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EMERSON PARMI LES EXCENTRIQUES Un portrait de groupe par Carlos Baker Viking. 608 pages 34,95 $

' JAMAIS un pauvre petit village de campagne n'a été infesté d'une telle variété de mortels étranges, étrangement vêtus et au comportement étrange, dont la plupart se sont imposés comme d'importants agents du destin du monde, mais étaient simplement des ennuis, d'une eau très intense. ' Ainsi Nathaniel Hawthorne évoque Concord dans les années 1840, lorsque les chercheurs de douceur et de lumière pullulaient autour de Ralph Waldo Emerson. Les ennuis ont peut-être abondé, mais Emerson a également attiré une extraordinaire concentration de génie. Pendant des années, Thoreau a vécu dans une pièce en haut de l'escalier des Emerson ou se promenait régulièrement depuis sa cabane sur Walden Pond. Ellery Channing, poète et vaurienne, éducatrice et visionnaire à plein temps Bronson Alcott, et Hawthorne lui-même ont vécu en ville pendant des périodes au milieu du siècle, et la rédactrice et écrivaine proto-féministe Margaret Fuller a hanté les bois et les champs pendant visites fréquentes d'un mois. Plus tard, Whitman est entré en orbite.

Concord était une sorte de Bloomsbury provincial américain, seulement beaucoup moins promiscuité et plus spirituel, et en son centre se trouvait Emerson – un ministre disparu devenu conférencier charismatique et leader officieux du mouvement connu sous le nom de transcendantalisme. C'est cette communauté d'amis, et leurs relations entre eux et avec Emerson, que le regretté Carlos Baker explore dans son dernier livre, Emerson Among the Excentrics.



Baker, un professeur d'anglais de Princeton qui était surtout connu pour sa biographie Ernest Hemingway: A Life Story de 1969, parcourt une vaste partie de l'histoire littéraire et sociale américaine - à partir de la fin des années 1830, lorsque les derniers échos sinistres du puritanisme se sont répercutés à travers le Nouveau Campagne d'Angleterre et se terminant par la mort d'Emerson en 1882, époque à laquelle le capitalisme rampant avait à peu près incinéré les anciennes valeurs. De l'âge du sermon de deux heures à l'avènement du roman réaliste, près d'un demi-siècle se déroule dans un spectacle majestueux à travers les journaux, les lettres, les poèmes, les essais et les déclarations du cercle de Concord. Et toujours dans le feu de l'action se profile Emerson – bienveillant, serein, optimiste, pur de cœur et d'esprit, généreux envers les jeunes aspirants, un brin naïf à la manière des sages surnaturels.

LE TRANSCENDENTALISME, qu'un farceur du XIXe siècle a défini comme « Opérations sur les dents », était une émanation américaine du romantisme qui s'est soulevée en une ardente révolte contre ce qu'Emerson a appelé « l'unitarisme à froid du cadavre » de l'orthodoxie de Boston. Emerson en saisit l'essence lorsqu'il nota dans son journal : « Je ne verrai pas avec les yeux des autres. . ./ Je serai/ Le cœur léger comme un oiseau et je vivrai avec Dieu./ Je le trouve au fond de mon cœur.' Le nouvel évangile – « protestant jusqu'au cœur », comme l'a noté le critique Perry Miller, mais protestant contre le matérialisme et la complaisance du protestantisme conventionnel – a pris feu alors qu'Emerson le prêchait dans les amphithéâtres des lycées du pays.

Emerson a toujours eu des sentiments mitigés sur le fait d'être oint à la tête d'un mouvement spirituel. D'une part, il se réjouissait à l'idée de rassembler les meilleurs esprits de sa génération et suppliait toujours Fuller, Alcott, Hawthorne et Channing de déménager ou de rester à Concord. D'un autre côté, il avait ce que Baker appelle un côté « ishmaélite » qui l'a amené à pester contre la piété domestique et à rechercher des évasions fréquentes de sa femme malade. L'intimité lui faisait peur. « Parle-moi de tout sauf de moi », a-t-il averti Margaret Fuller, dont la dévotion pressante avait sûrement un courant sexuel sous-jacent, bien que Baker soit trop discret pour le dire carrément. Le guêpe Channing a écrit à un ami que les personnes les plus proches d'Emerson « le sentent dur et froid. . .Les femmes ne l'aiment pas; il ne peut établir une relation personnelle avec personne, mais il peut s'entendre agréablement avec tout le monde.

Un portrait de groupe est toujours une sorte de jonglage, et Baker fait un travail admirable pour garder de nombreuses vies et histoires dans l'air simultanément. Le récit s'accélère chaque fois que la reine Fuller entre en scène - ses passions non partagées pour les membres des deux sexes, ses effusions de prose, sa quête de toute une vie pour perdre sa virginité, qu'elle parvient finalement à faire en Italie à l'âge de 37 ans, seulement pour meurt deux ans et demi plus tard avec son mari et son bébé italiens dans un naufrage au large de Fire Island. Baker fait aussi bien par Thoreau, qui apparaît ici non pas comme le génie solitaire de Walden Pond mais plutôt comme un «oncle» adopté et un ami grincheux de la famille Emerson, toujours prêt à rejoindre l'un de ses voisins venteux lors d'une randonnée, creuser leur jardin ou confectionner un jouet pour leurs enfants.

Chroniqueur plutôt qu'analyste, Baker interrompt rarement le cours des événements pour spéculer sur le motif, la psychologie ou la signification plus profonde des mots et des actes. Au lieu de marteler une thèse unificatrice, il compose une sorte de mosaïque dans laquelle personnages et scènes se concentrent à travers des perspectives multiples et des points de vue toujours changeants. Il est fascinant, par exemple, d'entendre la fille d'Emerson s'extasier sur les «plaisirs d'une conversation générale sérieuse et enthousiaste» le soir où le jeune Henry James est venu dîner, tandis que James lui-même soupire que sa visite à Concord s'est déroulée «agréablement, mais avec un profit mince. .' L'inconvénient de cette approche est que le récit devient fragmenté et répétitif, faisant des allers-retours sur le même terrain ou plongeant in medias res dans des sujets nouveaux et inconnus. Il aurait été utile que Baker ait présenté les principaux acteurs avec de brefs profils de leur caractère, de leur apparence et de leurs principales réalisations.

Ces défauts mis à part, Emerson Among the Excentrics est une lecture exaltée. Baker fait preuve d'une étonnante maîtrise des mœurs et de la morale de la Nouvelle-Angleterre du XIXe siècle, il écrit magnifiquement et, de toute évidence, il aimait et admirait les personnes sur lesquelles il écrivait, en particulier Emerson. Sous-titré « un portrait de groupe », le livre de Baker est vraiment un panorama lumineux de la culture littéraire de la Nouvelle-Angleterre pendant les années de sa plus belle floraison.

David Laskin, un écrivain basé à Seattle, est l'auteur de « A Common Life : Four Generations of American Literary Friendship and Influence ». LÉGENDE : Ralph Waldo Emerson, ca. 1874