Herbert Hoover : La fabrication d'un ingénieur

HERBERT HOOVER n'était pas un homme de grande apparence. Il était plutôt petit et trapu, avec une grosse tête ronde qu'il tournait souvent pour éviter le regard de ceux à qui il parlait. L'habitude était déconcertante et contribuait à son image publique en tant que centrale rétive sans le temps pour la bêtise. Les contemporains remarquaient parfois l'air d'agressivité qui rôdait autour de cet homme taciturne, assez convenable pour celui qui semblait être sorti tout grand de l'obscurité d'une carrière commerciale étrangère et déposé soudainement au centre des affaires politiques américaines.

le compte par john grisham

Au début de sa vie publique, Hoover était considéré comme une sorte de ressource nationale, un M. Goodwrench non partisan pour qui aucun travail n'était trop difficile. Il est devenu une superstar bureaucratique dans une culture censée mépriser la bureaucratie, et à partir de son poste au cabinet du Commerce dans les années 1920, sa réputation s'est épanouie jusqu'à éclipser les deux présidents sous lesquels il a servi. Il s'est glissé à la Maison Blanche du monde gris de la routine administrative, atteignant le sommet sans la moindre pause pour l'apprentissage d'un poste élu.

La plupart des comptes rendus savants de la carrière de Hoover se concentrent, assez naturellement, sur son temps de service public. Mais à quoi ressemblait Hoover dans son ascension, d'où venait-il et quel dynamisme de jeunesse a alimenté sa spectaculaire ascension ? Le nouveau livre de George H. Nash, le premier volet de ce qui promet d'être une vie définitive en plusieurs volumes, examine en profondeur les années prépubliques, 1874-1914. Magnifiquement documenté - le résultat de six années de voyage et de fouilles dans des sources difficiles - son travail éclaire enfin l'obscurité des premiers jours de Hoover.



Même Hoover était autrefois un enfant, bien que son biographe le plus intrépide ait du mal à y trouver de la poésie. Orphelin dans son enfance, à la mort de sa mère, il « a commencé à développer un certain détachement de son environnement, une réserve protectrice qui masquait la solitude de celui qui était, inévitablement, un étranger ». Le thème de l'étranger autosuffisant revient tout au long du texte. L'université de Stanford, à laquelle il est entré en 1891, est devenue sa deuxième « mère bienveillante » au-delà du sens habituel. Comme l'a dit l'un de ses camarades de classe, il a développé «une sorte de complexe» à propos de son alma mater. Après l'obtention de son diplôme, il est devenu le rêve d'un président d'université, un ancien élève riche et puissant qui considérait littéralement le campus comme sa maison, ses diplômés comme ses parents méritants, ses besoins comme des obligations familiales.

Stanford était heureux de s'attribuer le succès de Hoover, et il mérite également une partie du blâme pour ses lacunes. Nous avons eu plus que notre part d'hommes superficiels dans la vie publique, et ce que Stanford a lâché sur le monde en 1895 était presque une parodie de l'expert étroit, formé peut-être, mais à peine instruit. Hoover était absolument ignorant de tout sauf des aspects les plus pratiques de la géologie, et tout à fait au-dessus du cou quant à ce qui a troublé les plus grands intellects du 19ème siècle dans l'histoire, la philosophie et les sciences sociales émergentes. Sans doute sa détermination à aller au fond des choses tenait-elle autant à ses déficiences qu'à ses vertus. Il avait suffisamment conscience de cette étroitesse pour en être embarrassé, et bien qu'il y ait peu de preuves dans ses opinions à l'époque, il a affirmé plus tard s'être soumis à une refonte culturelle au début de la trentaine au cours de laquelle il a lu « plusieurs milliers livres » dans ses temps libres.

Peut-être qu'une éducation plus large l'aurait rendu incapable. En l'état, le jeune Hoover a quitté son campus bien-aimé avec rien d'autre qu'une référence et une détermination à ne pas rater ses chances. Il faisait partie d'une nouvelle classe de techniciens américains qui parcouraient le monde à la recherche d'opportunités au service des financiers internationaux qui s'ouvraient des ressources à l'étranger. Hoover a découvert qu'il pouvait utiliser son expertise comme un bâton avec lequel battre à la fois ses supérieurs et ses subordonnés, et la confusion de l'efficacité est devenue son arme politique.

Ses aventures ont commencé en tant que gestionnaire dans les champs aurifères de l'Australie-Occidentale en 1897, et pendant les 15 années suivantes, ses voyages l'ont conduit non seulement en Chine et en Russie, mais aussi dans les districts miniers frontaliers de presque tous les continents. Hoover s'est épanoui dans une culture entrepreneuriale limitée d'un côté par la vie agitée des villes en plein essor dans des endroits lointains et par les environs traîtres du quartier financier de Londres de l'autre. La valeur de l'étude de Nash repose sur ses compétences en tant que guide à travers les preuves laissées à la suite de la carrière commerciale extrêmement réussie que Hoover a accumulée au cours de cette période. Plus de 400 pages sont consacrées au sujet, chacune si dense de détails que le lecteur peut se retrouver à désirer plus de panneaux indicateurs et moins de terrain au fur et à mesure qu'il avance. Le thème sous-jacent de cette histoire est la lutte du professionnel et du prédateur dans le sein d'un jeune homme doué. Les deux étaient forts à Hoover. L'identité à laquelle aspirait ce président naissant était celle du professionnel désintéressé et immunisé contre l'intérêt personnel, l'homme qui disait la vérité au pouvoir, quelles qu'en soient les conséquences. Il a un jour conseillé à un ami qui écrivait une autobiographie de minimiser ses triomphes en tant que spéculateur et promoteur, et d'adopter à la place la position d'un conseiller technique neutre vis-à-vis des entreprises en difficulté. « Vous découvrirez, dit-il, que ce point de vue a l'estime du public.

L'estime du public était importante pour Hoover, et Nash indique clairement qu'il se souciait trop de sa réputation pour la laisser entièrement au hasard. Les querelles et les poursuites judiciaires le tenaient, mais il était brillant pour manipuler les journaux dans les coulisses, de sorte qu'il jouissait généralement d'une bonne presse. Il recueillait toujours des témoignages privés sur son intégrité pour les utiliser dans des différends ultérieurs. De temps en temps, il en sortait avec son honneur un peu en lambeaux, comme dans la controverse sur l'exploitation minière de Kaiping dans laquelle lui et ses collègues ont été accusés de « fausses déclarations frauduleuses » envers des responsables chinois au cours de leur campagne pour ouvrir les gisements de charbon de la Chine à l'exploitation étrangère au milieu de la rébellion des boxeurs. Il a passé beaucoup de temps dans la manipulation boursière, par la mise en commun et la publicité artificielle. Mais son intégrité n'a jamais subi le coup direct qui permettrait à ses ennemis, et plus tard aux historiens, de le rejeter simplement comme un charlatan.

Hoover a eu la chance de se marier en 1899 avec Lou Henry, qu'il avait rencontré alors qu'il était étudiant. Comme lui, c'était une géologue, mais aussi une femme de grand charme et d'intérêts variés qui remplissait son foyer de compagnie. Dans la vie privée, il a toujours été farouchement loyal envers ses amis et sa famille, et adonné à des actes extraordinaires de générosité furtive. À travers une étrange bizarrerie de personnalité, même ses bonnes actions étaient souvent accomplies furtivement. Il travaillait par l'intermédiaire d'un intermédiaire chargé de « jouer le sphinx », et même ses bénéficiaires étaient laissés dans le noir. Pendant de nombreuses années, son ami Ray Lyman Wilbur ne savait pas qui l'avait aidé à payer ses études de médecine, et quand il l'a appris, ce n'était pas par Hoover.

Pourtant, quand on pense aux tâches qui l'attendaient, le mieux que l'on puisse dire de sa carrière pré-publique est peut-être qu'il l'a dépassée. En 1908, les affaires avaient commencé à perdre de son attrait pour lui, et il se plaignit à un ami « faire de l'argent ne suffit pas ». Quelque chose de nouveau montait dans son âme, et il aspirait à « entrer dans le grand jeu quelque part ». Ainsi est né le fonctionnaire, et une partie du passé devrait être sabordée. Ses premières vues, assez primitives sur le nationalisme, la race et les droits du travail, ont commencé à s'adoucir dans le monde doux de l'Angleterre édouardienne, où il a maintenant fait sa maison. Il avait survécu aux rigueurs de la libre entreprise et avait suffisamment appris pour en éprouver un bon mépris. Les affaires aussi, commença-t-il à soupçonner, devraient être modernisées pour leur propre bien. Alors que le rideau tombe, nous trouvons Hoover vivant confortablement à Londres à la veille de la Grande Guerre, un homme riche avec une réputation soigneusement bâtie pour faire avancer les choses, attendant quelque chose à faire.