le théâtre, mais cela s'est bien passé. sur l'écran de cinéma.

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En regardant en arrière sur une décennie d'émissions HD, j'ai trouvé qu'une partie de l'indignation était surestimée - à la fois la mienne et celle des autres. Cela n'a pas de sens de se plaindre de l'opéra en vidéo comme médium à une époque où il est devenu banal. La plupart des grandes entreprises mondiales réalisent et distribuent des vidéos de leurs productions. La seule différence au Met, c'est que ça se fait en direct. Vous pouvez, bien sûr, discuter de la qualité des productions - mais c'est un débat différent, indépendant des mérites des diffusions HD.

Ce que HD a fait, de façon exemplaire, c'est documenter une décennie de productions. Si vous ne savez pas quoi penser de l'ère Gelb au Met, vous pouvez vous inscrire à la chaîne vidéo en ligne du Met et découvrir par vous-même ses hauts et ses bas : Faust de Des McAnuff avec une apparence rare sur ces rives par le ténor vedette Jonas Kaufmann ; la production de Paul Curran de la rareté relative de Rossini La donna del lago, avec Joyce DiDonato et Juan Diego Florez; La mise en scène principale de Bartlett Sher de L'elisir d'amore de Donizetti, que même Anna Netrebko ne peut s'empêcher de se sentir comme une corvée; ou L'île enchantée, une tentative audacieuse de ranimer la tradition baroque de l'opéra pastiche, avec spectacle et superstars (Placido Domingo, David Daniels, DiDonato et autres).

Dans certains cas, les vidéos peuvent servir de témoins pour la défense du mandat très controversé de Gelb, car les expériences sur lesquelles les critiques ont été sévèrement critiquées – telles que The Tempest – s'avèrent assez inventives et délicieuses.

La HD ne remplace pas l'opéra en direct. Et ma principale plainte concernant les émissions est restée la même depuis le début : elles ne donnent pas une idée précise de ce à quoi ressemblent les voix dans la maison. Tous les chanteurs sont également faciles à entendre. C'est, bien sûr, un problème fondamental avec la plupart des formes d'enregistrement sonore ; il ne parvient pas à capter le frisson des plus grandes voix, que ce soit Birgit Nilsson, Dolora Zajick ou Rosa Ponselle.

Tom papa tu vas bien

Mais ce que les émissions HD du Met ont tendance à faire, c'est essayer de nier qu'il manque quelque chose. Ils veulent faire de l'opéra une forme de cinéma. Ce faisant, ils font passer beaucoup des aspirations de ces productions. Mais ils suppriment également une partie de la magie d'une forme qui, dans sa forme vivante, est intrinsèquement irréaliste et exagérée.

Les gens tombent amoureux de l'opéra pour le frisson. Il y a un frisson à l'acte de chanter puissamment : la rugosité et la variabilité inhérentes et le risque de haut-fil. En lissant toutes les bosses et les différences, en fournissant à chacun sur scène un filet de sécurité et en essayant de le faire apparaître comme une autre forme de théâtre, le support de la diffusion HD, comme le Met l'a affiné en une forme d'art, sape l'une des principales choses qui poussent beaucoup de gens à aimer l'opéra en premier lieu. Les diffusions HD du Met sont une initiative tournée vers l'avenir ; ils ont utilisé avec succès la technologie pour faire connaître l'opéra. Mais ce qu'ils diffusent, c'est le produit de l'opéra : une belle documentation pour ceux d'entre nous qui sont déjà accros à la forme, mais sans offrir au nouveau jeune public le frisson viscéral qui lui fera aimer.