Cavaliers de l'apocalypse

COUPES

Le grand aventurier et le

Le destin des Aztèques du Mexique



Erika Henningsen et Kyle Selig

Par Richard Lee Marks

Étalon. 347 p. 27,50 $

une histoire de la philosophie occidentale

Il y a une qualité de science-fiction à l'invasion espagnole des Amériques. Les célèbres voyages de Colomb ont réuni deux parties de la race humaine qui avaient été séparées pendant 40 000 ans. La génération suivante de conquistadors, marchant à la tête de petits groupes d'Espagnols, s'empara du Mexique et du Pérou, les deux plus grands empires du Nouveau Monde.

Richard Marks, dans sa biographie de Cortes, nous raconte comment cela s'est passé au Mexique, car la vie de Cortes et la conquête du Mexique sont pratiquement synonymes. Les Espagnols portaient une armure imperméable aux armes indiennes. Ils avaient des armes à feu et des arbalètes et, non moins important, des chevaux et des chiens féroces qui se battaient à leurs côtés. Le guerrier espagnol à cheval était le char de la guerre médiévale, aussi redoutable dans les combats européens qu'il l'était parmi les Indiens légèrement armés du Mexique. Surtout, les Espagnols avaient des Cortès. Marks démontre de manière convaincante que son poste de général était un atout énorme pour les envahisseurs. Cortés était aussi rusé dans la négociation des intrigues politiques entre ses compatriotes espagnols qu'il était astucieux dans ses relations avec les alliés et les ennemis et brillant dans la conduite de ses hommes au combat. Pendant toute la conquête du Mexique, Cortés a eu affaire à des fonctionnaires espagnols qui souhaitaient le rappeler et ont même envoyé des expéditions pour le contraindre à rebrousser chemin. Marks nous parle avec des détails fascinants à la fois de la politique et des circonstances moins connues de la conquête.

On apprend comment chaque homme était responsable d'acheter et de fournir son propre équipement, de sorte que les expéditions espagnoles étaient des agglomérations d'individus sur lesquels un chef devait établir son autorité. Cortes excellait clairement dans ce domaine. Il avait également des qualités de leadership et une vision stratégique qui ont conduit ses forces à faire l'impossible, mais il était autant un diplomate qu'un soldat. Il était toujours à la recherche d'interprètes qui lui permettraient de s'entretenir avec les dirigeants indiens et, si possible, de les gagner à ses côtés. La plus célèbre d'entre elles fut La Malinche, l'Indienne qui lui fut donnée comme esclave, qui devint sa maîtresse et sa compagne omniprésente. Il découvrit que les Aztèques n'étaient pas populaires parmi le peuple soumis de leur empire, sur lequel ils régnaient par la terreur et dont ils exigeaient le tribut, entre autres, d'un flot constant de jeunes hommes et femmes à sacrifier à Tenochtitlan (aujourd'hui le Mexique Ville). Ces sujets réticents pouvaient être amenés à aider les Espagnols, mais seulement si les Espagnols pouvaient les convaincre qu'ils étaient plus puissants que l'empereur aztèque.

Ici, l'empereur Montezuma a fait le jeu de Cortés. Il a permis à lui et à ses hommes d'entrer à Tenochtitlan et les a établis comme des invités quelque peu ambigus près de son propre palais. Des générations d'historiens se sont étonnées des hésitations de Montezuma et de sa stratégie finalement désastreuse, à la fois pour lui-même et pour son empire. Le fait est qu'il s'est permis de devenir l'otage des Espagnols dans sa propre capitale et a finalement été répudié par son propre peuple. La résistance aztèque a commencé sérieusement après cela et a failli vaincre les envahisseurs. C'est à ce moment-là que les pertes espagnoles se sont multipliées, que les hommes de Cortes ont été chassés de Tenochtitlan et que les conquistadors espagnols ont vu avec horreur leurs camarades capturés élever les grandes pyramides, sacrifiées et démembrées par les prêtres aztèques.

La place centrale accordée au sacrifice humain dans la religion et la vie aztèques offre une toile de fond macabre à la conquête. La perspective, non contre nature, a consterné les conquistadors, mais elle les a également aidés. Les guerriers aztèques apprenaient à terrifier et à capturer. Leurs armées étaient des foules d'hommes, se bousculant et rivalisant les uns avec les autres pour s'emparer de leurs ennemis. Les Espagnols, en revanche, combattaient dans des corps disciplinés qui cherchaient à tuer.

De plus, au moment critique où les hommes de Cortès avaient été expulsés de Tenochtitlan et où la poursuite en force aurait pu les achever, les Aztèques étaient ravagés par la variole. Marks mentionne l'épidémie de variole mais n'insiste pas suffisamment sur la maladie comme la véritable arme secrète des conquistadors. L'arrivée des Européens dans le Nouveau Monde a déclenché des pandémies qui ont conduit à la plus grande catastrophe démographique de l'histoire de l'humanité. Nous ne connaissons pas les chiffres précis, mais nous connaissons l'ampleur de la perte de population. On estime par exemple que la population indigène du Mexique a été réduite d'environ 20 millions à quelque chose comme 2 millions au début de la période coloniale.

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Cela a une incidence directe sur l'affirmation de Marks selon laquelle la conquête a dû être une bonne chose dans l'ensemble, car elle a inauguré une période de paix relative au Mexique à l'époque coloniale. En effet, la couronne espagnole a essayé de protéger les communautés indigènes contre la rapacité des propriétaires terriens locaux, dont elle souhaitait contrôler le pouvoir en tant que seigneurs féodaux ; mais le taux de mortalité ahurissant parmi les Indiens peut avoir autant à voir avec la pax hispanica que la protection (souvent plus théorique que réelle) offerte par le roi lointain. Les épidémies mortelles n'ont pas seulement libéré des terres indiennes qui sont passées aux Espagnols ; ils ont également affaibli le pouvoir et la détermination des communautés autochtones qui, autrement, auraient pu résister.

L'enthousiasme de MARKS pour la pax hispanica et son renvoi sommaire de Bartolome de las Casas - l'homme qui a dénoncé la cruauté espagnole dans les Amériques - en tant que opposant, coupable d'exagération grossière, donnent un indice sur la raison pour laquelle il a écrit ce livre maintenant. C'est un moment où le monde vient de terminer de marquer le cinquantième anniversaire du premier voyage de Colomb et de débattre s'il doit être célébré ou vilipendé. Et 1993 a été déclarée par les Nations Unies comme l'Année des peuples autochtones. Il semble que Marks souhaite contribuer à ces débats. Il nous dit qu'il a vécu une grande partie de sa vie avec des Indiens d'Amérique et qu'il pense que, par nature, il a un cœur espagnol. Sa biographie de Cortes semble donc destinée à apporter une nouvelle compréhension à la rencontre des Espagnols et des Indiens au Mexique. Ici, il échoue. Ses généralisations sur « l'esprit indien », le « tempérament espagnol » ne peuvent pas être prises au sérieux. Marks est impatient de la « leyenda negra » ou légende noire de la cruauté espagnole dans les Amériques, et entreprend, dans une série de parenthèses irritantes qui interrompent son histoire de Cortes, de remettre les pendules à l'heure. Il n'est pas utile, cependant, de discuter 500 ans plus tard, à propos de quels Européens étaient plus ou plus particulièrement cruels. Tout le processus de conquête a été traversé de cruautés de toutes parts. Après la période initiale des batailles, ces cruautés ont été infligées de façon monotone aux Indiens par leurs puissants conquérants. Si nous devons considérer l'importance de la conquête, nous devons alors réfléchir aux processus qu'elle a déclenchés et à la manière dont elle a marqué l'histoire ultérieure des Amériques. Au lieu de cela, Marks nous donne une histoire d'aventure, pleine de derring-do et de splendides caractérisations des protagonistes. Cependant, lorsqu'il veut nous dire le sens de tout cela, il ne nous propose que des généralités peu convaincantes.

David Maybury-Lewis est professeur d'anthropologie à l'Université Harvard et fondateur de Cultural Survival, une organisation qui défend les droits des peuples autochtones. Il est l'auteur de 'Millenium'.