Il a quitté la NFL pour une carrière en mathématiques. Il n'y avait pas que les commotions cérébrales.

John Urschel, un ancien joueur de la NFL avec les Ravens, parle de son nouveau livre. (Photo de Katherine Frey/The Washington Post)

Par Nora Krug 24 mai 2019 Par Nora Krug 24 mai 2019

John Urschel l'a beaucoup entendu : vous êtes ce footballeur très intelligent. C'est une description précise – Urschel, un ancien joueur de ligne offensive des Ravens de Baltimore, est candidat au doctorat en mathématiques au MIT – mais cette description le fait grimacer.

la beauté de vivre deux fois

Au lieu de cela, il propose ceci : j'ai hâte d'être considéré comme ce mathématicien qui jouait au football.



En juillet 2017, Urschel a pris sa retraite de la NFL après trois saisons. Il n'a plus joué au football depuis. Pas même un jeu occasionnel dans le parc ? Nan. Ce n'est pas quelque chose que mes amis et moi faisons pour le plaisir, dit-il.

De plus, Urschel s'est occupé d'autre chose — ses mémoires, L'esprit et la matière . Écrit avec sa femme, la journaliste Louisa Thomas, le livre raconte sa vie sportive et universitaire et explique comment et pourquoi, en fin de compte, il a choisi les mathématiques plutôt que le football. Oui, cela a quelque chose à voir avec les commotions cérébrales, mais ce n'est pas tout.

L'histoire de la publicité continue sous la publicité

Se prélasser chez sa belle-famille dans le District (son beau-père est le journaliste Evan Thomas), Urschel, 27 ans, est à la fois doux et emphatique. À 6 pieds 3 pouces et bien plus de 200 livres, il occupe une grande partie du canapé, mais pas de la manière intimidante que l'on pourrait attendre de quelqu'un dont le travail était autrefois intimidant. À lunettes, Urschel arbore une barbe taillée qui est plus professorale que celle de James Harden. Il n'y a pas d'ironie millénaire à cela - ou à Urschel. Bien sûr, il joue ce jeu favori des colons de Catan, mais c'est un gars qui aime surtout jouer avec, réfléchir et discuter d'une chose : les chiffres.

John Urschel de la NFL a un cerveau fait pour les mathématiques. Et il est prêt à prendre le risque sur le terrain.

Lorsqu'on lui demande ce qu'il aime faire pour s'amuser, sa réponse immédiate est : les maths ! Il porte un bloc-notes avec lui juste au cas où il serait frappé par une idée. Il voulait que son premier livre soit un pur livre de mathématiques, et lors des dédicaces, il est connu pour inscrire les mémoires qu'il a fini par écrire avec des intégrales amusantes et des constantes importantes qu'il est ravi d'expliquer à tous ceux qui veulent s'amuser avec lui.

Urschel a grandi à Buffalo. Ses parents, qui se sont séparés quand Urschel avait 3 ans, ont encouragé son apprentissage en deux volets dès son plus jeune âge. Sa mère, une infirmière devenue avocate, l'a exhorté à poursuivre ses intérêts en mathématiques avec des jeux et des puzzles, et plus tard des travaux de cours avancés. Si je suis une vraie valeur aberrante, écrit-il dans son livre, c'est à cause d'elle – une mère célibataire afro-américaine qui aimait les mathématiques mais en était découragée, qui voulait que je ne sente jamais qu'une porte m'était fermée. Son père, chirurgien thoracique et ancien secondeur à l'Université de l'Alberta, l'a également poussé sur le plan scolaire. Mais il était également préoccupé par le conditionnement de son fils, et son temps avec le jeune Urschel impliquait des visites au gymnase ainsi qu'à la bibliothèque.

La mère d'Urschel avait hâte que son fils aille en Ivy League, mais Urschel avait l'œil sur une puissance du football : Penn State. Là, il a rencontré Joe Paterno. Je sais qui tu es, se souvient Urschel le légendaire coach lui ayant dit lors de leur première rencontre, quand Urschel était encore au lycée. La rencontre l'a profondément affecté, dit Urschel, évoquant un souvenir de ce que JoePa lui a dit lors de cette réunion : Tu sais quoi, Urschel, tu es un joueur de football coriace et un gars de haut caractère. Vous allez être un leader de cette équipe de football de Penn State. Vous allez être capitaine.

L'histoire de la publicité continue sous la publicité

À l'époque, dit-il, Urschel pensait que Paterno n'était pas dans le coup. Après tout, dit-il maintenant, il n'était qu'une recrue 2 étoiles de Buffalo. Mais, qu'est-ce que tu sais ? Il s'est avéré qu'il avait raison après tout.

C'est un rare moment d'impudeur de la part d'Urschel, qui est resté à Penn State pendant le scandale des abus sexuels de l'équipe malgré les opportunités à Stanford et ailleurs. (Il n'a jamais rencontré l'ancien entraîneur adjoint Jerry Sandusky, se souvenant de lui seulement comme l'homme qu'un coéquipier appelait le vieil homme qui est parfois dans la salle de musculation.) Urschel dit qu'il a à la fois de la sympathie pour les victimes et de la loyauté envers Penn State. Même maintenant, dit-il, il considère ses années en tant que Nittany Lion comme les meilleures de sa vie.

Les Corbeaux ont choisi Urschel au cinquième tour du repêchage 2014 . Bien que ravi d'avoir été choisi - d'une part, il voulait gagner assez d'argent pour aider sa mère - Urschel n'était pas prêt à abandonner les mathématiques, et il ne l'a pas fait. Pendant que ses coéquipiers jouaient à des jeux vidéo, regardaient la télévision et tout le reste, Urschel était rédiger et publier des articles dans des revues de mathématiques . En 2016, il inscrit au MIT . Mais il y avait toujours une inquiétude lancinante au sujet des blessures.

L'histoire de la publicité continue sous la publicité

Être juge de ligne offensif, c'est comme être dans des dizaines de petits accidents de voiture, sauf que vous n'êtes pas le conducteur, vous êtes la voiture, écrit Urschel dans son livre. En août 2015, la voiture était presque détruite : après une grave commotion cérébrale, Urschel a échoué trois fois de suite à un test de référence de sa fonction cognitive. Même de retour sur le terrain, il se sentait inhabituellement anxieux et agressif.

réflexion rapide et lente révision

Six grands livres sur le football

Plus inquiétant, il était incapable de faire des mathématiques de haut niveau. Ses compétences sont finalement revenues, mais il a été ébranlé par l'expérience. Moins de deux ans plus tard, a-t-il finalement dit, assez. Le 27 juillet 2017, il a annoncé sa retraite.

C'était la bonne décision, dit Urschel, mais cela a également soulevé de profondes questions personnelles. Comme il l'écrit dans son livre : Comment pourrais-je mieux servir les talents avec lesquels je suis né ? Comment pourrais-je mieux servir ma famille et la société ? Qu'étais-je prêt à risquer ? Il a également beaucoup réfléchi à l'opportunité que j'avais d'atteindre des enfants qui pourraient autrement se détourner des mathématiques, écrit-il, en particulier les enfants afro-américains, qui avaient trop peu d'exemples de mathématiciens noirs.

L'histoire de la publicité continue sous la publicité

En décembre 2017, sa fille, Joanna, est née. Lui et Louisa, qu'il avait rencontrés alors qu'elle écrivait un profil de lui, décidèrent qu'il était temps de faire un changement. Il s'est inscrit à temps plein au MIT, avec un doctorat en mathématiques appliquées prévu en 2020.

Maintenant, quand Urschel parle, il y a de la légèreté chez lui. Il est littéralement plus léger – il dit avoir perdu 35 livres ces derniers mois – mais il y a aussi cette légèreté qui vient avec la levée d'un fardeau. Urschel n'a plus à choisir entre le football et les mathématiques, entre les nombres dans un livre de jeu et les équations sur un tableau noir.

À bien des égards, j'espère que c'est mon chant du cygne, dit-il en tapotant un exemplaire de son livre. Elle marque la fin de cette fascinante dualité, et le début d'un objectif plus singulier : se concentrer sur les mathématiques et essayer tranquillement de faire de bonnes choses pour inspirer les jeunes en ce qui concerne les mathématiques.

qui est la voix de moana

Nora Krug est éditeur et écrivain à Book World.

Un mot à nos lecteurs

Nous participons au programme d'associés d'Amazon Services LLC, un programme de publicité d'affiliation conçu pour nous permettre de gagner des honoraires en nous connectant à Amazon.com et aux sites affiliés.

CommenterCommentaires GiftOutline Gift Article Chargement...